Review: The High Window by Raymond Chandler

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Penguin Books, 2011. With an Introduction by Mark Billingham. Format: Paperback. First published in 1942. ISBN: 978-0-2419-5629-8, Pages: 288. 

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Philip Marlow has an appointment with Mrs Elizabeth Bright Murdock at her home on Dresden Avenue in Pasadena. She states that a Brasher Doubloon, a rare gold coin that was the pride of her late husband’s collection, has been stolen. She’s pretty much sure that her daughter-in-law took it away. It’s said to be worth ten thousand dollars. She didn’t realise it was missing until yesterday, when a certain Elisha Morningstar called her. He claimed to be a coin dealer who wanted to know if the Murdock Brasher, as he called it, was for sale. Although the coin is insured, Mrs Murdock has not reported the loss yet. She has a ‘damn fool of a son’, but she’s ‘very fond of him’. About a year ago her son, Leslie Murdock, got married without her consent. The lady he chose, or who chose him, Linda Conquest, was a nightclub singer. They were living in her house and she was paying for all their expenses. About a week ago, Linda left without even saying goodbye. What Mrs Murdoch wants in the first place is to recover the coin and, secondly, an uncontested divorce for her son. She doesn’t intent to buy it; she believes Marlow should know how to handle it. This is a delicate family matter and it must be handled with delicacy. She doesn’t want any publicity, and even less to involve the police. Before marrying her son, Linda shared an apartment with a girl named Lois Magic, they both worked at a place called the Idle Valley Club. Mrs Murdock can’t provide him more information, but Miss Merle Davis, Mrs Murdock’s secretary tells him that Miss Lois Magic used to come to visit Linda with a certain Mr. Vannier.

Leaving the house, Marlowe observes that a car is following him. A man with a straw hat is sitting behind the wheel. Once in his office, Marlowe receives the visit of Mr. Leslie Murdock and the name of Alex Morny pops up. Mr Murdock owes him twelve grand. When Murdock leaves his office, Marlowe checks that Lois Magic’s name is not listed in the phone book but, thanks to a friend reporter, Marlowe finds out that Alex Morney runs a plushy night club and gambling joint in Idle Valley, has a bodyguard named Eddie Prue and married Lois Magic not very long ago. At Morley’s house, Marlowe can hardly talk to Mrs Morley, but she seems to have a very personal relationship with Mr. Vannier. Back at his office, the man in the straw hat turns out to be George Anson Phillips who claims to be a private detective and he wants Marlowe to help him in a case. But, when going to meet with Mr. Anson at his apartment, Marlowe finds that he has been murdered. Detective–Lieutenant Jesse Breeze, in charge of the murder investigation, puts pressure on Marlow into revealing the name of the person that hired him and threatens him to send him to jail if he refuses to cooperate, on the grounds that he doesn’t give a coherent account of his relationship with the dead guy.

The High Window was adapted to the big screen on two occasions. The first was Time to Kill, directed by Herbert I. Leeds and released in 1942. The second was The Brasher Doubloon, directed by John Brahm and released in 1947, but neither of the two films was successful.

Raymond Thornton Chandler (1888 -1959) was the master practitioner of American hard-boiled crime fiction. Although he was born in Chicago, Chandler spent most of his boyhood and youth in England where he attended Dulwich College and later worked as a freelance journalist for The Westminster Gazette and The Spectator. During World War I, Chandler served in France with the First Division of the Canadian Expeditionary Force, transferring later to the Royal Flying Corps (R. A. F.). In 1919 he returned to the United States, settling in California, where he eventually became director of a number of independent oil companies. The Depression put an end to his career, and in 1933, at the age of forty-five, he turned to writing fiction, publishing his first stories in Black Mask. Chandler’s detective stories often starred the brash but honorable Philip Marlowe (introduced in 1939 in his first novel, The Big Sleep) and were noted for their literate presentation and dead-on critical eye. Never a prolific writer, Chandler published only one collection of stories and seven novels in his lifetime. Some of Chandler’s novels, like The Big Sleep, were made into classic movies which helped define the film noir style. In the last year of his life he was elected president of the Mystery Writers of America. He died in La Jolla, California on March 26, 1959. (Black Lizard)

