Review: Prussian Blue (2017) by Philip Kerr

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Quercus, 2017. Format: Kindle Edition. File Size: 2207 KB. Print Length: 546 pages. ASIN: B01INGSYQO. eISBN: 978-1-78429-650-6.


Book Description: It’s 1956 and Bernie Gunther is on the run. Ordered by Erich Mielke, deputy head of the East German Stasi, to murder Bernie’s former lover by thallium poisoning, he finds his conscience is stronger than his desire not to be murdered in turn. Now he must stay one step ahead of Mielke’s retribution. The man Mielke has sent to hunt him is an ex-Kripo colleague, and as Bernie pushes towards Germany he recalls their last case together. In 1939, Bernie was summoned by Reinhard Heydrich to the Berghof: Hitler’s mountain home in Obersalzberg. A low-level German bureaucrat had been murdered, and the Reichstag deputy Martin Bormann, in charge of overseeing renovations to the Berghof, wants the case solved quickly. If the Fuhrer were ever to find out that his own house had been the scene of a recent murder – the consequences wouldn’t bear thinking about. And so begins perhaps the strangest of Bernie Gunther’s adventures, for although several countries and seventeen years separate the murder at the Berghof from his current predicament, Bernie will find there is some unfinished business awaiting him in Germany.

My take: Prussian Blue is the twelfth instalment in Bernie Gunter book series. The title refers to a dark blue synthetic pigment that is also used In medicine as an antidote for certain kind of heavy metal poisoning. The story begins when the previous book, The Other Side of Silence, ended. It is October 1956 and most of the hotels in the French Riviera, including the Grand Hôtel Cap Ferrat, where Bernie Gunther works, are beginning to close down for the winter. Bernie is looking forward to meeting his wife, Elisabeth, who, out of the blue, had sent him a letter inviting him to dinner. Soon he discovers that it’s a trap orchestrated by General Erich Mielke, Deputy Head of the Stasi, to have a private conversation with him. In fact Mielke is seeking the repayment of a debt and he wants Bernie to kill Anne French, as a condition for letting him remain alive. But Bernie, regardless of how much he hates Anne French, is not willing to kill her and, as soon as he finds a chance to escape the Stasi agents that are escorting him to England for paying his debt, he runs away. One of the Stasi agents that chase him turns out to be a former Kripo colleague which brings back to him memories of the last time they worked together. It was early April 1939, just a few months before Hitler invaded Poland. Following orders from Reinhard Heydrich, Bernie arrives at Obersalzberg to investigate the murder of a local civil engineer who was shot with a rifle on the terrace of Hitler’s resting home, the Berghof. Given the extreme sensitivity of the case that affects the Fuhrer’s own security, Bernie will have to report directly to Martin Bormann. Besides General Heydrich expects him to gather enough information about Martin Bormann that can be used against him. But Bernie hardly has time to find the culprit. Hitler’s birthday is drawing near and it is imperative to capture the murderer before the seven days left until the 20th of April. Certainly Martin Bormann doesn’t want to be the man to tell the Leader that he can’t guarantee his safety in the Berghof because a murderer is on the loose.

As often happens in some of the novels in this series, the action takes place in two different temporary frameworks that, occasionally, become entwined. Perhaps, the novelty resides here in that, at the end both stories converge in the same place, although in different time periods. With a carefully crafted writing but with an excessive taste for the details, Kerr drives us through Nazi Germany in a well-documented and well-designed story that I enjoyed reading. A very convincing tale populated by historical and fictional characters which enhance the credibility of the plot. The only drawback I have found is a certain lack of symmetry between both story lines and I don’t quite understand very well the need to interweave them, since this does not add anything new to the development of the main plot, the one taking place in 1939 and, quite the contrary, it disturbs the normal development of this story. Perhaps it would have been enough with a preface and an epilogue, both set in 1956. In any case, it is a more than interesting novel which I highly recommend.

My rating: A (I loved it)

