Review: Red Harvest (1929) by Dashiell Hammett

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Orion, 2014. Format: Kindle. File Size: 1070 KB. Print Length: 226 pages. ISBN: 978 1 4719 1770 7. ASIN:B00MW23DL2.

isbn9781409138082 Believe or not, this has been my first encounter with Dashiell Hammett’s narrative. I’ve seen hundreds of times the film The Maltese Falcon, but I’ve not read it so far, though this is something to which I’ll put remedy soon. Consequently I thought I should not let pass the opportunity, offered to me by Rich Westwood at his blog Past Offences, to read Red Harvest. Each month. he selects a year, to participate in a meme called, Crimes of the Century. This month the year under review is #1929. However, I must honestly say that Red Harvest appeared previously as a serialized publication in the pulp magazine Black Mask: Part 1: “The Cleansing of Poisonville”, Black Mask, November 1927; Part 2: “Crime Wanted—Male or Female”, Black Mask, December 1927; Part 3: “Dynamite”, Black Mask, January 1928; and Part 4: “The 19th Murder”, Black Mask, February 1928. (Source: Wikipedia).

Dashiell Hammett’s significance is well known all over the world. He is unanimously considered the father of a new style of crime fiction, the hardboiled. The style was pioneered by Carroll John Daly in the mid-1920s, popularized by Dashiell Hammett over the course of the decade, and refined by James M. Cain and by Raymond Chandler beginning in the late 1930s; its heyday was in 1930s–50s America. (Source: Wikipedia).

I personally prefer to make a distinction between hardboiled and noir fiction -see my post here-, but my understanding is that Hammett stories have characteristics which allow him to be included in both subgenres. In a certain sense both subgenres have a common origin, and this origin is Hammett. 

The opening lines of Red Harvest are extremely well-known, but I cannot refrain to repeat them here:

‘I first heard Personville called Poisonville by a red-haired mucker named Hickey Dewey in the Big Ship in Butte. He also called his shirt a shoit. I didn’t think anything of what he had done to the city’s name. Later I heard men who could manage their r’s give it the same pronunciation. I still didn’t see anything in it but the meaningless sort of humor that used to make richardsnary the thieves’ word for dictionary. A few years later I went to Personville and learned better.’

The story is told in the first person by an unnamed narrator. And soon we know the reason who brought him there.

‘I’m a Continental Detective Agency operative, San Francisco branch.’ I told him. ‘A couple of days ago we got a check from your son and a letter asking that a man be sent here to do some work for him. I’m the man. He told me to come out to his house last night. I did, but he didn’t show up. When I got downtown I learned he had been killed.’

The man with whom he’s talking is Elihu Willsson, the father of Donald Willsson, the man who had brought him there from San Francisco. If you already know the story, I need not to add anything more. If you don’t know the story, I think I do the right thing by not adding anything more. But allow me to add a snippet of Hammett’s style:

I followed him down to the department garage, where the engines of half a dozen cars were roaring. The chief sat beside his driver. I sat in the back with four detectives.

Men scrambled into the others cars. Machine-guns were unwrapped. Arm-loads of rifles and riot-guns were distributed, and packages of ammunition.

The chief’s car got away first, off with a jump that hammered our teeth together. We missed the garage door by half an inch, chased a couple of pedestrians diagonally across the sidewalk, bounced off the curb into the roadway, missed a truck as narrowly as we had missed the door, and dashed out King Street with our siren wide open.

Panicky automobiles darted right and left, regardless of traffic rules, to let us through. It was a lot of fun.

I looked back, saw another police car following us, a third turning into Broadway. Noonan chewed a cold cigar and told the driver:

‘Give her a bit more, Pat.’

Pat twisted us around a frightened woman’s coupé, put us through a slot between street car and laundry wagons – a narrow slot that we couldn’t have slipped through if our car hadn’t been so smoothly enameled – and said:

‘All right, but the brakes ain’t no good.’

‘That’s nice,’ the gray-mustached sleuth on my left said. He didn’t sound sincere.

Red Harvest is a fast-paced absorbing reading, I’ve enjoyed immensely. Perhaps the plot is a bit convoluted and, given the number of characters, the story is not always easy to follow, but it’s worthwhile to embark on this kind of reading. Red Harvest bears all the hallmarks of what we call hard boiled. And certainly, its publication begun a new approach to what we call crime fiction. If only for that reason, one should read this book. But I’m convinced there much more incentives to read it. Probably, I have nothing to add that has not been said before. My only regret is not having read this book before and I strongly recommend it. 

