Review: The Papers of Tony Veitch by William McIlvanney

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Canongate Books Ltd (2013) Kindle edition. ISBN: 978-0857869920. 320 pages.

From his deathbed in Glasgow Royal Infirmary, a drunken vagrant named Eck Adamson wants to see Inspector Jack Laidlaw. When Laidlaw arrives, Eck can barely utter a word. Before dying he manages to write: ‘The wine he gave me wisny wine’. Laidlaw is left with the impression that Eck could have been poisoned, what else could his last words mean?

Among Eck’s few personal belongings there is a piece of paper with some handwritten notes: an address in Pollokshields, the names Lynsey Farren and Paddy Collins, the word ‘The Crib’ and what seems to be a phone number. Laidlaw, realizing that Eck’s case is of no interest to anyone, decides to investigate on his own initiative. 

“You couldn’t say the meaning of things was elsewhere and Eck was irrelevant. That was a betrayal. All we have is one another and if we’re orphans all we can honourably do is adopt one another, defy the meaninglessness of our lives by mutual concern. It’s the only nobility we have.”

To get started, Laidlaw has to verify the address and the names, call the phone number until someone answers, get the results of the post-mortem and inform his sidekick Brian Harkness. Soon he finds out that the number pertains to a phone-box and that Paddy Collins is dead. Collins was stabbed that same night. Laidlaw, wonders, what can be the possible connection, between Eck and Paddy Collins?

Paddy Collins was Cam Colvin’s brother-in-law. Colvin wants to find Hook Hawkins. Together with Mickey Ballater and Panda Paterson he goes to The Crib, a pub that, despite its name, isn’t exactly suitable for children. Hawkins is not there and Colvin leaves message with Dave McMaster, Hawkins’ right-hand man, that he wants to meet him. Dave McMaster takes care, among other things, of four pubs for John Rhodes, including The Crib.

The following day John Rhodes wonders what are Cam Colvin intentions, and whether Hawkins has something to do with Collins’ death. He is also interested to find out what’s Mickey Ballater doing in Glasgow. Hawkins assures him he doesn’t know what it’s all about and that he is not involved in Collins’ murder. In fact, Colvin is looking for Hawkins to ask him to help find Tony Veitch. The only two clues that he has in connection with the murder of his brother-in-law, are The Crib and Tony Veitch.  

At the same time Laidlaw and Harkness have found the house in Pollokshields, one of  Glasgow’s most exclusive residential areas, it belongs to Milton Veitch. Mr. Veitch examines the note found in Eck’s pocket and recognizes his son Tony handwriting. However, for over a a week or more he has not seen his son and doesn’t know his whereabouts. In fact he has recently received a letter from his son and his handwriting is still fresh in his mind. In this letter Tony notifies him that he was leaving the University just before sitting his final exams. Moreover, both father and son know Lynsey Farren. ‘She’s Lord Farren of Farren’s daughter. Lady Lynsey Farren.’ The two families have known each other for years and are close friends. 

Laidlaw will have to figure out what may have in common the deaths of Eck Adamson and Paddy Collins with Tony Veitch’s disappearance.

The Papers of Tony Veitch was first published in 1983 by Hodder & Staughton and has been reissued this year by Cannongate. It was the winner of the 1983 CWA Silver Dagger Award and is the sequel to Laidlaw (my review is HERE). Strange Loyalties (1991), the third book in The Laidlaw Trilogy, was awarded the Glasgow Herald People’s Prize.

I’m becoming increasingly convinced that the difference between literary fiction and genre fiction is purely academic. There’s good and bad literature and, in this sense, I believe that The Papers of Tony Veitch has more than enough literary merit. The story is character driven, rather than action driven, which may explain why this book has been, sometimes, labelled ‘literary crime fiction’.       

Besides, this is not an irrelevant book, only suitable to spend a good time, although there’s nothing wrong in that. In contrast, it’s a book that requires an active participation from the reader, a demanding reading, although highly rewarding. The reader must pay appropriate attention, otherwise one might eventually get lost. To be quite honest I must admit I have had to read it twice. My first reading was probably too quick to fully enjoy it. I don’t regret it at all. My second reading was well worth it. 