About the author: Philip Kerr was born in Edinburgh in 1956 and read Law at university. Having learned nothing as an undergraduate lawyer he stayed on as postgraduate and read Law and Philosophy, most of this German, which was when and where he first became interested in German twentieth century history and, in particular, the Nazis. Following university he worked as a copywriter at a number of advertising agencies, including Saatchi & Saatchi, during which time he wrote no advertising slogans of any note. He spent most of his time in advertising researching an idea he’d had for a novel about a Berlin-based policeman, in 1936. And following several trips to Germany – and a great deal of walking around the mean streets of Berlin – his first novel, March Violets, was published in 1989 and introduced the world to Bernie Gunther. ‘I loved Berlin before the wall came down; I’m pretty fond of the place now, but back then it was perhaps the most atmospheric city on earth. Having a dark, not to say black sense of humour myself, it’s always been somewhere I feel very comfortable.’ Having left advertising behind, Kerr worked for the London Evening Standard and produced two more novels featuring Bernie Gunther: The Pale Criminal (1990) and A German Requiem (1991). These were published as an omnibus edition, Berlin Noir in 1992. Thinking he might like to write something else, he did and published a host of other novels before returning to Bernie Gunther after a gap of sixteen years, with The One from the Other (2007). Says Kerr, ‘I never intended to leave such a large gap between Book 3 and Book 4; a lot of other stuff just got in the way; and I feel kind of lucky that people are still as interested in this guy as I am. If anything I’m more interested in him now than I was back in the day.’ Two more novels followed, A Quiet Flame (2008) and If the Dead Rise Not (2009). Field Gray (2010) is perhaps his most ambitious novel yet that features Bernie Gunther. Crossing a span of more than twenty years, it takes Bernie from Cuba, to New York, to Landsberg Prison in Germany where he vividly describes a story that covers his time in Paris, Toulouse, Minsk, Konigsberg, and his life as a German POW in Soviet Russia. The next novels in the series are Prague Fatale (2011);  A Man Without Breath (2013); The Lady from Zagreb (2015); The Other Side of Silence (2016); and Prussian Blue (2017). Greeks Bearing Gifts (Bernie Gunther # 13).is due to be released on 3 April 2018. ‘I don’t know how long I can keep doing them; I’ll probably write one too many; but I don’t feel that’s happened yet.’ As P.B.Kerr Kerr is also the author of the popular ‘Children of the Lamp’ series.

Prussian Blue has been reviewed at Crime Fiction Lover, reviewingtheevidence, The View from the Blue House, Crime Review,

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Azul de Prusia, de Philip Kerr

Descripción del libro: Estamos en el 1956 y Bernie Gunther se encuentra huyendo. Tras recibir la orden directa de Erich Mielke, director adjunto de la Stasi la policía secreta de la RDA, de asesinar a su antigua amante envenenándola con talio, encuentra que su conciencia es más fuerte que su deseo de no ser a su vez asesinado él también. Ahora debe mantenerse un paso por delante de las represalias de Mielke. El hombre que Mielke ha enviado a perseguirlo es un antiguo colega de la Kripo, y mientras Bernie intenta llegar hasta Alemania, recuerda su último caso juntos. En 1939, Bernie fue requerido por Reinhard Heydrich para trasladarse a Berghof: la residencia de Hitler en Obersalzberg. Un burócrata alemán de bajo nivel había sido asesinado, y el jefe adjunto del Reichstag, Martin Bormann, a cargo de supervisar las reformas de Berghof, quiere que el caso sea resuelto rápidamente. Si el Führer descubriera alguna vez que su propia casa había sido el escenario de un asesinato reciente, no hay ni que pensar en las consecuencias que esto pdoría tener. Y así comienza quizás la más extraña de las aventuras de Bernie Gunther, porque aunque algunos países y diecisiete años separan el asesinato en Berghof de sus actuales dificultades, Bernie descubrirá que tiene algunos asuntos pendientes que le están esperando en Alemania.

Mi opinión: Azul de Prusia es la duodécima entrega de la serie de libros protagonizados por Bernie Gunter. El título hace referencia a un pigmento sintético azul oscuro que también se usa en medicina como antídoto para cierto tipo de intoxicación por metales pesados. La historia comienza cuando el libro anterior, El Otro Lado del Silencio, termina. Es octubre de 1956 y la mayoría de los hoteles de la Riviera francesa, incluido el Grand Hôtel Cap Ferrat, donde trabaja Bernie Gunther, están comenzando a cerrar durante el invierno. Bernie espera con interés encontrase con su mujer, Elisabeth, quien, de la nada, le envió una carta invitándolo a cenar. Pronto descubre que se trata de una trampa orquestada por el general Erich Mielke, jefe adjunto de la Stasi, para tener una conversación privada con él. De hecho, Mielke está buscando el reembolso de una deuda y quiere que Bernie mate a Anne French, como condición para dejarlo seguir con vida. Pero Bernie, por mucho que odie a Anne French, no está dispuesto a matarla y, tan pronto como encuentra una oportunidad de escapar de los agentes de la Stasi que lo escoltan hasta Inglaterra para pagar su deuda, huye. Uno de los agentes de la Stasi que lo persigue resulta ser un antiguo colega de la Kripo que le trae recuerdos de la última vez que trabajaron juntos. Fue a principios de abril de 1939, solo unos meses antes de que Hitler invadiera Polonia. Siguiendo órdenes de Reinhard Heydrich, Bernie llega a Obersalzberg para investigar el asesinato de un ingeniero civil local que recibió un disparo con un rifle en la terraza de Berghof, la casa de descanso de Hitler. Dada la extrema sensibilidad del caso que afecta la propia seguridad del Führer, Bernie tendrá que informar directamente a Martin Bormann. Además, el General Heydrich espera que reúna suficiente información sobre Martin Bormann que pueda ser utilizada en su contra. Pero Bernie apenas tiene tiempo de encontrar al culpable. El cumpleaños de Hitler se acerca y es imperativo capturar al asesino antes de los siete días que faltan hasta el 20 de abril. Ciertamente, Martin Bormann no quiere ser el hombre que le diga al Líder que no puede garantizar su seguridad en Berghof porque un asesino anda suelto.

