Review: The Big Sleep by Raymond Chandler


Esta entrada es bilingüe, para ver la versión en castellano desplazarse hacia abajo

Penguin Books, 2011 with an Introduction by Ian Rankin.Format: Paperback. First published in 1939. ISBN: 978-0-241-95628-1. Pages: 272. 

jacket image for The Big Sleep by Raymond Chandler - large version

The Big Sleep revolves around the family of General Guy Sternwood, a very wealthy old man who lives confined to a wheelchair. The General is a widower and has two young daughters, both pretty and both wild. Vivian, the eldest, has been married three times, the last one with an ex-bootlegger by the name of Rusty Regan. Carmen, the youngest, is a child who, in words of General Sternwood, ‘likes to pull wings off flies. Neither of them has any more moral sense than a cat. Neither have I. No Sternwood had’. About nine or ten months ago, the General had paid a man named Joe Brody five thousand dollars to leave alone his younger daughter. Now he is being blackmailed again. A certain Arthur Gwynn Geiger has requested the payment of several thousand dollars in exchange of a few IOUs, signed by Carmen. When we find Philip Marlowe for the first time, he has just arrived to the mansion of the Sternwoods. The General wants to entrust him this case and Marlowe, a private eye, accepts. We also learn that the General is very fond of Rusty Regan, he was ‘the breath of his life’, while it lasted. A month ago, he went away abruptly, without a word to anyone, not even to the General himself. 

Marlowe heads to Geiger’s bookstore but can’t find him there. However he discovers that the bookstore is actually a cover up to sell porno books illegally and looks up Geiger’s address in a phone book. Upon his arrival, Marlowe finds out that Geiger has been killed. By his side is Carmen, the youngest of the Sternwoods, naked and doped. To protect the General, Marlowe decides not to call the police and takes Carmen back to her home. When he returns the corpse has disappeared. To worsen the situation, several pictures of Carmen naked taken by Geiger have disappeared as well. The next morning Bernie Ohls, the D.A,’s chief investigator, who had given Marlowe the lead to General Sternwood, phones him. The Sternwood family car has appeared sunk in the sea near the Lido fish pier. Inside has been found the dead body of Owen Taylor, the family’s chauffeur. 

In The Big Sleep Raymond Chandler introduces his readers to his private eye and first person narrator Philip Marlowe, who defines himself as follows:

‘… I’m thirty-three years old, went to college once and can still speak English if there’s any demand for it. There isn’t much in my trade. I
worked for Mr Wilde, the District Attorney, as an investigator once. His chief investigator, a man named Bernie Ohls, called me and told me
you wanted to see me. I’m unmarried because I don’t like policemen’s wives’

Then, he adds: ‘I was fired. For insubordination. I test very high on insubordination. ..

Much of the information that exists around this book can be easily found in the Internet. Let me remind you that it was originally published in 1939 when Chandler was fifty-one years old. The action takes place in Los Angeles (California). And it was written by what Chandler called cannibalizing previously written short stories that he had already published in the pulp magazine Black Mask. In the case of The Big Sleep, the two main stories that formed the core of the novel were Killer in the Rain (published in 1935) and The Curtain (published in 1936). Chandler also borrowed small parts of two other stories: Finger Man and Mandarin’s Jade. (Information taken from Wikipedia). For those who wish to find out more, I would like to suggest a visit to the following pages: The Thrilling Detective Web Site: Philip Marlowe, An Introduction to The Big Sleep by Robert F. Moss, Raymond Chandler, gritty enchanter by Michael Dirda at The Times Literary Supplement and The Raymond Chandler Website.

