Review: Talking about Detective Fiction, 2009 by P. D. James


Esta entrada es bilingüe, para ver la versión en castellano desplazarse hacia abajo

Faber & Faber, 2009. Format: Paperback. First published in hardback in 2009 by the Bodleian Library. ISBN: 978-0-571-25355-5. Length: 160 pages.

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Book description: To judge by the worldwide success of Arthur Conan Doyle’s Sherlock Holmes and Agatha Christie’s Poirot, it is not only the Anglo-Saxons who have an appetite for mystery and mayhem. Talking about the craft of detective writing and sharing her personal thoughts and observations on one of the most popular and enduring forms of literature, P.D. James examines the challenges, achievements and potential of a genre which has fascinated her for nearly fifty years as a novelist. From the tenant of 221b Baker Street to the Village Priest from Cobhole in Essex, from the Golden Age of detective writing between the wars to the achievements of the present and a glimpse at the future, P. D. James explores the metamorphosis of a genre which has gripped and entertained the popular imagination like no other type of novel. Written by the author widely regarded as the queen of the detective novel, this book is sure to appeal to all aficionados of crime fiction. (Source: Fantastic Fiction)

My take: After having read The Golden Age of Murder (2015) by Martin Edwards and Sangre en los estantes (2016) de Paco Camarasa, Talking about Detective Fiction has seemed to me a logical continuation. In the words of the author herself in the Prologue, ‘my hope is that this short personal account will interest and entertain not only my readers, but the many who share our pleasure in a form of popular literature which for over fifty years has fascinated and engaged me as a writer’.

For a more detailed description of the content of this book, I refer to any of the reviews listed further below. In my view chapter sixth is the one that has interested me the most. This is the chapter in which P. D. James makes several explicit references to her novels and we are thus able to find out some interesting insights about her work as a writer. The following paragraph offers us a good example:

‘The distinguished critic Percy Lubbock discussed the question of viewpoint in his 1921 book The Craft of Fiction. The novelist, he said, can either describe the characters from outside, as an impartial or partial observer, or can assume omniscience and describe them from within, or can place himself in the position of one of them and affect to be in the dark as to the motives of the rest. What we must not do, however, is to mix his methods and change from one point of view to another – as Dickens had done in Bleak House and Tolstoy in War and Peace. But there is no rule relating to the novel which a genius can’t successfully circumvent – and I generally agree with E. M. Foster, who writes in his book Aspects of a Novel:  

So next time yo read a novel do look out for the ‘point of view’ – that is to say, the relation of the narrator to the story. Is he telling the story and describing the characters from the outside, or does he identify himself with one of the characters? Does he pretends that he knows and foresees everything? Or does he go in for being surprised? Does he shift his point of view – like Dickens in the first three chapters of Bleak House? And if he does, do you mind? I don’t.’

The last P. D. James book I have read, Death of An Expert Witness, offers a good example of several viewpoints intertwined in the narrative. In summary a delightful read that I do not hesitate in recommending.

My rating: B (I liked it)

About the author; P. D. James (1920-2014) was born in Oxford and educated at Cambridge High School for Girls. From 1949 to 1968 she worked in the National Health Service and subsequently in the Home Office, first in the Police Department and later in the Criminal Policy Department. All that experience was used in her novels. She was a Fellow of the Royal Society of Literature and of the Royal Society of Arts and served as a Governor of the BBC, a member of the Arts Council, where she was Chairman of the Literary Advisory Panel, on the Board of the British Council and as a magistrate in Middlesex and London. She was an Honorary Bencher of the Honourable Society of the Inner Temple. She won awards for crime writing in Britain, America, Italy and Scandinavia, including the Mystery Writers of America Grandmaster Award and The National Arts Club Medal of Honor for Literature (US). She received honorary degrees from seven British universities, was awarded an OBE in 1983 and was created a life peer in 1991. In 1997 she was elected President of the Society of Authors, stepping down from the post in August 2013.

Talking About Detective Fiction has been reviewed at The Guardian, The New York Times,The Northwest Review of Books, A Work in Progress, Fleur in her World, Lost in Books, A Bibliophilist’s Reading List, and A Striped Armchair, among others.

Faber & Faber UK publicity page

Penguin Random House US publicity page

The World of Detective Fiction, According to P.D. James

audible

Todo lo que sé sobre la novela negra de PD James

Descripción del libro: A juzgar por el éxito mundial de Sherlock Holmes de Arthur Conan Doyle y de Poirot de Agatha Christie, no son sólo los anglosajones los que tienen un cierto guto por el misterio y la violencia. Al hablar sobre el arte de la escritura de las novelas de detectives y compartiendo sus pensamientos y observaciones personales sobre una de las formas más populares y duraderas de la literatura, P.D. James examina los desafíos, los logros y el potencial de un género que le ha fascinado durante casi cincuenta años como novelista. Desde el inquilino del 221b de Baker Street hasta el cura del pueblo de Cobhole en Essex, desde la Edad de Oro de la novela de detectives entre las dos guerras mundiales hasta los logros del presente y un vistazo al futuro, P. D. James explora la metamorfosis de un género que ha atrapado y entretenido la imaginación popular como ningún otro tipo de novela. Escrito por la autora generalmente reconocida como la reina de las novelas de detectives, este libro es seguro que va a conseguir captar la atención de  todos los aficionados a la novela de crimen y misterio. (Fuente: Fantastic Fiction)

Mi opinión:  Tras leer La edad de oro del asesinato (2015) de Martin Edwards y Sangre en los estantes (2016) de Paco Camarasa, Todo lo que sé sobre la novela negra me ha parecido una lógica  continuación. En palabras de su propia autora en el Prólogo, “mi esperanza es que este corto relato personal interese y entretenga no sólo a mis lectores, sino a los muchos que comparten nuestro placer en una forma de literatura popular que durante más de cincuenta años me ha fascinado y ha ocupado mi tiempo como escritora “.