My rating: A+ (Don’t delay, get your hands on a copy of this book)

Dashiell Samuel Hammett was born in St. Mary’s County. He grew up in Philadelphia and Baltimore. Hammett left school at the age of fourteen and held several kinds of jobs thereafter—messenger boy, newsboy, clerk, operator, and stevedore, finally becoming an operative for Pinkerton’s Detective Agency. Sleuthing suited young Hammett, but World War I intervened, interrupting his work and injuring his health. When Sergeant Hammett was discharged from the last of several hospitals, he resumed detective work. He soon turned to writing, and in the late 1920s Hammett became the unquestioned master of detective-story fiction in America. In The Maltese Falcon (1930) he first introduced his famous private eye, Sam Spade. The Thin Man (1932) offered another immortal sleuth, Nick Charles. Red Harvest (1929), The Dain Curse (1929), and The Glass Key (1931) are among his most successful novels. During World War II, Hammett again served as sergeant in the Army, this time for more than two years, most of which he spent in the Aleutians. Hammett’s later life was marked in part by ill health, alcoholism, a period of imprisonment related to his alleged membership in the Communist Party, and by his long-time companion, the author Lillian Hellman, with whom he had a very volatile relationship. His attempt at autobiographical fiction survives in the story “Tulip,” which is contained in the posthumous collection The Big Knockover (1966, edited by Lillian Hellman). Another volume of his stories, The Continental Op (1974, edited by Stephen Marcus), introduced the final Hammett character: the “Op,” a nameless detective (or “operative”) who displays little of his personality, making him a classic tough guy in the hard-boiled mold—a bit like Hammett himself. (Source: Knopf Doubleday)

Red Harvest has been reviewed at The Hat Rack, Yet Another Crime Fiction Blog, Crime Fiction Lover, Spinetingler Magazine, and January Magazine, among others. 

The Orion Publishing Group publicity page

Knopf Doubleday Black Lizard publicity page

The Thrilling Detective: Dashiell Hammett

Audiobook sample

Red Harvest at Detectives Beyond Borders

Cosecha Roja de Dashiell Hammett

Lo crean o no, este ha sido mi primer encuentro con la narrativa de Dashiell Hammett. He visto cientos de veces la película El halcón maltés, pero yo no lo he leído hasta ahora, aunque esto es algo a lo que voy a poner remedio pronto. En consecuencia pensé que no debería dejar pasar la oportunidad, que me ofrece Rich Westwood en su blog Past Offences, para leer Cosecha roja. Cada mes. se selecciona un año, para participar en un meme llamado Crimes of the Century. Este mes, el año a exámen es el #1929. Sin embargo, debo decir sinceramente que Cosecha roja apareció previamente publicada por entregas en la revista pulp Black Mask: Primera parte: “La limpieza de Poisonville“, Black Bask, noviembre 1927; Segunda parte: “Se busca delito, varón o mujer“, Black Mask, diciembre 1927; Tercera parte: “Dynamite“, Black Mask, enero 1928. y Cuarta parte: “El decimonoveno asesinato”, Black Mask, febrero de 1928. (Fuente: Wikipedia).

La importancia de Dashiell Hammett es bien conocida en todo el mundo. Está considerado por unanimidad el padre de un nuevo estilo de la novela negra, la hardboiled. El estilo fue iniciado por Carroll John Daly a mediados de la década de 1920, popularizado por Dashiell Hammett a lo largo de la década, y refinado por James M. Cain y por Raymond Chandler a partir de finales de 1930; tuvo su apogeo entre los años 1930 y 1950 en América. (Fuente: Wikipedia).

Yo personalmente prefiero hacer una distinción entre noir y hardboiled -ver mi entrada aquí, pero entiendo que las historias de Hammett tienen características que les permiten ser incluidas en los dos subgéneros. En cierto sentido, ambos subgéneros tienen un origen común, y este origen es Hammett.

Las primeras líneas de Cosecha roja son muy bien conocidas, pero no puedo evitar repetirlas aquí (La traducción es de Eduardo Iriarte, 2012 publicada en RBA):

La primera vez que oí dar a Personville el nombre de Poisonville fue a un tipo pelirrojo llamado Hickey Dewey en el Big Ship de Butte. También pronunciaba de esa manera otras palabras con erre, así que no le di más vueltas a lo que había hecho con el nombre de la ciudad. Luego se lo oí pronunciar igual a otros hombres que se apañaban bien con las erres. seguí sin ver en ello sino la clase de humor sin pies ni cabeza que lleva a los maleantes a desfigurar palabras como “diccionario” para darles un significado despectivo. Unos años más tarde fui a Personville y ví a qué se referían.

