Review: Laidlaw by William McIlvanney


Esta entrada es bilingüe, para ver la versión en castellano desplazarse hacia abajo

Canongate Books, 2013. Kindle edition. First published in Great Britain in 1977 by Hodder & Stoughton. 461 KB. ASIN: B00BJKYM36. eISBN: 978-0-85786-997-5.

One of the greatest pleasures of reading is to discover an author whose existence we were unaware of, but whose significance has been essential to the development of what has been written later on. Maj Sjöwall and Per Wahlöö are a good example of what I mean to say for their contribution to the development of modern Scandinavian crime fiction. In the same sense, the development of modern Scottish crime fiction can’t be understood without the novels of William McIlvanney. It is said that his novels inspired Ian Rankin to create the character of John Rebus.

Laidlaw, the first book in the trilogy featuring DI Jack Laidlaw and his assistant DC Brian Harkness, was first published in Great Britain in 1977 and is regarded the first ‘Tartan Noir‘ despite the fact that McIlvanney has described the term as ‘ersatz’.

The action takes place in Glasgow and revolves around the murder of Jennifer Lawson, an eighteen-year-old girl, whose body has been found in Kelvingrove Park. She had been sexually assaulted and then murdered. Detective Inspector Laidlaw and his new partner Detective Constable Harkness will be working on this case. However, since Laidlaw is a very unconventional detective, the Crime Squad Commander explains to Harkness what that means: 

‘All that’s involved is that he – and, in this case, you along with him – will be separate from the main body of the investigation.’

‘This is a sensational crime. The press will make a lot of it. People will be frightened. … We’re under pressure. For this reason I’ve agreed to let Laidlaw go his own way for a few days. Up to a point, that is. And that’s where you come in. You will be the liaison between Detective Inspector Laidlaw and the main investigation which will be controlled by Detective Inspector Milligan of Central Division.’

For Laidlaw there are two basic assumptions to be made:

‘That there was no connection between the villain and the victim. Except a time and a place. The lassie was a victim of a kind of sexual hit-and-run job. … If that’s the case, we’ve got no chance anyway. It’s up to Milligan and his soldier-ants to take the situation apart leaf by leaf.’

‘So for you (Harkness) and me to be any use at all, we have to take the second assumption. That there is a connection. What happened in the park didn’t just fall from out of the sky one day. It’s got roots. And we can find these roots. so we’re going to make that assumption.’

As the story unfolds, neither Laidlaw, nor Milligan, will be alone chasing the murderer. The victim’s father, Bud Lawson, has joined the hunt to mete out his own form of justice. Both Lawson and the the murderer are familiar with the underworld of Glasgow and they know who to go to. And soon the race is on ….

For me Laidlaw has been a superb discovery. I personally have to thank Paul D. Brazill for it. The narrative, through multiple points of view, is remarkable and I enjoyed it immensely. The story is character driven and they are all extraordinarily portrayed and seem to have flesh and bone. Particularly the role played by Jack Laidlaw is extremely attractive. And the sense of place created by McIlvanney is unparalleled. I’ve no doubt this book will be among the best books I’ve read this year. A must read for anyone who loves reading.

My rating: 5/5.

This book was difficult to find but, fortunately, Canongate’s editorial director, Francis Bickmore, bought the world rights and the three books, Laidlaw (1977), The Papers of Tony Veitch (1983) and Strange Loyalties (1991) have been re-publish in 2013. And I’m looking forward to reading the next two books in the series.

Laidlaw has been reviewed at FictionFan’s Book Reviews, at Detectives Beyond Borders (Peter), at Col’s Criminal Library (Col), at Killing Time (Gareth), and at Mean Streets (Paul D Brazill).

Canongate Books 

Personal Dispatches by William MacIlvanney

McIlvanney Calls It As He Sees It

William McIlvanney 

William McIlvanney’s Laidlaw Novels

Laidlaw by William McIlvanney

Uno de los mayores placeres de la lectura es descubrir un autor cuya existencia ignorábamos, pero cuya importancia ha sido esencial para el desarrollo de lo que se ha escrito a continuación. Maj Sjöwall y Per Wahlöö son un buen ejemplo de lo que quiero decir por su contribución al desarrollo de la moderna novela negra escandinava. En el mismo sentido, el desarrollo de la moderna novela negra escocesa no se puede entender sin las novelas de William McIlvanney. Se dice que sus novelas inspiraron a Ian Rankin para crear al personaje de John Rebus.

