Review: A Rage in Harlem (1957) by Chester Himes


Esta entrada es bilingüe, para ver la versión en castellano desplazarse hacia abajo

This is a contribution to Rich Westlake’s 1957 Crimes of the Century meme on his blog Past Offences.

Penguin Modern Classics, 2011. Format: Kindle edition. File size: 2149 KB. Print length: 224 pages. ASIN: B004XIZJPQ. ISBN: 978 0 14 196771 4. Originally published in France as La Reine des pommes and in the United States as For Love of Imabelle 1957. With an introduction by Luc Sante, 2011.

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The blurb reads: A dark and witty work of hardboiled detective fiction set in the mean streets of New York, Chester Himes’s A Rage in Harlem includes an introduction by Luc Sante in Penguin Modern Classics.

Jackson’s woman has found him a foolproof way to make money – a technique for turning ten dollar bills into hundreds. But when the scheme somehow fails, Jackson is left broke, wanted by the police and desperately racing to get back both his money and his loving Imabelle. The first of Chester Himes’s novels to feature the hardboiled Harlem detectives ‘Coffin’ Ed Johnson and ‘Grave Digger’ Jones, A Rage in Harlem has swagger, brutal humour, lurid violence, a hearse loaded with gold and a conman dressed as a Sister of Mercy.

Chester Himes (1909-1984) was born in Jefferson City, Missouri and grew up in Cleveland. Aged 19 he was arrested for armed robbery and sentenced to 20 to 25 years in jail. In jail he began to write short stories, some of which were published in Esquire. Upon release he took a variety of jobs from working in a California shipyard to journalism to script-writing while continuing to write fiction. He later moved to Paris where he was commissioned by La Série Noire to write the first of his Harlem detective novels, A Rage in Harlem, which won the 1957 Grand Prix du Roman Policier, and was adapted into a 1991 film starring Forest Whitaker and Danny Glover. (Source: Penguin.co.uk)

In the Introduction by Luc Sante we can read that ‘Although Chester Himes meant this book to be called The Five-Cornered Square, it was first published, in France, as La Reine des pommes (‘the queen of fools’); later on an American paperback house issued it as For Love of Imabelle. But A Rage in Harlem is the name that stuck, not because it is especially appropriate, but because it combined two nouns guaranteed to act as flint in the mind of the average 1950s American drugstore paperback’. And, later on, the story is summarised as follows: ‘A Rage in Harlem is the story of a lovestruck simpleton who is taken for a significant sum by a gang of swindlers, just arrived from Mississippi, who are practising two venerable cons: the green-goods dodge (in which money is quickly and ‘scientifically’ manufacture) and the lost gold-mine (in which worthless rocks are employed as a apparent evidence to encourage investment in a non-existent enterprise).

I’m delighted to have had the opportunity to read this book, a superb novel, in my view, very well written and with a highly exciting plot. Obviously, given the blurb, A Rage in Harlem is an exceptionally funny dark comedy. Despite having a deeply realistic tone, we will find many situations that verge on the absurd, but will always seem credible, and the end result is excellent. The story keeps the right balance between the absurdity in its purest form and an exacerbated realism. In addition, it is plagued with some memorable characters who, I’m sure, will remain in our minds for a long time. In essence, A Rage in Harlem has been, for me, a tremendous discovery and I’m planning to read more books by Chester Himes. And it is certainly a novel that deserves a much wider audience. A highly recommended read.

My rating: A+ (Don’t delay, get your hands on a copy of this book)

Chester (Bomar) Himes began his writing career while serving in the Ohio State Penitentiary for armed robbery from 1929 – 1936. His account of the horrific 1930 Penitentiary fire that killed over three hundred men appeared in Esquire in 1932 and from this Himes was able to get other work published. From his first novel, If He Hollers Let Him Go (1945), Himes dealt with the social and psychological repercussions of being black in a white-dominated society. Beginning in 1953, Himes moved to Europe, where he lived as an expatriate in France and Spain. (Source: Penguin Random House)

Himes was most famous for a series of Harlem Detective novels featuring Coffin Ed Johnson and Grave Digger Jones, New York City police detectives in Harlem. The novels feature a mordant emotional timbre and a fatalistic approach to street situations. Funeral homes are often part of the story, and funeral director, H. Exodus Clay is a recurring character in these books. The titles of the series include “A Rage in Harlem, The Real Cool Killers, The Crazy Kill, All Shot Up, The Big Gold Dream, The Heat’s On, Cotton Comes to Harlem, and Blind Man With A Pistol”; all written between 1957-1969. (Source: Spotlight on African American Author Chester Himes by By John F. Allen)

A Rage in Harlem has been reviewed at Petrona, The Rap Sheet, Yet Another Crime Fiction Blog, and the crime segments, among others. 

Penguin publicity page

Detnovel

The Thrilling Detective Website

Audible

Por amor a Imabelle de Chester Himes

La propaganda editorial dice: Una obra oscura e ingeniosa de novela “hardboiled” que se desarrolla en las difíciles calles de Nueva York, Por amor a Imabelle de Chester Himes incluye, en la edición de Penguin Modern Classics, una introducción de Luc Sante.

La mujer de Jackson le ha encontrado un método infalible para ganar dinero – una técnica para convertir billetes de diez dólares en billetes de cien. Pero cuando, de algún modo, falla el plan, Jackson se queda sin blanca, buscado por la policía y corriendo desesperadamente para recuperar tanto su dinero como el amor de Imabelle. La primera de las novelas de Chester Himes protagonizadas por sus detectives “hardboiled” de Harlem Ataúd Ed Johnson y Enterrador Jones, Por amor a Imabelle tiene arrogancia, fanfarronería, un humor salvaje, una violencia sensacionalista, un coche fúnebre cargado de oro y un estafador vestido de hermana de la Misericordia.