Para una descripción más detallada del contenido de este libro, hago referencia a cualquiera de las reseñas  que he ennumerado anteriormente. A mi modo de ver el capítulo sexto es el que más me ha interesado. Este es el capítulo en el que P. D. James hace varias referencias explícitas a sus novelas y, de esta manera, podemos encontrar algunas ideas interesantes acerca de su trabajo como escritora. El siguiente párrafo nos ofrece un buen ejemplo:

“El distinguido crítico Percy Lubbock discutió la cuestión del punto de vista en su libro de 1921 The Craft of Fiction. El novelista, dijo, puede describir a los personajes desde fuera, como un observador imparcial o parcial, o puede asumir omnisciencia y describirlos desde dentro, o puede colocarse en la posición de uno de ellos y aparentar desconocer los motivos del resto. Lo que no debemos hacer, sin embargo, es mezclar sus métodos y cambiar de un punto de vista a otro, como lo hizo Dickens en Casa desolada y Tolstói en Guerra y Paz. Pero no hay ninguna regla relativa a la novela que un genio no pueda eludir con éxito, y estoy de acuerdo con E. M. Foster, cuando escribe en su libro Aspects of a Novel:

Así que la próxima vez que lea una novela, busque el “punto de vista”, es decir, la relación del narrador con la historia. ¿Está contando la historia y describiendo los personajes desde el exterior, o se identifica con uno de los personajes? ¿Pretende saberlo y preverlo todo? ¿O prefiere ser sorprendido? ¿Cambia su punto de vista,  como Dickens en los tres primeros capítulos de Casa desolada? Y si lo hace, ¿le importa? A mi no.”

El último libro de P. D. James que he leído, Muerte de un forense, nos proporciona un buen ejemplo de varios puntos de vista entrelazados en la narración. En resumen una lectura deliciosa que no dudo en recomendar.

Mi valoración: B (Me gustó)

Sobre la autora: P. D. James (1920-2014) fue una escritora británica, destacada artífice del resurgimiento de la novela policíaca en su línea clásica. Hija de un funcionario de clase media, Phyllis Dorothy James creció en la ciudad universitaria de Cambridge. Por dificultades económicas tuvo que interrumpir sus estudios a los dieciséis años, y a partir de entonces se convirtió en autodidacta. En 1941 se casó con un estudiante de medicina que regresó de la guerra mentalmente desquiciado y pasó gran parte de su vida en hospitales psiquiátricos. Para sacar adelante a su familia (su marido y sus dos hijos), James trabajó en la administración de un hospital. Tras la muerte de su esposo en 1964, trabajó como funcionaria en el Departamento de Política Policial y Criminal como experta en delincuencia juvenil. Esta experiencia le sirvió sin duda como base para su actividad de escritora, iniciada ya en la madurez con novelas policíacas en las que destaca su dominio del detalle y la perfecta caracterización de los personajes. Con Innocent Blood (Sangre inocente, 1980) asentó su fama como novelista, mientras que la novela futurista The Children of Men (Hijos de hombres, 1992) confirmó su talento narrativo más allá del género detectivesco. Su obra Cover Her Face(Cubridle el rostro), de 1962, fue la primera de una serie de novelas policíacas de gran éxito, entre las cuales destacan, junto a las ya citadas, Shroud for a Nightingale (Mortaja para un ruiseñor, 1971); The Black Tower(La torre negra, 1975); Death of an Expert Witness (Muerte de un forense, 1977); A Taste for Death (Sabor a muerte, 1986); Devices and Desires (Intrigas y deseos, 1989); y A Certain Justice (Una cierta justicia, 1997). Muchas de sus historias fueron adaptadas para la televisión. En 1991 ingresó en la Cámara de los Lores con el título de Baroness James of Holland Park.

Ediciones B de Books página de publicidad

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7 thoughts on “Review: Talking about Detective Fiction, 2009 by P. D. James

  1. Jose Ignacio: I really enjoyed reading the book a few years ago. James was such a graceful writer. One tidbit I found interesting was her belief that there should be no more than 5 suspects to allow character development.

  2. I really admire her groundbreaking fiction, certainly up to the end of the 1980s. Her non-fiction work on the genre is rather traditional by comparison … I shall say no more. Some have been extremely negative about her later work, let’s put it that anyway.

      1. Well, I think her book is useful if you have not read much around the genre, as a he general introduction. But otherwise, her view of the genre seemed to be very orthodox and conventional. The problem for someone like me is that I have read a lot of it before, and quite a long time ago too. And she does rather ignore the ‘hardboiled’ approach (apart from 1 chapter, as I recall). I should add that I read it fairly quickly and then pretty much forgot about it as it just didn’t add anything to what I thought. But that’s just me … Better this than the Lucy Worsley tome however …

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