Raymond Thornton Chandler (1888 -1959) was born in Chicago but spent most of his boyhood and youth in England where he attended Dulwich College and later worked as a freelance journalist for The Westminster Gazette and The Spectator. During World War I, Chandler served in France with the First Division of the Canadian Expeditionary Force, transferring later to the Royal Flying Corps (R. A. F.). In 1919 he returned to the United States, settling in California, where he eventually became director of a number of independent oil companies. The Depression put an end to his career, and in 1933, at the age of forty-five, he turned to writing fiction, publishing his first stories in Black Mask. Chandler’s detective stories often starred the brash but honourable Philip Marlowe (introduced in 1939 in his first novel, The Big Sleep) and were noted for their literate presentation and dead-on critical eye. Never a prolific writer, Chandler published only one collection of stories and seven novels in his lifetime. Some of Chandler’s novels, like The Big Sleep, were made into classic movies which helped define the film noir style. In the last year of his life he was elected president of the Mystery Writers of America. He died in La Jolla, California on March 26, 1959. (Black Lizard)

It is widely recognised that The Big Sleep made a significant contribution to the genre. Mainly for its high literary quality, its excellent plot, the superb characterization of its  characters and its dazzling dialogues. In my view, is plainly and simply a masterpiece. And I have enjoyed it immensely while reading it. I look forward to reading the rest of Chandler’s novels that I have unread yet. And I highly recommend this book to everyone.

My rating: A+ (Don’t delay, get your hands on a copy of this book) 

The Big Sleep has been reviewed at Mysteries in Paradise (Kerrie), the crime segments (NancyO), Yet Another Crime Fiction Blog (Keishon), Past Offences (Rich), Bitter, Tea and Mystery (TracyK)

Penguin Books (UK)

Vintage Crime / Black Lizard (US)  

El sueño eterno de Raymond Chandler  

El sueño eterno (Raymond Chandler)

El sueño eterno gira en torno a la familia del general Guy Sternwood, un anciano muy rico que vive confinado en una silla de ruedas. El general es viudo y tiene dos hijas jóvenes, ambas guapas, ambas salvajes. Vivian, la mayor, se ha casado tres veces, la última con un ex-contrabandista de bebidas alcohólicas llamado Rusty Regan. Carmen, la más joven, es una chiquilla que, en palabras del general Sternwood, ‘‘le gusta arrancar alas a las moscas. Ninguna de ellas tiene más sentido de la moral que un gato. Yo tampoco. Ningún Sternwood lo ha tenido.’ Unos nueve o diez meses atrás, el general había pagado a un hombre llamado Joe Brody cinco mil dólares para que dejara en paz a su hija menor. Ahora está siendo chantajeado de nuevo. Un tal Arthur Gwynn Geiger le exige el pago de varios miles de dólares a cambio de unos pagarés, firmados por Carmen. Cuando nos encontramos con Philip Marlowe, por primera vez, acaba de llegar a la mansión de los Sternwood. El general quiere confiarle este caso y Marlowe, un detective privado, acepta. También averiguamos que el general le tenía mucho afecto a Rusty Regan, el le daba ‘aliento a su vida’, mientras duró. Hace un mes, se marchó abruptamente, sin decir una palabra a nadie, ni siquiera al mismo general.

Marlowe se dirige a la librería de Geiger, pero no puede encontrarlo allí. Sin embargo, descubre que la librería es en realidad una tapadera para vender libros pornográficas ilegalmente y busca la dirección de Geiger en una guía telefónica. A su llegada, Marlowe descubre que Geiger ha sido asesinado. A su lado está Carmen, la más joven de las Sternwood, desnuda y dopada. Para proteger al General, Marlowe decide no llamar a la policía y se lleva a Carmen de regreso a la mansión. Cuando regresa el cadáver ha desaparecido. Para empeorar la situación, varias fotos de Carmen desnuda tomadas por Geiger han desaparecido también. A la mañana siguiente Bernie Ohls, el investigador jefe del fiscal del distrito, que había proporcionado al general Sternwood su nombre, lo llama por teléfono. El coche de la familia Sternwood ha aparecido hundido en el mar cerca del muelle de pescado del Lido. En el interior se ha encontrado el cuerpo sin vida de Owen Taylor, el chófer de la familia.

En El sueño eterno Raymond Chandler introduce a sus lectores a su detective privado y narrador en primera persona Philip Marlowe, que se define de la siguiente manera:

’… Tengo treinta y tres años, fui a la universidad en una ocasión y aún puedo hablar Inglés si la ocasión lo requiere. No hay mucho que decir de mi experiencia. He trabajado para el señor Wilde, el fiscal del distrito, como investigador en una ocasión. Su investigador jefe, un hombre llamado Bernie Ohls, me llamó y me dijo que quería verme. Estoy soltero porque no me gustan las mujeres de los policías.’