By the way, the story is told from the perspective of multiple characters and, therefore, doesn’t follow a strictly linear plot. Interestingly enough, Margot Kinberg yesterday wrote about this in her excellent blog, Confessions of a Mystery Novelist… I think this book is a good example.

In my review of Laidlaw I did mention that it was certainly among the best books I’ve read this year. And, for me, The Papers of Tony Veitch is even better.

In some reviews, I read that contains extremely local expressions which may hinder the understanding of some readers. This has not bothered me in the slightest. I have certainly missed some minor details, but all in all it was an extremely gratifying reading. I look forward to the third book in this superb series. Stay tuned.

My rating: A+ (Don’t delay, get your hands on a copy of this book)    

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William McIlvanney: Laying Down The Law

William McIlvanney at Books from Scotland

Cannongate Books

Personal Dispatches by William MacIlvanney

William McIlvanney’s Laidlaw Novels

Natural Loyalties: The Work of William McIlvanney

Scotland’s master of crime is also its Camus

The Crimes Literary Supplement: The Laidlaw Trilogy

William McIlvanney in Conversation with Doug Johnstone (You Tube Video)

Los papeles de Tony Veitch de William McIlvanney

Desde su lecho de muerte en el Hospital Real de Glasgow, un vagabundo borracho de nombre Eck Adamson quiere ver al Inspector Jack Laidlaw. Cuando Laidlaw llega, Eck apenas puede articular una palabra. Antes de morir consigue escribir: “El vino que me dio él no era vino”. Laidlaw se queda con la impresión de que Eck podría haber sido envenenado, ¿qué otra cosa podrían significar sus últimas palabras?

Entre las pocas pertenencias personales de Eck hay un pedazo de papel con notas manuscritas: una dirección en Pollokshields, los nombres de Lynsey Farren y Paddy Collins, la palabra “La Cuna” y lo que parece ser un número de teléfono. Laidlaw, dándose cuenta de que el caso de Eck no interesa a nadie, decide investigar por su propia iniciativa.

“Uno no podía decir que el significado de las cosas estaba en otra parte y que Eck no tenía importancia. Eso sería una traición. Todo lo que tenemos es colaboración y si somos huérfanos todo lo que podemos hacer horradamente es adoptarnos mutuamente, desafiando el sin sentido de nuestras vidas por interés recíproco. La única nobleza que tenemos”.

Para empezar, Laidlaw tiene que verificar la dirección y los nombres, llamar al número de teléfono hasta que alguien responda, obtener los resultados de la autopsia e informar a su compañero Brian Harkness. Pronto averigua que el número pertenece a una cabina telefónica y que Paddy Collins ha muerto. Collins fue apuñalado esa misma noche. Laidlaw, se pregunta, ¿cuál es la posible conexión que puede existir entre Eck y Paddy Collins?

Paddy Collins era el cuñado de Cam Colvin. Colvin quiere encontrar a Hook Hawkins. Junto con Mickey Ballater y Panda Paterson va a La Cuna, un pub que, a pesar de su nombre, no es precisamente apto para niños. Hawkins no está y Colvin deja mensaje con Dave McMaster, la mano derecha de Hawkins, de que quiere reunirse con él. Dave McMaster se encarga, entre otras cosas, de los cuatro pubs de John Rhodes, incluyendo La Cuna.

Al día siguiente, John Rhodes se pregunta qué pretende Cam Colvin, y si Hawkins ha tenido algo que ver con la muerte de Collins. También está interesado en saber lo que está haciendo Mickey Ballater en Glasgow. Hawkins le asegura que no sabe de qué se trata y que no está implicado en el asesinato de Collins. De hecho, Colvin está buscando a Hawkins para pedirle que le ayude a encontrar a Tony Veitch. Las dos únicas pistas que tiene en relación con el asesinato de su cuñado son La Cuna y Tony Veitch.

