Review: Then We Take Berlin, by John Lawton


Esta entrada es bilingüe, para ver la versión en castellano desplazarse hacia abajo

Grove Press UK, 2013 (Kindle edition). First published in the United States of America in 2013 by Grove/Atlantic Inc. 1516 KB. Ebook ISBN: 978-1-61185-980-5. 432 pages. ASIN: B00FF93NO6.

Then We Take Berlin

Then We Take Berlin is the latest book by John Lawton who, among other things, is the author of seven books in the acclaimed mystery series featuring Inspector Troy (you can find my review of Black Out, the first in the series, HERE). Inspector Troy makes only a cameo appearance in this novel. I trust that Then We Take Berlin will have, at least, a sequel. 

The book opens in May 1963 in West Berlin. ‘Christina Hélène von Raeder Burkhardt had too many names, so was known simply as Nell. She was attending the first of her twice weekly meetings with the mayor to agree an itinerary for the impending visit of President Kennedy.’ Meanwhile in London, ‘John Wilfred Holderness had many names. John to his parents (….) -Wilf to his schoolmates-Joe to his old RAF pals … and Wilderness to his women.’ It’s past ten at night when he receives a person to person phone call from Frank Spoleto in New York. Frank needs to see him in New York and has booked him on a Pan Am flight for next Tuesday. The tickets will be at the embassy on Monday morning. First class, all paid for.

Apparently, Frank works for Carver, Sharma and Dunn, an advertising agency. Steve Sharma, the senior partner, needs the help of Holderness. His wife’s aunt, Hannah Schneider, a sixty-nine years old woman, got trapped in the East, when the Berlin Wall was risen, and he is confident that Holderness will be able to bring her to the West. Holderness knows of a tunnel in Berlin deeper and older than the sewers. Both, Frank and Holderness, became friends in Berlin after the War where Joe was an NCO in British Intelligence. This is a twenty grand job, more than what Holderness can earn in two years and he accepts. 

Then the story moves backward, to London in 1941. And, according to the blurb:

‘Joe Wilderness is a World War II orphan, a condition that he thinks excuses him from common morality. He’s a cat burglar, cardsharp, and Cockney “wide boy,” and the last thing he wants is to get drafted. But in 1946 he finds himself in the Royal Air Force, facing a stretch in military prison, when along comes Lt. Colonel Burne-Jones to tell him that MI6 has better use for his talents. Posted to occupied Berlin, interrogating ex-Nazis, and burgling the odd apartment for MI6, Wilderness finds himself with time on his hands—and the devil making work for them. He falls in with Frank, a U.S. army captain; with Eddie, a British artilleryman; and with Yuri, a major in Russia’s NKVD. Together, they bring black-market scams to a new level. Coffee never tasted so sweet. Soon Wilderness falls for Nell Breakheart, a German girl who has witnessed the worst that Germany could do and is driven by all the scruples that he lacks.’

Joe and Nell will meet again in Berlin in 1963. A time when the President of the United States, John F. Kennedy, delivers his famous speech ‘Ich bin ein Berliner’.

I really liked this book and have enjoyed reading it despite being uneven, at times. Along with some excellent scenes, others are more tiresome in my view. The plot around the escape to West Berlin of the senior lady is rather weak. However, I believe that in a way its strengths exceed somehow its weaknesses. It does have some fascinating characters and I really like how John Lawton mixes reality and fiction. Besides I’ve enjoyed very much listening again Kennedy’s speech. It is available in the link above. For all these reasons I dare recommend this book. Certainly, I hope it will have a sequel.

My rating: B (I really liked it).

Then We Take Berlin has been reviewed at The View From The Blue House (Rob), Euro Crime (Norman)

Atlantic Books

Grove Atlantic

John Lawton discusses THEN WE TAKE BERLIN, his literary departure from the beloved Inspector Troy series, and what life was like in 1948 refugee post-war Europe (You Tube)

Then We Take Berlin de John Lawton

Then We Take Berlin es el último libro de John Lawton, quien, entre otras cosas, es el autor de los siete libros de la reconocida serie de misterio protagonizada por el inspector Troy (usted puede encontrar mi reseña de Black Out, la primera de la serie, AQUÍ). El inspector Troy hace sólo un cameo en esta novela. Confío en que Then We Take Berlin tendrá, al menos, una segunda parte.

