Review: Off with His Head (1957) by Ngaio Marsh (Roderick Alleyn #19)


Esta entrada es bilingüe, para ver la versión en castellano desplazarse hacia abajo

Harper an imprint of HarperCollinsPublisherss, 2009. Format: Kindle. File size: 603 KB. Print length: 304. First published in Great Britain by Collins, 1957. eISBN: 9780007344727. ASIN:B002YPORTY

9780006512455

The story revolves around a Morris dance known as the Dance of the Five Sons; a folk dance that, according to the author’s note, ‘is a purely imaginary synthesis combining in most unlikely profusion the elements of several dances and mumming plays’. The action takes place in the fictional village of South Mardian and it begins  with the arrival of Mrs Anna Bünz, a German refugee, who came over with her late husband before the war. Mrs Bünz has interest in the study of folklore manifestations and she intends to attend the representation of the Morris Sword Dance that it is performed annually on the first Wednesday after the Winter Solstice at Mardian Castle’s courtyard, the home of Dame Alice Mardian. After the introduction of the characters involved, it arrives the day of the performance. Nine men have a direct participation in the dance: Five Sons, a Fiddler, a Betty, a Horse and a Fool. The Fool is played by William Andersen, also known as Old Guiser. The Five Sons are his five sons in real life, Dr Otterly plays the fiddle. The Betty is Mr Stayne, a lawyer from Biddlefast and the great grand nephew of Lady Mardian. And the Horse, called “Crack”, is played by Simmy-Dick Begg, who has a garage at Yowford. At one point the Fool is decapitated by his Five Sons and he hides himself behind the Mardian Dolmen. The show ends up with his resurrection. But this time the Fool is found dead, he has been killed in front of the audience and nobody has been able to see how it has happened. Inspector Roderick Alleyn finds himself faced with one of the most difficult cases in his career.

Off with His Head (aka Death of a Fool), the nineteenth detective novel to feature Roderick Alleyn, has been my first encounter with Ngaio Marsh. I chose this book to participate in Crimes of the Century, last month over at Past Offences. Regretfully, I did not make it on time. In any case I enjoyed the experience and I’m looking forward to reading more of her novels. But to tell you the truth I found myself with some difficulties, though perhaps they can only be attributed to myself only. First and foremost I have had to struggle with some words. Fortunately enough, I read it on my Kindle which provides immediate access to an English dictionary. Secondly, I also had to struggle with the local dialect that, in some instances, I found it hard to understand. But I was not discouraged by those hurdles. My true objection is that, in my view, some chapters are too repetitive. In particular, when each character gives his/her own account of the facts. Though maybe that is also part of the police investigation. Anyway, the narration improves as we approach to the last chapters and, both the murder as the solution, turn out to be extremely clever. It also provides some thought upon the difficulties soldiers may find to resume their places in civil life. I would not want to miss pointing out that Marsh’s love for the theater, in general, and Shakespeare, in particular, is present in all her works, and this one is no exception. All in all, a highly entertaining novel populated by attractive, peculiar and picturesque characters.

My rating: A (I loved it)

Off With His Head has been reviewed at Gadetection and at Mystery Mile

Dame Ngaio Marsh, one of New Zealand’s most remarkable and charismatic women, was world-renowned as a leading crime fiction writer and as an eminent Shakespearian producer. Internationally she is best known for her 32 crime novels featuring Detective Roderick Alleyn, published between 1934 and 1982 (the year she died). Along with Agatha Christie, Margery Allingham and Dorothy Sayers she was considered one of the original “Queens of Crime” – the four ‘British’ women who dominated the Golden Age of detective fiction in the early part of the 20th century. (Source: Craig Sisterson at his blog Crime Watch Have you read Ngaio Marsh?) Other Ngaio Marsh books on my radar: Artists in Crime (1938), Death in a White Tie (1938), Overture to Death (1939), Surfeit of Lampreys (1940), Death and the Dancing Footman (1942), Opening Night (1951), Scales of Justice (1955) and False Scent (1960).

HarperCollins Publishers publicity page

Felony & Mayhem publicity page

audible 

Ngaio Marsh House& Heritage Trust

Have you read Ngaio Marsh? 