Al mismo tiempo Laidlaw y Harkness han encontrado la casa en Pollokshields, una de las zonas residenciales más exclusivas de Glasgow, pertenece a Milton Veitch. El Sr. Veitch examina la nota encontrada en el bolsillo de Eck y reconoce la escritura de su hijo Tony. Pero no ha visto a su hijo desde hace más de una semana y desconoce su paradero. De hecho, ha recibido recientemente una carta de su hijo y su letra está todavía fresca en su memoria. En esa carta Tony le comunica que deja la Universidad justo antes de realizar los exámenes finales. Por otra parte, tanto el padre como el hijo conocen a Lynsey Farren. ‘Se trata de la hija de Lord Farren de Farren, Lady Lynsey Farren.’ Las dos familias hace años que se conocen y son íntimas amigas.

Laidlaw tendrá que averiguar qué pueden tener en común la muerte de Eck Adamson y Paddy Collins con la desaparición de Tony Veitch.

Los papeles de Tony Veitch se publicó por primera vez en 1983 por Hodder & Staughton, y ha sido reeditado este año por Cannongate. Obtuvo el Premio CWA Silver Dagger de 1983 y es la continuación de Laidlaw (1977) (mi reseña está AQUÍ). Extrañas lealtades (1991), el tercero de la trilogía, fue galardonado con el Glasgow Herald People’s Prize.

Estoy cada vez más convencido de que la diferencia entre ficción literaria y ficción de género es puramente académica. Hay buena y mala literatura y, en este sentido, creo que Los papeles de Tony Veitch tiene un mérito literario más que suficiente. La historia está dirigida por los personajes, en lugar de estar dirigida por la acción, lo que puede explicar por qué este libro ha sido, a veces, etiquetado de “novela negra literaria“.

Además, este no es un libro intrascendente, sólo apto para pasar un buen rato, aunque no hay nada de malo en eso. Por el contrario, es un libro que requiere una participación activa del lector, una lectura exigente, aunque muy gratificante. El lector debe prestar la debida atención, de lo contrario uno eventualmente podría perderse. Para ser sincero, debo admitir que he tenido que leerlo dos veces . Mi primera lectura fue probablemente demasiado rápida para disfrutarlo plenamente. No lo lamento en absoluto. Mi segunda lectura ha merecido mucho la pena.

Por cierto, la historia está contada desde la perspectiva de múltiples personajes y, por tanto, no tiene una trama estrictamente lineal. Curiosamente, Margot Kinberg ayer escribió sobre esto en su excelente blog, Confessions of a Mystery Novelist… Este libro creo que es un buen ejemplo de ello.

En mi reseña de Laidlaw hice mención de que era sin duda uno de los mejores libros que he leído este año. Pues bien, para mí, Los papeles de Tony Veitch es aún mejor.

En algunas reseñas, he leído que contiene expresiones muy locales que pueden obstaculizar la comprensión de algunos lectores. Esto no me ha molestado en lo más mínimo. Ciertamente, he podido perderme algunos detalles menores, pero en general, ha sido una lectura muy gratificante. Espero con interés el tercer libro de esta soberbia serie. Permanezcan sintonizados.

Mi calificación: A+ (No se demore, consiga un ejemplar de este libro)


Elciego is a town and municipality located at the southern end of the province of Álava, in the Basque Country, northern Spain. This town lies in the world-famous Rioja wine-production region, and is home to the cutting-edge Hotel Marqués de Riscal, opened in 2006, designed by renowned architect Frank Gehry. (From Wikipedia)

Below is a picture of Elciego, the wineries of Marqués del Riscal and Frank Gehry’s city of wine complex.


A vineyard in Elciego


A view of the river Ebro valley taken from Elciego


Review: The Black Ice, by Michael Connelly

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Orion, 1998 (Paperback edition, reissued, 2009). First published in Great Britain in 1993 by Orion. ISBN 978-1-4072-3490-8. 378 pages.

One Christmas night, the body of a narcotic squad officer has appeared in a squalid Hollywood hotel. His name was Calexico ‘Cal’ Moore and the first impression is that he has committed suicide. Harry Bosch arrives at the crime scene without being notified and visibly upset for this reason. He was on call that night and doesn’t buy the explanation given by Assistant Chief Irvin Irving that, anyway, he should have had to pass the case to Robbery-Homicide Division, those in charge of investigate the deaths of all police officers. Bosch must stay out of this investigation.