Laidlaw, el primer libro de la trilogía protagonizada por el DI Jack Laidlaw y su asistente DC Brian Harkness, fue publicado por primera vez en Gran Bretaña en 1977 y está considerada la primera novela “Tartan Noir” a pesar de que McIlvanney ha descrito el término de “sucedáneo”.

La acción se desarrolla en Glasgow, y gira en torno al asesinato de Jennifer Lawson, una joven de dieciocho años, cuyo cuerpo ha sido encontrado en Kelvingrove Park. Ella había sido asaltada sexualmente y luego asesinada. El Detective Inspector Laidlaw y su nuevo compañero, el Detective Constable Harkness se harán cargo de este caso. Sin embargo, como Laidlaw es un detective muy poco convencional, el Comandante de la Brigada Criminal explica a Harkness lo que eso significa:

“Todo lo que implica es que él – y, en este caso, usted con él – serán separados del cuerpo principal de la investigación. ”

“Este es un crimen sensacional. La prensa hará un mundo de él. La gente se asustará. … Estamos bajo presión. Por esta razón he aceptado dejar que Laidlaw vaya por libre durante unos días. Hasta cierto punto, claro está. Y ahí es donde entra usted. Usted será el enlace entre Detective Inspector Laidlaw y la investigación principal, que estará dirigida por el Detective Inspector Milligan de la División Central.”

Para Laidlaw dos son las hipótesis básicas con las que trabajar: 

“Que no existe conexión alguna entre el asesino y la víctima. Excepto de tiempo y de lugar. La muchacha fue víctima de un asalto sexual parecido al de un accidente provocado por un coche que se da a la fuga. … Si este es el caso, no tenemos oportunidad alguna en cualquier caso. Todo va a depender de que Milligan y sus hormigas-soldado examinen la situación hoja por hoja.”

“Para que usted (Harkness) y yo seamos de alguna utilidad, tenemos que trabajar en base a la segunda hipótesis. Que existe una conexión. Lo que pasó en el parque no cayó un día del cielo. Tiene raíces. Y nosotros podemos encontrar estas raíces. por tanto vamos a trabajar en base esta suposición.”

Conforme se desarrolla la historia, ni Laidlaw, ni Milligan, estarán solos persiguiendo al asesino. El padre de la víctima, Bud Lawson, se ha unido a la caza para impartir su propia forma de justicia. Tanto Lawson y el asesino está familiarizados con el mundo del hampa de Glasgow y saben a quién acudir. Y pronto la carrera está en marcha ….

Para mí Laidlaw ha sido un descubrimiento soberbio. Personalmente tengo que agradecerselo a Paul D. Brazill. La narrativa , por medio de múltiples puntos de vista, es fantástica, y la he disfrutado muchísimo. La historia está dirigida por los personajes, todos ellos están retratados extraordinariamente y parecen de carne y hueso. En particular, el papel de Jack Laidlaw es muy atractivo. Además el sentido de lugar creado por McIlvanney es incomparable. No tengo ninguna duda que se trata de uno de los mejores libros que he leído este año. Una lectura obligatoria para cualquier persona a la que le guste leer.

Mi valoración: 5/5.

Este libro era difícil de encontrar, pero, afortunadamente, el director editorial de Canongate, Francis Bickmore, compró los derechos para todo el mundo y los tres libros, Laidlaw (1977), Los papeles de Tony Veitch (1983) y Lealtades extrañas (1991) han podido publicarse de nuevo este año. Estoy deseando leer los dos libros siguientes de la serie.

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15 thoughts on “Review: Laidlaw by William McIlvanney

  1. Thanks for the link! I’m glad you enjoyed this as much as I did – the best crime novel I’ve read in a long time, and as you say, so influential on Scottish writers.

  2. José Ignacio – An excellent review, for which thank you. I agree completely that crime fiction is best understood if we read some of its most influential writers, and McIlvaney is definitely one of them.

  3. Jose, thanks for the mention. Yours is a more thoughtful review than mine. We’ll see who gets to book two first!

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