El libro comienza en mayo de 1963 en Berlín Oeste. “Christina Hélène von Raeder Burkhardt tenía demasiados nombres, por lo que era conocido simplemente como Nell. Ella asistía a la primera de sus dos reuniones por semana con el alcalde para acordar un itinerario para la próxima visita del presidente Kennedy.” Mientras tanto, en Londres,”John Wilfred Holderness tenía muchos nombres. John para sus padres (….)-Wilf para sus compañeros de clase-Joe para sus antiguos compañeros de la RAF … y Wilderness para sus mujeres.” Son más de las diez de la noche, cuando que recibe una llamada telefónica de persona a persona de Frank Spoleto, en Nueva York. Frank necesita verle en Nueva York y le ha hecho una reserva en un vuelo de la Pan Am para el próximo martes. Los billetes estarán a la embajada la mañana del lunes. Primera clase, todo pagado.

Aparentemente, Frank trabaja para Carver, Sharma y Dunn, una agencia de publicidad. Steve Sharma, el socio principal, necesita la ayuda de Holderness. La tía de su esposa, Hannah Schneider, una mujer de sesenta y nueve años, quedó atrapada en el Este, cuando el Muro de Berlín fue levantado, y confía en que Holderness podrá traerla a Occidente. Holderness conoce un túnel en Berlín más profundo y más antiguo que las alcantarillas. Ambos, Frank y Holderness, se hicieron amigos en Berlín después de la guerra, donde Joe era suboficial de la Inteligencia Británica. El trabajo le supone veinte de los grandes, más de lo que Holderness puede ganar en dos años y acepta.

Entonces la historia se traslada hacia atrás, a Londres en el 1941. Y, según dice la propaganda publicitaria:

“Joe Wilderness es un huérfano de la Segunda Guerra Mundial, una condición que él considera lo excusa de toda moralidad. Es un ladrón, un tramposo, y un “héroe” Cockney, y lo último que quiere es que le llamen a filas. Pero en 1946 se encuentra en la Real Fuerza Aérea, haciendo frente a una condena en una prisión militar, cuando se presenta el Teniente Coronel Burne-Jones para decirle que el MI6 puede sacar un provecho mayor de sus aptitudes. Enviado al Berlín ocupado, para interrogar a ex-nazis y para desvalijar pisos ocasionalmente para el MI6, Wilderness se encuentra con que dispone de tiempo y cuando el diablo no tiene nada que hacer … Conoce a Frank, un capitán del ejército de los Estados Unidos, a Eddie, un artillero británico, y a Yuri, un comandante de la NKVD rusa. Juntos, consiguen llevar los fraudes en el mercado negro a su nivel más alto. El café nunca fue tan dulce. Pronto Wilderness se enamora de Nell Breakheart, una chica alemana que ha sido testigo de lo peor que Alemania era capaz de hacer y está condicionada por todos los escrúpulos morales que le faltan.”

Joe y Nell volverán a encontrarse en Berlín en 1963. En el momento en que el Presidente de los Estados Unidos, John F. Kennedy, pronuncia su famoso discurso “Ich bin ein Berliner”.

Me gustó mucho este libro y he disfrutado con su lectura a pesar de ser irregular, a veces. Junto con algunas escenas excelentes, otras son más tediosas en mi opinión. La trama en torno a la fuga a Berlín Occidental de la señora mayor es más bien floja. Sin embargo, creo que en cierto modo sus puntos fuertes superan de alguna manera sus debilidades. Tiene algunos personajes fascinantes y me gusta mucho cómo John Lawton mezcla realidad y ficción. Además he disfrutado mucho escuchando de nuevo el discurso de Kennedy. Está disponible en el enlace de arriba. Por todas estas razones me atrevo a recomendar este libro. Ciertamente, espero que tendrá una continuación.

Mi valoración: B (Realmente me gustó).

Advertisements

6 thoughts on “Review: Then We Take Berlin, by John Lawton

  1. I always like John Lawton, though I do find his multiple time schemes, and the characters moving from book to book, and the characters who are real, a bit confusing. So I probably will read this one – thanks for the helpful review Jose Ignacio.

  2. I have read all of John Lawton’s Inspector Troy series and found some of the books very confusing, but as a whole I loved the series and his writing, and have held on to the books to reread some day. So I will read this book this year, and am looking forward to, and I am glad you liked it.

  3. I have at least one of his earlier books, which I shall have to move up the pile. A lot of commentators seem to like him.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s