The next day, Bosch is summoned by Lieutenant Pounds to his office. Bosch’s boss needs to clear one more case before the year end to improve his statistics. The thing is that one of his men, detective Porter, is on leave with a stress-related illness, and Bosch must take charge of his eight open cases. However, Bosch is well aware that this is just an excuse to keep him out of the Moore’s death investigation.

‘Bosch didn’t care about Pounds and his desire to clear one more case by Midnight of New Year’s Eve. He felt no allegiance to Pounds and believed the annual tabulating, chartering and analysing of lives sacrificed added up to nothing. He decided that if he was to do this job, he would do it for Porter. Fuck Pounds.’ 

Bosch then decides to focus on the most recent cases. Experience has taught him that cases become exponentially more difficult as time passes. Of such cases, one is related to an unidentified Latino man, Juan Doe #67. The body was found on December 18 by an off-duty police officer who was only identified by his badge number. To his surprise the number belonged to Cal Moore.

Shortly after, Bosch receives a folder intended to his attention. The folder had belonged to Moore and contains detailed information about a new narcotic substance called black ice that has just begun to be commercialised in the US. And Bosch, realising that both cases are somehow related, takes the decision to travel to Mexico. Particularly when the forensic examination casts doubts about Moore’s suicide, and points out that he might have been murdered. 

The Black Ice was published originally in 1993 and is the second book by Michael Connelly featuring the LAPD detective Hieronymus “Harry” Bosch. The title refers to a fictional drug invented by Michael Connelly for this novel. On his message board Michael Connelly wrote: ‘I claim artistic license on black ice. I made up the compound drug because I was looking for something pretty bad, that could possible take the crack epidemic up one notch. I had read about a drug out of Hawaii called blue ice which was a mixture of meth and and cocaine, if I remember right. So I added in black tar heroin to make black ice. I didn’t call it just ice because as you mention I knew that was meth.’ The title is also a reference to a different phenomenon call black ice.

Having very much enjoyed some of the last Connelly’s novels (see my reviews of The Brass Verdict, Nine Dragons, The Drop and The Black Box) I decided to read the Bosch series in chronological order (see my review of The Black Echo), and I don’t regret it at all. In fact I have just bought The Concrete Blonde and I’m looking forward to reading it soon. Thus, it is no surprise that I have enjoyed reading The Black Ice as well. The writing lives up to his usual standard and the plot is extremely attractive with an interesting twist at the end. It can be highlighted the great descriptions of the places in which the action is set, and the fabulous description of each and every one of the characters involved in the plot. As pointed out by Margot Kinberg in her superb review (see below), the guiding theme of the story is the effect of the past on the present. In this sense the reader will get to know some details about Bosch’s family background. Specifically, who his biological father was. Highly recommended.

My rating: A (I loved it).

The Black Ice has been reviewed at Confessions of a Mystery Novelist… (Margot Kinberg).

Michael Connelly Official Website

Hachette Book Group

Orion Books

El Hielo Negro, de Michael Connelly

CoverUna noche de Navidad, el cuerpo de un oficial de la brigada de narcóticos ha aparecido en un hotel sórdido de Hollywood. Su nombre era Calexico “Cal” Moore y la primera impresión es que se ha suicidado. Harry Bosch llega a la escena del crimen sin ser notificado y visiblemente molesto por este motivo. Él estaba de guardia esa noche y no acepta la explicación dada por el Jefe Adjunto Irvin Irving que, de todos modos, debería haber tenido que pasar el caso a la División de Robos y Homicidios, los encargados de investigar la muerte de todos los agentes de policía. Bosch debe mantenerse al margen de esta investigación.

Al día siguiente, Bosch es convocado por el teniente Pounds a su oficina. El jefe de Bosch necesita aclarar un caso más antes de fin de año para mejorar sus estadísticas. El caso es que uno de sus hombres, el detective Porter, está de baja por una enfermedad relacionada con el estrés, y Bosch debe hacerse cargo de sus ocho casos abiertos. Sin embargo, Bosch es consciente de que esto es sólo una excusa para mantenerlo al margen de la investigación de la muerte de Moore.