Chester Himes (1909-1984) nació en Jefferson City, Missouri y creció en Cleveland. Con 19 años fue arrestado por robo a mano armada y condenado de 20 a 25 años de cárcel. En la cárcel empezó a escribir cuentos cortos, algunos de los cuales fueron publicados en la revista Esquire. Tras conseguir la libertad desarrolló una gran variedad de tareas trabajando en un astillero de California, como periodista y como guionista de películas al tiempo que escribia novelas de ficción. Más tarde se trasladó a París, en donde recibió el encargo de escribir la primera de sus novelas de detectives de Harlem, Por amor a Imabelle, para La Série Noire, con ella consiguó alzarse con el Grand Prix du Roman Policier de 1957. La novela fue adaptada al cine en una película de 1991 protagonizada por Forest Whitaker y Danny Glover. (Fuente: Penguin.co.uk. Mi traducción libre)

En la introducción de Luc Sante podemos leer que “A pesar de que Chester Himes pensaba titular este libro La Plaza de las Cinco Esquinas (alternativamente La plaza acorralada) se publicó por primera vez, en Francia, como La Reina de corazones); más tarde una editorial norteamericana de novelas pulp la publicó como Por amor a Imabelle. Pero fue A Rage in Harlem (Furia en Harlem) el nombre que cuajó, no por ser especialmente apropiado, sino debido a que combina dos sustantivos que garantizaban despertar la atención del comprador habitual de libros pulp en los Estado Unidos de los 50”. Y, más adelante, resume la novela como sigue:A Rage in Harlem es la historia de un ingenuo, perdidamente enamorado, que pierde una considerable cantidad de dinero a manos de una banda de estafadores, recién llegados de Mississippi, que utilizan dos timos tradicionales: la treta de los billetes (en donde el dinero se multiplica “científicamente”) y la mina de oro perdida (en la que unas rocas sin valor alguno sirven de prueba evidente para promover la inversión en una empresa inexistente).

Estoy encantado de haber tenido la oportunidad de leer este libro, una magnífica novela, en mi opinión, muy bien escrita y con una trama muy emocionante. Obviamente, dada la propaganda editorial,A Rage in Harlem es una comedia negra excepcionalmente divertida. A pesar de tener un tono profundamente realista, encontraremos muchas situaciones que rayan en lo absurdo, pero siempre nos parecerán creíbles, y el resultado final es excelente. La historia mantiene el equilibrio adecuado entre el absurdo en su forma más pura y un realismo exacerbado. Además, está plagada de algunos personajes memorables que, estoy seguro, permanecerán en nuestra mente durante mucho tiempo. En esencia, A Rage in Harlem ha sido, para mí, un gran descubrimiento y tengo la intención de leer más libros de Chester Himes. Y sin duda es una novela que merece un público mucho más amplio. Una lectura muy recomendable.

Mi valoración: A+ (No se demore, consiga un ejemplar de este libro)

Chester (Bomar) Himes comenzó su carrera como escritor durante su internamiento en la Penitenciaría del Estado de Ohio por robo a mano armada en los años 1929 a 1936. Su versión del terrible incendio de 1930 en la Penintenciaría que mató a más de trescientos hombres apareció en el Esquire en 1932 y, por ello, Himes pudo conseguir ver publicados varios de sus trabajos. Desde su primera novela, If He Hollers Let Him Go (1945), Himes trató de las repercusiones sociales y psicológicas de ser negro en una sociedad dominada por blancos. A partir de 1953, Himes se trasladó a Europa, donde vivió expatriado en Francia y en España. (Fuente: Penguin Random House. Mi traduccón libre)

Himes es más conocido por su serie de novelas policíacas situadas en Harlem protagonizadas por Ataúd Johnson y Sepulturero Jones, detectives del departamento de policía de Nueva York en Harlem. Las novelas tienen un timbre emocional mordaz y un acercamiento fatalista a situaciones en las calles. Las funerarias forman parte a menudo de la historia, y el director de la funeraria, H. Éxodus Clay es un personaje recurrente en estos libros. Los títulos de la serie incluyen: “Por amor a Imabelle, La banda de los musulmanes (aka El jeque de Harlem), Un loco asesinato ( aka El extraño asesinato), Todos muertos, El gran sueño de oro, Empieza el calor (aka Cuando el calor arrecia y también Cuando el calor aprieta), Algodón en Harlem,y Un ciego con una pistola”; todas ellas escritas entre 1957 y 69. (Fuente: Spotlight on African American Author Chester Himes by By John F. Allen. Mi traducción libre)

Ver otra reseña de Por amor a Imabelle en viaje alrededor de una mesa.

Ataúd Ed Johnson y Sepulturero Jones – Chester Himes en Mis detectives favoritos

Editorial Akai

6 thoughts on “Review: A Rage in Harlem (1957) by Chester Himes

  1. I just picked this one up the other day Jose Ignacio – great timing, thanks for the review. When I get round to posting, I’ll concentrate on the film version instead 🙂

  2. Pingback: May Reading Round Up – A Crime is Afoot

  3. Pingback: Scapegoats and boars’ heads: #1957book roundup | Past Offences: Classic crime, thrillers and mystery book reviews

  4. Pingback: New to me Authors, April to June 2016 – A Crime is Afoot

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