Review: The Collini Case by Ferdinand von Schirach (Trans. Anthea Bell)


Esta entrada es bilingüe, para ver la versión en castellano desplazarse hacia abajo

Michael Joseph an imprint of Penguin Books, 2012. Hardback edition. Translated by Anthea Bell. Originally titled Der Fall Collini (Piper Verlag, 2011). 200 pages. ISBN: 978-0-718-15919-1. 

jacket image for The Collini Case by Ferdinand von Schirach - large version

Warning: Prospective readers should be aware of the fact that, given the subject and extension of this novel, it is difficult to review without revealing too much. For this reason my suggestion would be to wait to read this comment after having read the book.    

Fabrizio Collini, posing as a journalist, enters the room of a luxurious Hotel in Berlin and, brutally, kills a man who was staying there. Soon after getting down to the lobby, all he says at the reception desk is: ‘Room 400. He’s dead’. Next, he sits down to wait for the police’s arrival. Collini refuses to reveal the reason for this murder. Collini is an Italian citizen who has worked diligently for Daimler in Germany for thirty-four years. Until then, he had been a law abiding citizen and had no previous convictions. 

‘He had said nothing so far, but had been identified from his finger prints on the gun, the bloodstains on his clothing and shoes, traces of powder from the pistol found on his hands, and witness statements.’

Caspar Leinen, a recently qualified lawyer, is assigned to Collini as court-appointed defence counsel. But soon he finds out that the victim, so far known as Jean-Baptiste Meyer, was actually Hans Meyer the owner and chairman of the board of Meyer Engineering Works, one of the richest men in Germany. Leinen had known him  since childhood, it could even be said that they had family links. The following day, before submitting his petition to step down from Collini’s defence, Leinen asks Richard Mattinger for advice. Mattinger, a law professor, will act as accessory prosecutor in the murder trial on behalf of Meyer Works. Mattinger, in Leinen’s place, wouldn’t submit that petition. He would rather tell the defendant his relationship with the victim, and would let him take that decision instead.  

‘Leinen wasn’t sure whether Mattinger was right, or whether he just wanted to be facing an inexperience adversary in the trail.’

When Leinen finally accepts to defend him, Collini confesses to the murder but he is not going to say any more.

The Collini Case is a legal thriller, ‘its popularity helped persuade Germany’s legal profession to rescind changes in the statute of limitations.’ (Taken from the Judges’ comment at the CWA page). No wonder, the author is today one of Germany’s most prominent defence lawyers. But he’s also the grandson of Baldur von Schirach, a Nazi youth leader and Reich Governor in Vienna, convicted of crimes against humanity.

As a legal thriller the reader knows whodunit from the first pages. The question is why. I have to admit that the story captured my attention and I read it in one day. In fact, it’s a short and easy to read book. However, the narrative is somehow uneven and the ending is far too predictable. But I found it a stimulating and thought-provoking book. By the way Bernadette’s review at Reactions to Reading, a link is available below, raises some excellent questions about this book.

My rating: 4/5 (although, as some of you know, I’ve been hesitating between a 3 or a 4).

Ferdinand von Schirach has published two bestselling collections of short stories (Crime and Guilt). The Collini Case, almost a novella in size, is his first novel. It has been shortlisted for the 2013 CWA International Dagger Award

The Collini Case has been reviewed at Euro Crime (Karen), at It’s a crime! (or a mystery..) (Rhian), at Petrona (Maxine), at Fiction fans book reviews, NancyO at The year in books (NancyO), Ms. Peabody Investigates, at Raven Crime Reads, at Shots Crime & Thriller Ezine, and at Reactions to Reading (Bernadette), among others.     

Penguin Books

Penguin USA

Ferdinand von Schirach official website

El caso Collini, de Frederick von Schirach

Advertencia: Los lectores potenciales deben ser conscientes del hecho de que, dado el objeto y la extensión de esta novela, es difícil de reseñar sin revelar demasiados detalles. Por este motivo, mi sugerencia sería la de esperar a leer este comentario después de leer el libro.

Fabrizio Collini, haciéndose pasar por un periodista, entra en la habitación de un lujoso hotel en Berlín y mata brutalmente al hombre que se encontraba en ella. Poco después baja al vestíbulo, todo lo que dice en la recepción es: “Habitación 400. Está muerto “. A continuación, se sienta a esperar la llegada de la policía. Collini se niega a revelar el motivo de este asesinato. Collini es un ciudadano italiano que ha trabajado diligentemente para Daimler en Alemania durante treinta y cuatro años. Hasta entonces, había sido un ciudadano respetuoso con la ley, sin antecedentes penales.

“Permanecía callado, pero había sido identificado por sus huellas dactilares en el arma, por las manchas de sangre en la ropa y en sus zapatos, por los restos de polvora en sus manos, y por las declaraciones de los testigos.”

A Collini, el tribunal le asigna como abogado defensor a Caspar Leinen, un abogado recién licenciado. Pero pronto descubre que la víctima, hasta ahora conocido como Jean-Baptiste Meyer, era en realidad Hans Meyer el propietario y presidente del consejo de administración de Meyer Engineering Works, uno de los hombres más ricos de Alemania. Leinen lo conocía desde la infancia, incluso podría decirse que tenían vínculos familiares. Al día siguiente, antes de presentar su petición de renuncia a la defensa de Collini, Leinen le pide consejo a Richard Mattinger. Mattinger, un catedrático de derecho, actuará como abogado encargado de la acusación particular en el juicio por asesinato en nombre de la empresa de Meyer. Mattinger, si fuera Leinen, no presentaría esa petición. Él preferiría informar al acusado de su relación con la víctima, y le dejaría la decisión a él. 

“Leinen no estaba seguro si Mattinger tenía razón, o si sólo quería enfrentanse en el juicio a un adversario sin experiencia.”

Cuando finalmente Leinen acepta seguir con su defensa, Collini confiesa el crimen pero se niega a decir nada más.

El caso Collini es un thriller legal, “su popularidad ayudó a convencer a los profesionales alemanes del derecho para que anularan los cambios en la Prescripción.” (Tomado del comentario en la página de la CWA). No es de extrañar, el autor es hoy uno de los abogados defensores más destacados de Alemania. Pero también es el nieto de Baldur von Schirach, líder de las juventudes nazis y Gobernador de Viena durante el III Reich, que más adelante fue declarado culpable de crímenes contra la humanidad.

Como thriller legal el lector sabe quién lo hizo desde las primeras páginas. La pregunta es por qué lo hizo. Tengo que admitir que la historia me llamó la atención y lo leí en un día. De hecho, es un libro corto y fácil de leer. Sin embargo, la narración es algo desigual y el final resulta ser demasiado predecible. Pero me pareció un libro estimulante y sugerente. Por cierto, la reseña de Bernadette, su enlace está disponible más arriba, plantea algunas cuestiones muy interesantes sobre este libro.

Mi valoración: 4/5 (aunque, como algunos de ustedes saben, he estado dudando entre un 3 y un 4).

Ferdinand von Schirach ha publicado dos colecciones de cuentos con gran éxito de venta que están disponibles en castellano editados por Salamandra: Crimenes y Culpa. El caso Collini es su primera novela, aunque realmente, por tamaño se trata de una novela corta, y es una de las finalistas al Premio CWA International Dagger de este año.

7 thoughts on “Review: The Collini Case by Ferdinand von Schirach (Trans. Anthea Bell)

  1. Thanks for the link! I was more impressed by this one than you, I think – perhaps because I knew nothing about the book or the author’s background when I read it, so it had a real shock factor for me. Glad you enjoyed it, though 🙂

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