The Widow Killer, by Pavel Kohout


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Translated by Neil Bermel, 1998. From the Czech novel Hvězdná hodina vrahů, Mladá fronta, 1995. Picador USA Paperback Edition, 2000. 392 pages. ISBN: 978-0-312-25289-7.

The story takes place between February 1945 and the Prague uprising, when Prague’s citizens revolted against the Nazi German occupiers. In February 1945 the Allies bombed Prague. The deadliest attack took place on the 14th. A large part of the city centre was destroyed, leaving over 700 people dead and nearly 1200 wounded. (Information taken from Wikipedia). On the same day Elisabeth, baroness of Pomerania, was brutally murdered in her dining room. Jan Morava, a young and inexperienced Czech police detective, and Erwin Buback, an experienced Gestapo agent, will join forces to stop a sadistic serial killer.

“I spoke with Pathology. The autopsy Confirms your report. He dismembered her alive, almost to the end. But he took something as a souvenir. “
“What?”
“Her heart.”
“My God!”
“And also, of course ….?”
“What else?”
“The straps he used to tie her up. Which means …? “
Morava the student knew.
“That he’ll do it again.”
“Exactly. I’m declaring an emergency. “

As the plot unfolds what has first started as a crime mystery turns into an allegory about evil. The reader is left at the end of the book with a bitter aftertaste when it seems that, at least for a while, good and evil will become increasingly indistinguishable. Superintendent Beran, Morava’s boss and a consistent moral voice throughout the book, puts it bluntly:

”History proves that the worst atrocities are always committed by the keepers of a sacred truth, who truly believe in their mission. And that mission includes destroying all other truths–which, of course, are nothing but lies–along with anyone who supports them.”

However this is a truly stimulating read. A harsh but exceptional book that offers a vivid portrait of Prague at the end of the Nazi occupation, when the population is faced with an uncertain future. Highly recommended.

Pavel Kohout was born in Prague in 1928. A leader of the Prague Spring of 1968, he was expelled from the Communist Party and his work suppressed for more than 20 years. With Vaclav Havel, he is responsible for the ground-breaking freedom document Charta 77. Kohout divides his time between Vienna and Prague.

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Picador

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Pavel Kohout

La hora estelar de los asesinos de Pavel Kohout

La historia tiene lugar entre febrero de 1945 y la Insurrección de Praga, cuando los ciudadanos de Praga se rebelaron contra los ocupantes alemanes nazis. En febrero de 1945 los aliados bombardearon Praga. El ataque más mortífero tuvo lugar el día 14. Una gran parte del centro de la ciudad fue destruida, dejando más de 700 muertos y cerca de 1200 hereidos. (Información tomada de Wikipedia). Ese mismo día, Elisabeth, baronesa de Pomerania, fue brutalmente asesinada en el comedor de su casa. Jan Morava, un joven e inexperto detective de la policía checa, y Erwin Buback, un experimentado agente de la Gestapo, unirán sus fuerzas para detener a un sádico asesino en serie.

“Hablé con Patología. La autopsia confirma su informe. La desmembró con vida, casi hasta el final. Pero se llevó algo de recuerdo.”
“¿Qué?”
“Su corazón.”
“¡Dios mío!”
“Y también, por supuesto ….?”
“¿Qué más?”
“Las correas que utilizó para atarla. Lo que significa que …?”
Morava el alumno, lo sabía.
“Que lo volveré a hacer”.
“Exactamente. Estoy declarando un estado de emergencia”. (Mi traducción)

A medida que la trama se va desarrollando lo que ha comenzó como un misterioso crimen se convierte en una alegoría sobre el mal. El lector se queda al final del libro, con un regusto amargo cuando parece que, al menos durante un tiempo, el bien y el mal serán cada vez más indistinguibles. El Superintendente Beran, el jefe de Morava, y una coherente voz moral  lo largo del libro, lo expresa claramente:

“La historia nos demuestra que las peores atrocidades son siempre cometidas por los guardianes de una sagrada verdad, aquellos que creen firmemente en su misión. Y cuya misión incluye destruir todas las otras verdades–que, por supuesto, no son más que mentiras– junto con aquellos que las apoyan.” (Mi traducción)

Sin embargo, esta es una lectura verdaderamente estimulante. Un libro duro, pero excepcional que ofrece un vivo retrato de Praga al final de la ocupación nazi, cuando la población se enfrenta con un futuro incierto. Muy recomendable.

Pavel Kohout nace en Praga en 1928. Un líder de la Primavera de Praga de 1968, fue expulsado del Partido Comunista y su trabajo suprimidos durante más de 20 años. Con Vaclav Havel, fue uno de los responsables de la conocida «Carta 77», en la que se pedían mayores libertades para Checoslovaquia. Actualmente vive a caballo entre Viena y Praga.

Alianza Editorial

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4 thoughts on “The Widow Killer, by Pavel Kohout

  1. Thanks for this review, Jose Ignacio, I must give this one a try as I am shamefully ignorant about crime fiction from the region.

  2. José Ignacio – Thanks for this fine review. I’m normally not one for the brutal-serial-killer motif as so often it’s not done well. But this looks really interesting and the backdrop and setting sound fascinating! I’ll have to look for this one.

  3. Jose Ignacio: Thanks for the review. When it was first published I thought about buying the book but just never got around to buying it. A few weeks in looking for Czech crime fiction I looked for it but could not find it in Saskatchewan bookstores or libraries. I am going to have to look harder.

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