The False Burton Combs by Carroll John Daly


Esta entrada es bilingüe, para ver la versión en castellano desplazarse hacia abajo

Les Editions de Londres, 2013. Format: Kindle. File size: 268 pages. Print length: 39 pages First published in the Black Mask Magazine in December 1922. ASIN: B00GQ75HKY ISBN : 978 1 909782 44 0.

arton512I seem to remember that Marta, in her excellent blog Leer sin Prisa (in Spanish), was the one who first discovered me the existence of this short story, considered by many the first hard-boiled in the development of crime fiction. In fact The False Burton Combs written by Carroll John Daly was published in the Black Mask Magazine in December 1922, therefore predating the first appearance of Dashiell Hammett’s the Continental Op in October 1923. The advertising of the publisher, Les éditions de Londres, referring to this short story, considers that it is a must-read story for anyone interested in the genesis of hard-boiled, or in crime stories. A statement that, in my view, is fairly overstated. But anyway I do believe that one can notice some elements that will be considered, later on, critical in the description of hard-boiled fiction. As we can read in Lecture: The Hard-Boiled Tradition in Crime Fiction:

There are four essential defining characteristics of the hard-boiled tradition.  One is its portrayal of the world as a somewhat sleazy  amoral twilight zone in which good and evil are indistinguishable.  A second is in its use of racy dialogue, contemporary slang often originating in the underworld and ghetto, mixed with the wise-crack.  Third, there is the emphasis upon the detective as a lone avenger.  Finally, there is an emphasis on macho action and  explicit — often random — violence in place of social description and character.  All four characteristics are in my view essential to the genre …

If I may offer a piece of advice, please do not read the summary plot in the web site of the publishing house, to avoid spoilers. I myself prefer not to mention a word about the plot, not to ruin the reading to any interested reader. But I would rather suggest the reading of:  Historical context predating “The false Burton Combshere.

Finally, I would like to add that I don’t quite understand why The False Burton Combs has been published individually, given its few pages. It would have been a great opportunity to collect in one book several of his short stories. 

Born in Yonkers in 1899, Carroll John Daly belongs to the category of writers who have found their inspiration in the lives of others rather than in his own. Daly was a graduate of The American Academy of Dramatic Arts. Apparently he was never an actor, and he did work at a New Jersey theatre. In the 1920s, already married, he settled in White Plains, New York, and started his writing career, thanks to the financial backing of his uncle. In December 1922 he published The False Burton Combs in the famous Black Mask magazine. Preceding Dashiell Hammett’s Continental Op by only a few months, most crime writing scholars agree his story is the first ever hard-boiled novel. In April 1923, he writes Three-gun Terry, published in Black Mask, which features Terry Mack, a slightly more developed character and an evolution on the anonymous narrator of The False Burton Combs. Then in June 1923, he writes Knights of the Open Palm, introducing his most famous character, a private eye named Race Williams, himself an evolution on Terry Mack and the anonymous narrator of The False Burton Combs. (Source: Les éditions de Londres).

Further reading:

Les éditions de Londres

The Thrilling Detective Web Site 

In Defense of Carroll John Daly by Stephen Mertz

Carroll John Daly: The First Hard Boiled Detective Writer

Three Gun Terry

Leer sin Prisa (in Spanish)

El falso Burton Combs de Carroll John Daly

Me parece recordar que Marta, en su excelente blog Leer sin Prisa (en español), fue quien primero me descubrió la existencia de este relato breve, considerado por muchos el primer relato hard-boiled en la historia de la novela negra. De hecho El falso Burton Combs escrito por Carroll John Daly fue publicado en la Revista Black Mask en diciembre de 1922, es por tanto anterior a la primera aparición del agente de la Cotinental de Dashiell Hammett en octubre de 1923. La publicidad de la editorial, Les éditions de Londres, en referencia a este relato corto, considera que es de lectura obligada para cualquier persona interesada en la génesis de la ficción hard-boiled o de la novela policíaca. Una afrimación que, en mi opinión, es bastante exagerada. Pero de todos modos yo creo que se pueden observar algunos elementos que serán considerados, más tarde, fundamentales en el desarrollo de la ficción hard-boiled. Como podemos leer en Lecture: The Hard-Boiled Tradition in Crime Fiction:

Existen cuatro características esenciales que definen la tradición hard-boiled. Una es su representación del mundo como una zona nebulosa algo sórdida y amoral en donde el bien y el mal no se pueden distinguir con claridad. Una segundo está en el uso de un diálogo mordaz, en argot popular que a menudo tiene su origen en los bajos fondos y en los ghetos, mezclado con golpes ocurrentes. En tercer lugar, está el acento en el detective como una especie de vengador solitario. Por último, se pone más énfasis en un comportaiento machista y en una violencia – a menudo aleatoria – explícita en lugar de en la descripción de la sociedad y de los personajes. Estas cuatro características son, en mi opinión esenciales al género … (mi traducción libre)

Si se me permite ofrecer un consejo, por favor, no lean el resumen del relato en la página web de la editorial, para evitar spoilers. Yo mismo prefiero no hablar una palabra acerca de su argumento, para no arruinar la lectura a cualquier lector interesado. Prefiero sugerir la lectura de: Historical context predating “The false Burton Combsaquí.

Por último, me gustaría añadir que yo no entiendo muy bien por qué El falso Burton Combs ha sido publicado individualmente, dadas sus pocas páginas. Hubiera sido una gran oportunidad para reunir en un libro varios de sus relatos.

Nacido en Yonkers en 1899, Carroll John Daly pertenece a esa categoría de escritores que han encontrado su inspiración en la vida de los demás y no en la suya propia. Daly se graduó en la American Academy of Art Dramatic de Nueva York. Al parecer nunca trabajó como actor, aunque trabajó en un teatro de Nueva Jersey. En la década de 1920, ya casado, se instaló en White Plains, Nueva York, y comenzó su carrera como escritor, gracias al apoyo financiero de su tío. En diciembre de 1922 publicó El falso Burton Combs en la famosa revista Black Mask. Anticipándose al agente de la Continental de Dashiell Hammett por tan solo unos meses, la mayoría de los expertos en novela negra están de acuerdo en que su historia es la primera novela hard-boiled. En abril de 1923, escribe Three-gun Terry, publicada en Black Mask, protagonizada por Terry Mack, un personaje ligeramente más desarrollado y evolucionado que el narrador anónimo de El falso Burton Combs. Después, en junio de 1923, escribe Knights of the Open Palm, dándo a conocer a su personaje más famoso, un detective privado llamado Race Williams, una evolución de Terry Mack y del narrador anónimo de El falso Burton Combs. (Mi traducción libre)

Leer sin Prisa

2 thoughts on “The False Burton Combs by Carroll John Daly

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