La historia está contada en primera persona por un narrador anónimo. Y pronto conoceremos la razón que lo llevó hasta allí.

     – Soy agente de la Agencia de Detectives Continental, de la sucursal en San Francisco –le informé- . Hace un par de días recibims un cheque de su hijo acompañado de una carta en la que solicitaba que le enviaran a un hombre para un trabajo. Ese hombre soy yo. Me dijo que fuera a su casa anoche. Lo hice, pero no apareció. Cuando regresé al centro me enteré de que lo habían asesinado.

El hombre con quien está hablando es Elihu Willsson, el padre de Donald Willsson, el hombre que lo había llevado desde San Francisco hasta allí. Si ya conoce la historia, no necesito añadir nada más. Si no conoce la historia, creo que hago lo correcto al no añadir nada más. Pero permítanme añadir un fragmento del estilo de Hammett:

Lo seguí hasta el garaje de la comisaría, donde bramaban los motores de media docena de vehículos. El jefe se sentó al lado de su conductor. Yo me senté detrás con cuatro detectives.

Más hombres se montaron en tropel en otros coches. Sacaraon las metralladoras de sus fundas. Se distribruyeron rifles y aramas antidisturbios a brazadas, así como cajas de munición.

El coche del jefe fue el primero en salir, dando una sacudida que resonó en nuestras dentaduras como un martillazo. Estuvimos a un par de centímetros de llevarnos por delante la puerta del garage, perseguimos en diagonal por la acera a un par de viandantes, rebotamos en el bordillo, esquivamos una camioneta por tan escaso margen como la puerta y enfilamos la calle King a toda velocidad con la sirena a todo volúmen.

Automóviles nerviosos se apartaban veloces a derecha e izquierda, sin hacer caso a las normas de tráfico, para dejarnos paso. Fue de lo más divertido.

Volví la vista y vi otro coche de policía que venía detrás y un tercero que giraba hacia Broadway. Noonan, que mascaba un puro frío, le dijo al conductor:

– Métele gas, Pat.

Pat nos hizo esquivar a una mujer aterrada, nos llevó por un hueco entre el tranvía y la furgoneta de una lavandería – una rendija tan estrecha que no podríamos haber pasado de no ser porque el coche llevaba una capa de esmalte bien pulida – y dijo:

– Vale, pero los frenos no van muy bien.

– Estupendo –comentó el sabueso de bigote entrecano a mi izquierda. No me pareció sincero.

Cosecha roja es una lectura absorbente de ritmo trepidante que he disfrutado inmensamente. Tal vez la trama resulta un poco complicada y, dado el número de personajes, la historia no siempre es fácil de seguir, pero vale la pena embarcarse en este tipo de lectura. Cosecha roja reúne todas las características de lo que llamamos hardboiled. Y, desde luego, su publicación dió un nuevo enfoque a lo que llamamos novela negra. Aunque sólo sea por eso, uno debe leer este libro. Pero estoy convencido de que hay muchos más incentivos para leerlo. Probablemente, no tengo nada que añadir que no se haya dicho antes. Lo único que lamento es no haber leído este libro antes y lo recomiendo encarecidamente.

Mi calificación: A + (No se demore, consiga un ejemplar de este libro)

Dashiell Hammet (Maryland, EE UU, 1894-Nueva York, 1961) Novelista estadounidense. Trabajó en una agencia de detectives privados antes de participar en la Primera Guerra Mundial, de la que regresó gravemente enfermo. A partir de 1934 participó activamente en la política de izquierdas de su país, motivo por el cual en 1951, durante la era McCarthy, fue condenado a prisión. Inició su carrera literaria con algunas novelas cortas, publicadas desde 1924 y reunidas bajo el título de El gran golpe (1966). En 1929 publicó la novela Cosecha roja, a la que siguieron El halcón maltés (1930), El hombre delgado (1934) y La llave de cristal (1931), entre otras. Con estas obras, que reflejan con toda crudeza los aspectos más violentos de una sociedad corrupta e inmersa en una lucha sin tregua por el poder y el dinero, se apartó del modelo típico de novela policíaca y creó un nuevo género: la novela negra (hardboiled).

Ver las dos reseñas de Cosecha Roja en Leer sin prisa aquí y aquí.

RBA página de publicidad

Serie Negra

8 thoughts on “Review: Red Harvest (1929) by Dashiell Hammett”

  1. I’m really glad you enjoyed this, Jose. Not everyone does, but I love it, and its convolution is a plus because I can read it every ten years and be surprised by its twists all over again!

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