In my view, The High Window, is well-constructed and the plot is nicely developed, despite some voices claiming that the plot-line was Chandler’s weakest point. The story has reminded me of The Big Sleep, but it’s more coherent and all the different pieces fit better together. But I don’t see the literary style of this novel at the same standard than his previous books. Chandler himself wrote to his publisher in March 1942 saying:

‘I’m afraid the book is not going to be any good to you. No action, no likeable characters, no nothing. The detective does nothing. […] The thing that rather gets me down is that when I write something that is tough and fast and full of mayhem, I get panned for being tough and fast and full of mayhem, and then when I try to tone down a bit and develop the mental and emotional side of a situation, I get panned for leaving out what I was panned for putting in the first time. […] From now on, if I make mistakes, as no doubt I shall, they will not be made in a futile attempt to avoid making mistakes.’

However I understand, Chandler was left satisfied with the end result. And, anyway, even if not at his best form, Chandler is always going to provide us with  a few hours of very pleasant reading.

My rating: A (I loved it)

The High Window has been reviewed at the crime segments (NacyO)

Penguin Books (UK)

Vintage Crime / Black Lizard (US) 

Cracking the Cassidy Case by Robert F. Moss

La ventana alta de Raymond Chandler

La ventana alta (Raymond Chandler)

Philip Marlow tiene una cita con la señora Elizabeth Bright Murdock en su casa de Dresden Avenue en Pasadena. Afirma que un doblón Brasher, una rara moneda de oro que era el orgullo de la colección de su difunto esposo, ha sido robada. Está casi segura de que su nuera se lo llevó. Se dice que vale diez mil dólares. No se dio cuenta de que faltaba hasta ayer, cuando un hombre llamado Elisha Morningstar la llamó. Decía ser un comerciante de monedas que quería saber si el Murdock Brasher, como él lo llamaba, estaba en venta. Aunque la moneda está asegurada, la señora Murdock no ha informado de su pérdida todavía. Ella tiene un ‘tonto por hijo’, pero le tiene ‘mucho cariño’. Hace aproximadamente un año su hijo, Leslie Murdock, se casó sin su consentimiento. La señora que eligió, o que lo eligió, Linda Conquest, era cantante en un club nocturno. Ellos vivían en su casa y ella pagaba todos sus gastos. Hace una semana, Linda se fue sin siquiera despedirse. Lo que la señora Murdoch quiere en primer lugar es recuperar la moneda y, en segundo lugar, un divorcio por consentimiento mutuo para su hijo. Ella no tiene intención de pagar por ello; cree que Marlow debe saber cómo manejar la situación. Este es un asunto familiar delicado y debe ser manejado con mucha delicadeza. Ella no quiere ningún tipo de publicidad, y menos aún involucrar a la policía. Antes de casarse con su hijo, Linda compartió un apartamento con una chica llamada Lois Magic, ambas trabajaban en un lugar llamado el Idle Valley Club. La señora Murdock no le puede dar más información, pero la señorita Merle Davis, la secretaria de la señora Murdock le dice que la señorita Lois Magic solía venir a visitar a Linda con un tal señor Vannier.

Al salir de la casa, Marlowe observa que un coche le está siguiendo. Un hombre con un sombrero de paja está sentado al volante. Una vez en su oficina, Marlowe recibe la visita del Sr. Leslie Murdock y surge el nombre de Alex Morny. El señor Murdock le debe doce de los grandes. Cuando Murdock se marcha, Marlowe comprueba que el nombre de Lois Magic no aparece en la guía telefónica, pero, gracias a un amigo periodista, Marlowe descubre que Alex Morney dirige un lujoso club nocturno lujoso con un casino en Idle Valley, tiene un guardaespaldas llamado Eddie Prue y se casó con Lois Magic no hace mucho tiempo. En la casa de Morley, Marlowe apenas puede hablar con la señora Morley, pero ella parece tener una relación muy íntima con un tal señor Vannier. De vuelta en su oficina, el hombre del sombrero de paja resulta ser George Anson Phillips que asegura ser un detective privado y quiere que Marlowe le ayude en un caso. Pero, cuando va a reunirse con el Sr. Anson en su apartamento, Marlowe descubre que ha sido asesinado. El detective Jesse Breeze, a cargo de la investigación del asesinato, presiona a Marlow para que revele el nombre de la persona que lo contrató y lo amenaza con enviarlo a la cárcel si se niega a cooperar, sobre la base de que no da una explicación coherente de su relación con el muerto.