Luego, añade: ‘Me despidieron. Por insubordinación. Consigo una calificación muy elevada en insubordinación. .. ‘

Gran parte de la información que existe en torno a este libro se puede encontrar fácilmente en Internet. Permítanme recordarles que fue publicado originalmente en 1939, cuando Chandler tenía cincuenta y un años de edad. La acción tiene lugar en Los Angeles (California). Y fue escrito de acuerdo con lo que Chandler llamaba canibalizando cuentos cortos escritos con anterioridad que ya había publicado en la revista Black Mask. En el caso de El sueño eterno, las dos principales historias que forman el núcleo de la novela son Killer in the Rain (publicada en 1935) y The Curtain (publicada en 1936). Chandler también tomó prestadas algunas partes de otras dos relatos: Finger Man y Mandarin’s Jade. (Información tomada de Wikipedia). Para aquellos que quieran saber más, me gustaría sugerir una visita a las páginas siguientes: The Thrilling Detective Web Site: Philip Marlowe, An Introduction to The Big Sleep by Robert F. Moss, Raymond Chandler, gritty enchanter por Michael Dirda en The Times Literary Supplement y The Raymond Chandler Website.

Raymond Thornton Chandler (1888 -1959) nació en Chicago, pero pasó la mayor parte de su infancia y de su juventud en Inglaterra donde asistió al Dulwich College y más tarde trabajó como periodista independiente para The Westminster Gazette y The Spectator. Durante la Primera Guerra Mundial, Chandler prestó sus servicios en Francia con la Primera División de la Fuerza Expedicionaria Canadiense, para ser transferido después a la Royal Flying Corps (RAF). En 1919 regresó a los Estados Unidos, estableciéndose en California, donde finalmente se convirtió en director de una serie de compañías petroleras independientes. La Gran Depresión puso fin a su carrera, y en 1933, a la edad de cuarenta y cinco años, se dedicó a la escritura de ficción, publicando sus primeras historias en Black Mask. Las historias de detectives de Chandler están a menudo protagonizadas por el impetuoso pero honorable Philip Marlowe (introducido en 1939 en su primera novela, El sueño eterno) y destacan por su excelencia literaria y por su atenta mirada crítica. Nunca fue un escritor prolífico, Chandler publicó sólo una colección de cuentos y siete novelas a lo largo de su vida. Algunas de las novelas de Chandler, como El sueño eterno, fueron transformadas en películas clásicas, ayudando a definir el cine negro como estilo. En el último año de su vida, fue elegido presidente de los Mystery Writers of America. Murió en La Jolla, California, el 26 de marzo de 1959.

Es ampliamente reconocido que El sueño eterno hizo una importante contribución al género. Principalmente por su alta calidad literaria, su excelente trama, por la excelente caracterización de sus personajes y sus diáologos deslumbrantes. En mi opinión, es simple y llanamente una obra maestra. Y he disfrutado inmensamente mientras lo leía. Espero con interés la lectura del resto de las novelas de Chandler que tengo por leer todavía. Y le recomiendo este libro a todo el mundo.

Mi valoración: A+ (No se demore, consiga un ejemplar de este libro lo antes posible)

Pueden ver otras reseñas de El sueño eterno en Leer sin prisa, Luz en lo Negro y en Elemental querido blog.

Penguin Random House Grupo Editorial

RBA Serie Negra: Todo Marlowe

9 thoughts on “Review: The Big Sleep by Raymond Chandler

  1. I enjoyed this book very much also. I liked especially the writing style and the dialog. I do admit that I was affected by my love of the movie with Humphrey Bogart and Lauren Bacall. I am eager to try another book in this series and see if Iike it as well.

    Your review was comprehensive, thanks for all the links to other sources.

  2. Great review. Thanks.
    Regarding the “cannibalizing” you describe, there’s a one-volume collection of all Chandler’s short stories that is a fun read. One gets to see the bits Chandler later used in his more famous novels. There’s also an interesting evolving style to follow. I’m glad, however, that I read the novels before the stories.

  3. Pingback: My favourite reads in 2014 | The Game's Afoot

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