Ten Tastes of Dame Ngaio Marsh 

Some Thoughts on Ngaio Marsh

La muerte de un payaso de Ngaio Marsh

La historia gira en torno a una danza Morris conocida como la Danza de los Cinco Hijos; una danza popular que, según la nota de la autora “es una síntesis puramente imaginaria que combina, con profusión los más improbables elementos de varios bailes y teatros de máscaras”. La acción tiene lugar en el pueblo ficticio de South Mardian y comienza con la llegada de la señora Anna Bünz, una refugiada alemana, que llegó con su difunto esposo antes de la guerra. La señora Bünz tiene interés en el estudio de las manifestacione folclóricas y tiene la intención de asistir a la representación de la danza de espadas, que se interpreta anualmente el primer miércoles después del solsticio de invierno en el patio del Castillo de Mardian, el hogar de Dame Alice Mardian. Después de la introducción de los personajes involucrados, llega el día de la función. Nueve hombres tienen una participación directa en la danza: Cinco Hijos, un Violinista, Betty, un Caballo y un Loco. El Loco es interpretado por William Andersen, también conocido como el Viejo Guiser. Los Cinco Hijos son sus cinco hijos en la vida real, el Dr. Otterly toca el violín. Betty es el Sr. Stayne, un abogado de Biddlefast, sobrino nieto de Lady Mardian. Y el Caballo, llamado “Crack”, es interpretado por Simmy-Dick Begg, que tiene un garaje en Yowford. En un momento dado el Loco es decapitado por sus Cinco Hijos y se esconde detrás del dolmen de Mardian. El espectáculo termina con su resurrección. Pero en esta ocasión el Loco es encontrado muerto, ha sido asesinado en frente de la audiencia y nadie ha sido capaz de ver cómo ha sucedido. El inspector Roderick Alleyn se enfrenta a uno de los casos más difíciles de su carrera. 

Que le corten la cabeza (también conocido como La muerte de un payaso), la decimonovena novela policíaca que presenta a Roderick Alleyn, ha sido mi primer encuentro con Ngaio Marsh. Elegí este libro para participar en Crímenes del siglo, durante el mes pasado en Past Offences. Lamentablemente, no pude llegar a tiempo. En cualquier caso, me gustó mucho la experiencia y estoy deseando leer más de sus novelas. Pero a decir verdad, me encontré con algunas dificultades, aunque tal vez sólo pueden ser atribuidas a mí mismo. Primero y ante todo, he tenido que luchar con algunas palabras. Afortunadamente, lo leí en mi Kindle, que ofrece acceso inmediato a un diccionario de Inglés. En segundo lugar, también tuve que luchar con el dialecto local que, en algunos casos, me resultaba difícil de entender. Pero no me desanimé por esos obstáculos. Mi verdadera objeción es que, en mi opinión, algunos capítulos son demasiado repetitivos. En particular, cuando cada personaje cuenta su propia versión de los hechos. Aunque tal vez eso es también parte de la investigación policial. De todos modos, la narración mejora a medida que nos acercamos a los últimos capítulos y, tanto el asesinato como la solución, resultan ser muy inteligentes. También proporciona una reflexión sobre las dificultades que los soldados pueden encontrar para reincorporarse a la vida civil. No quisiera dejar de señalar que el amor de Marsh por el teatro, en general, y Shakespeare, en particular, está presente en todas sus obras, y ésta no es una excepción. En definitiva, una novela muy entretenida poblada de personajes interesantes, peculiares y pintorescos.

Mi valoración: A (Me encantó)

Dame Ngaio Marsh, una de las mujeres más notables y carismáticoas de Nueva Zelanda, fue mundialmente reconocida como una de las principales escritoras de novela negra y como eminente productora de obras de Shakespeare. Internacionalmente es más reconocida por sus 32 novelas negras protagonizadas por el detective Roderick Alleyn, publicadas entre 1934 y 1982 (el año de su muerte). Junto con Agatha Christie, Margery Allingham y Dorothy Sayers está considerada una de las auténticas “Reinas del Crimen” – las cuatro mujeres británicas ”que dominaron la edad de oro de la novela policíaca en la primera mitad del siglo XX.” (Fuente: Craig Sisterson en su blog Crime Watch ¿Ha leído a Ngaio Marsh?) Otros libros Ngaio Marsh en mi radar: Artists in Crime (1938), Death in a White Tie (1938), Overture to Death (1939), Surfeit of Lampreys (1940), Death and the Dancing Footman (1942), Opening Night (1951), Scales of Justice (1955) y False Scent (1960).

7 thoughts on “Review: Off with His Head (1957) by Ngaio Marsh (Roderick Alleyn #19)

  1. Glad you enjoyed this one Jose Ignacio though I have regretfully come to the conclusion that she really isn’t for me – of the ones I have read, the plots have always been thin and then detection, when it comes in usually at the halfway mark, just seems to get in the way of the story and pretty much brings things to a halt. But I know she has many, many fans so I’ll have to get used to being in a minority on this one🙂

  2. I read this one as a teenager – which is a LONG time ago – and will read it again as I work my way through her books. I remember the folk tradition element clearly, and will bear your review in mind when I get to the book.

  3. Pingback: New to me Authors, April to June 2016 – A Crime is Afoot

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s