La ventana alta (también titulada La ventana siniestra) fue adaptada a la gran pantalla en dos ocasiones. La primera fue Time to Kill, dirigida por Herbert I. Leeds y estrenada en 1942. La segunda The Brasher Doubloon, dirigida por John Brahm fue estrenada en 1947, pero ninguna de las dos películas tuvo éxito.

Raymond Thornton Chandler (1888-1959) es el gran maestro de la novela negra americana. Nació en Chicago, pero pasó la mayor parte de su infancia y juventud en Inglaterra, donde estudió en el Dulwich College y acabó trabajando como periodista indipendiente en The Westminster Gazette y The Spectator. Durante la Primera Guerra Mundial, se alistó en la Primera División Canadiense, que servía en Francia, y más adelante entró a formar parte de la Royal Air Force (RAF). En 1919 regresó a los Estados Unidos y se instaló en California, donde trabajó como directivo de varias compañías petroleras independientes. Sin embargo, la Gran Depresión terminó con su carrera en dicho sector en 1933. Chandler tenía cuarenta y cinco años cuando empezó a escribir relatos de detectives para revistas populares de género negro, más conocidas como pulps: Black Mask, Dime Detective. Sus novelas destacan por un realismo duro y una mirada social crítica. En El sueño eterno (1939), su primera novela, presentó en sociedad al impetuoso pero noble Philip Marlowe. Pronto la siguieron Adiós, muñeca (1940), La ventana alta (1942), La dama del lago (1943), La hermana menor (1949), El largo adiós (1953) y Playback (1958). Mantuvo una relación estrecha y turbulenta con Hollywood, donde sus novelas fueron llevadas a la gran pantalla y para cuya industria cinematográfica trabajó de guionista entre 1943 y 1950. En 1958 fue elegido presidente de la organización Mystery Writers of America. Murió en La Jolla, California, el 26 de marzo de 1959. (Penguin Random House Grupo Editorial)

Desde mi punto de vista, La ventana alta está bien construida y la trama está muy bien desarrollada, a pesar de algunas voces que afirman que la línea argumental era el punto más débil de Chandler. La historia me ha recordado a El sueño eterno, pero es más coherente y todas las diferentes piezas encajan mejor en su conjunto. Pero no veo que el estilo literario de esta novela esté al mismo nivel que sus libros anteriores. El propio Chandler le escribió a su editor en Marzo de 1942 diciendo:

“Me temo que el libro no va a ser nada bueno para usted. No hay acción, ni personajes simpáticos, nada de nada. El detective no hace nada. […] Lo que más me deprime es que cuando escribo algo duro, rápido y muy caótico, soy criticado con dureza por ser duro, rápido y muy caótico, y luego cuando trato de bajar un poco el tono y desarrollar la parte mental y emocional de una situación, soy criticado con dureza por dejar de lado lo que fue criticado con dureza por haberlo puesto la primera vez […] A partir de ahora, si cometo errores, como sin duda los cometeré, no los cometeré en un vano intento por evitar cometerlos.”

No obstante, según tengo entendido, Chandler se quedó satisfecho con el resultado final. Y, de todos modos, incluso si no está en su mejor forma, Chandler siempre nos va a proporcionar unas horas de lectura muy agradables.

Mi valoración: A (Me encantó)

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Penguin Random House Grupo Editorial

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