“A Bosch no le importaba Pounds ni su interés por aclarar un caso más antes de la medianoche del día de fin de año. No sentía ninguna lealtad por Pounds y creía que la recogida anual de datos, los gráficos y el análisis de vidas sacrificadas no servían para nada. Decidió que si iba a hacer este trabajo, lo haría por Porter. Que se joda Pounds.”

Bosch decide centrarse en los casos más recientes. La experiencia le ha enseñado que los casos se vuelven exponencialmente más difíciles a medida que pasa el tiempo. De estos casos, uno tiene que ver con un latino no identificado, Juan Don Nadie. El cuerpo fue encontrado el 18 de diciembre por un oficial de policía fuera de servicio identificado únicamente por su número de placa. Para su sorpresa el número pertenecía a Cal Moore.

Poco después, Bosch recibe una carpeta dirigida a su atención. La carpeta había pertenecido a Moore y contiene información detallada acerca de una nueva sustancia estupefaciente llamada hielo negro que acaba de empezar a comercializarse en los EE.UU.. Y Bosch, al darse cuenta de que los dos casos están relacionados de alguna manera, toma la decisión de viajar a México. Especialmente, cuando el examen forense arroja dudas sobre el suicidio de Moore, y señala que podría haber sido asesinado.

El hielo negro fue originalmente publicado en 1993 y es el segundo libro de Michael Connelly protagonizado por el detective del Departamento de Policía de Los Ángeles Hieronymus “Harry” Bosch. El título hace referencia a una droga ficticia inventada por Michael Connelly para esta novela. En un tablón de mensajes Michael Connelly escribió: “Reivindico la licencia artística de hielo negro. Me imaginé una mezcla de drogas porque estaba buscando algo bastante malo, que pudiera aumentar un grado el nivel de la epidemia de crack. Había leído sobre una droga que venía de Hawaii llamada hielo azul, que tenía una mezcla de metanfetaminas y cocaína, si no recuerdo mal. Así que le añadí heroína “alquitrán negro” para obtener hielo negro. Yo no lo llamé simplemente hielo porque como usted menciona yo sabía que era el nombre dado a la metanfetamina”. El título hace también referencia a un fenómeno diferente llamado hielo negro.

Después de haber disfrutado mucho con algunas de las últimas novelas de Connelly (ver mis reseñas de El veredicto, Nueve dragones, Cuesta abajo y La caja negra) me decidí a leer la serie de Bosch por orden cronológico (ver mi reseña de El eco negro), y no me arrepiento en absoluto. De hecho acabo de comprar La rubia de hormigón y estoy deseando leerlo pronto. Por tanto, no es ninguna sorpresa que haya disfrutado también con la lectura de El hielo negro. La escritura está a la altura de su nivel habitual y la trama es muy atractiva, con un giro interesante al final. Se puede destacar las estupendas descripciones de los sitios en los que se desarrolla la acción y la fabulosa descripción de todos y cada uno de los personajes involucrados en la trama. Como señala Margot Kinberg en su excelente reseña, el hilo conductor de la historia es el efecto del pasado en el presente. En este sentido, el lector podrá conocer algunos detalles sobre los antecedentes familiares de Bosch. En particular, quien era su padre biológico. Muy recomendable.

Mi valoración: A (Me encantó)

Ver otra reseña de El hielo negro en El Consultorio del Doctor,

Especial Michael Connelly. Febrero de 2009 – Revista Calibre .38 (PDF).
Michael Connelly mal traducido. Como siempre

Roca Editorial

The Chestnut Grove of El Tiemblo (Avila)

El Tiemblo is located at the foot of the Gredos Range and is crossed by the Alberche river. The Castañar (chestnut grove) is accessed by a perfectly signposted dirt track at the beginning of the town if you are coming from the Madrid-Ávila road. In total, four kilometres of gentle, low-difficulty track. (Taken from Guia Repsol)






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