Film Notes: Double Indemnity (1944) directed by Billy Wilder


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USA / 107 minutes / BW / Paramount Pictures Dir: Billy Wilder Pro: Buddy DeSylva and Joseph Sistrom Scr: Billy Wilder and Raymond Chandler Story: based on a novel by James M. Cain Cine: John F. Seitz Mus: Miklos Rozsa Cast: Fred MacMurray (Walter Neff), Barbara Stanwyck (Phyllis Dietrichson), Edward G. Robinson (Barton Keyes), Jean Heather (Lola Dietrichson), Tom Powers (Mr. Dietrichson), Byron Barr (Nino Zachette), Porter Hall (Mr. Jackson) Release Date: 6 September 1944 (USA)

imageThe term ‘double indemnity’ refers to a clause in certain life insurance policies that doubles the payout in cases when death is caused by certain accidental means. Deemed ‘culturally, historically, or aesthetically significant’ by the U.S. Library of Congress in 1992, Double Indemnity was selected for preservation in the National Film Registry (taken from Wikipedia).

Summary Plot: The film stars Fred MacMurray as Walter Neff, an insurance salesman, Barbara Stanwyck as Phyllis Dietrichson, a provocative housewife who wishes her husband were dead, and Edward G. Robinson as Barton Keyes, an insurance claims manager. The story takes place in Los Angeles. Late at night on 16 July 1938, Neff returns to his office. With great difficulty, he lights a cigarette. At this point we do realise that he’s badly wounded. With some difficulty, he inserts a new a cylinder in his Dictaphone and begins to record:

Office memorandum. Walter Neff to Barton Keyes, Claims Manager, Los Angeles, July 16, 1938. Dear Keyes: I suppose you’ll call this a confession when you hear it. Well, I don’t like the word ‘confession.’ I just want to set you right about something you couldn’t see because it was smack up against your nose. You think you’re such a hot potato as a Claims Manager; such a wolf on a phony claim. Maybe you are. But let’s take a look at that Dietrichson claim, Accident and Double Indemnity. You were pretty good in there for a while, Keyes. You said it wasn’t an accident. Check. You said it wasn’t suicide. Check. You said it was murder. Check. You thought you had it cold, didn’t you? All wrapped up in tissue paper with pink ribbons around it. It was perfect – except it wasn’t, because you made one mistake. Just one little mistake. When it came to picking the killer, you picked the wrong guy. You want to know who killed Dietrichson? Hold tight to that cheap cigar of yours, Keyes. I killed Dietrichson – me, Walter Neff, insurance salesman, 35 years old, unmarried, no visible scars… (He glances down at his shoulder wound.) – until a while ago, that is. Yes, I killed him. I killed him for money and for a woman. I didn’t get the money and I didn’t get the woman. Pretty, isn’t it?’

The next three days are public holidays in Spain. Exit Madrid is a torture for those who want to avoid traffic jams. And Madrid is full of visitors everywhere. A good option can be to remain at home, especially if one has the alternative to see some of the best film noirs of the 40s. And there is no better film than Double Indemnity, a real masterpiece. To put it simple, this is one of the best films ever made.

Double Indemnity is the perfect mix of talents that combined to create one of the best films of all time. The movie is based on a brilliant novella by James M. Cain, written for the screen by Billy Wilder and Raymond Chandler, an enterprising film score by Miklós Rózsa and starring Barbara Stanwyck, Fred MacMurray and Edward G. Robinson. Double Indemnity was directed by Billy Wilder who used his movie making instincts to create a classic film noir all others would be measured by (read more at Film Noir of the Week).

Notas de Cine: Perdición (1944) dirigida por Billy Wilder

El término “doble indemnización” se refiere a una cláusula existente en determinadas pólizas de seguros de vida en las que la indemnización llega a ser el doble del capital asegurado en el caso de que la muerte haya sido causada por un accidente fortuito. Considerada “cultural, histórica o estéticamente significativa” por la Biblioteca del Congreso en 1992, Perdición fue seleccionada para su conservación en el Registro Nacional de Cine (información tomada de Wikipedia).

Argumento: La película está protagonizada por Fred MacMurray como Walter Neff, un vendedor de seguros, Barbara Stanwyck como Phyllis Dietrichson, un ama de casa provocativa a quien le gustaría que su marido estuviera muerto, y Edward G. Robinson como Barton Keyes, responsable de reclamaciones en una compañia de seguros. La historia tiene lugar en Los Ángeles. En la noche del 16 de julio de 1938, Neff regresa a su oficina. Con gran dificultad, enciende un cigarrillo. En este punto nos damos cuenta de que está mal herido. Con un poco de dificultad, inserta un cilindro nuevo en un dictáfono y comienza a grabar:

‘Memorando interno. De Walter Neff para Barton Keyes, Responsable de Reclamaciones, Los Ángeles, 16 de julio de 1938. Estimado Keyes: Supongo que vas a llamar a esto una confesión cuando lo oigas. A mi no me gusta la palabra “confesión”. Sólo quiero aclararte algo que no podías ver porque estaba justo delante de tu nariz. ¿ Te crees que como gerente de reclamaciones no tiene rivak, que en seguida detectas cualquier reclamación falsa? Tal vez es verdad. Pero echemos un vistazo a la reclamación de Dietrichson, accidente y doble indemnización. Fuiste bastante bueno en este caso durante un tiempo, Keyes. Dijiste que no fue un accidente. Cierto. Dijiste que no fue un suicidio. Cierto. Dijiste que fue un asesinato. Cierto. Pensaste que lo habias descubierto, ¿no es verdad? Envuelto en papel de seda con cintas de color rosa a su alrededor. Era perfecto – pero no lo era, porque cometiste un error. Sólo un pequeño error. Al elegir al asesino, elegiste a la persona equivocada. ¿Quieres saber quién mató a Dietrichson? Agárrate fuerte a ese cigarro barato de los tuyos, Keyes. Yo maté a Dietrichson – yo, Walter Neff, vendedor de seguros, de 35 años, soltero, sin cicatrices visibles … (mirando hacia abajo a su herida en el hombro.), al menos hasta  hace un momento. Sí, yo lo maté. Lo maté por dinero y por una mujer. Ni conseguí el dinero ni la mujer. Estupendo ¿verdad?

Los próximos tres días son festivos en España. Salir de Madrid es una tortura para aquellos que quieren evitar los atascos de tráfico. Y Madrid está lleno de visitantes por todas partes. Una buena opción puede ser la de permanecer en casa, sobre todo si se tiene la alternativa de ver algunas de las mejores películas de cine negro de los años 40. Y no hay mejor película que Double Indemnity (Perdición), una verdadera obra maestra. Para decirlo sencillamente, esta es una de las mejores películas jamás hechas.

Perdición contiene la mezcla perfecta de talentos que se combinaron para crear una de las mejores películas de todos los tiempos. La película está basada en una brillante novela de James M. Cain, llevada a la gran pantalla por Billy Wilder y Raymond Chandler, una banda sonora original de Miklós Rózsa y protagonizada por Barbara Stanwyck, Fred MacMurray y Edward G. Robinson. Perdición fue dirigida por Billy Wilder que utilizó sus instintos cinematográficos para crear una película de cine negro clásica con la que iban a ser comparadas todas las demás (leer más en Film Noir of the Week).

5 thoughts on “Film Notes: Double Indemnity (1944) directed by Billy Wilder

  1. Pingback: Review: Double Indemnity by James M. Cain | The Game's Afoot

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