Como sucede a menudo en algunas de las novelas de esta serie, la acción tiene lugar en dos marcos temporales diferentes que, ocasionalmente, se entrelazan. Quizás, la novedad reside aquí en que, al final, ambas historias convergen en el mismo lugar, aunque en diferentes períodos de tiempo. Con una escritura cuidadosamente elaborada pero con un gusto excesivo por los detalles, Kerr nos conduce a través de la Alemania Nazi en una historia bien documentada y bien diseñada que disfruté leyendo. Una historia muy convincente poblada por personajes históricos y de ficción que incrementan la credibilidad de la trama. El único inconveniente que he encontrado es una cierta falta de simetría entre ambas líneas argumentales y no entiendo muy bien la necesidad de entrelazarlas, ya que esto no agrega nada nuevo al desarrollo de la trama principal, la que tiene lugar. en 1939 y, por el contrario, perturba el desarrollo normal de esta historia. Tal vez hubiera sido suficiente con un prefacio y un epílogo, ambos ambientados en 1956. En cualquier caso, es una novela más que interesante que recomiendo encarecidamente.

Mi valoración: A (Me encantó)

Sobre el autor: Philip Kerr nació en Edimburgo en 1956 y estudió Derecho en la Universidad. Al no haber aprendido nada de derecho continuó su posgrado en Derecho y en Filosofía, la mayor parte de ésta en alemán, y fue entonces donde y cuando se interesó por primera vez en la historia de Alemania del siglo XX y, en particular, en la época nazi. Después de la universidad, trabajó como redactor en varias agencias de publicidad, incluida Saatchi & Saatchi, y durante ese tiempo no escribió eslóganes publicitarios de interés alguno. Pasó la mayor parte de su tiempo en publicidad investigando una idea que había tenido sobre una novela protagonizada por un policía en Berlín, en el 1936. Y después de varios viajes a Alemania y una gran cantidad de caminatas por las malas calles de Berlín, su primera novela, Violetas de marzo, se publicó en el 1989 presentando al mundo a Bernie Gunther. “Me encantaba Berlín antes de que cayera el muro y continuo seindo muy aficionado a este sitio, pero en aquel entonces era quizás la ciudad más atmosférica de la tierra. Al tener yo un sentido del humor oscuro, por no decir negro, siempre ha sido un lugar en el que me siento muy cómodo.” Después de abandonar la publicidad, Kerr trabajó para el London Evening Standard y escribió dos novelas más protagonizadas por Bernie Gunther: Pálido criminal (1990) y Requiem alemán (1991). Las tres novelas fueron publicados en una antología como Trilogía berlimesa en 1992. Pensando que le gustaría escribir algo más, publicó otras novelas antes de regresar a Bernie Gunther después de un intervalo de dieciséis años, con Unos por otros ( 2007). Dice Kerr: “Nunca tuve la intención de dejar una brecha de tiempo tan grande entre el tercer y cuarto libro; muchas otras cosas se interpusieron en el camino; y me siento afortunado de que la gente siga tan interesada en este hombre como yo. Si acaso, estoy más interesado en él ahora que entonces.” Le siguieron dos novelas más, Una llama misteriosa (2008), y Si los muertos no resucitan (2009). Gris de campaña (2010) es quizás su novela más ambiciosa protagonizada por Bernie Gunther. Abarca un lapso de tiempo de más de veinte años, transportando a Bernie de Cuba, a Nueva York, a la prisión de Landsberg en Alemania, donde describe vívidamente una historia que cubre su tiempo en París, Toulouse, Minsk, Konigsberg y su vida como prisionero de guerra alemán en la Rusia soviética. Las siguientes novelas de la serie son Praga mortal (2011); Un hombre sin aliento (2013); La dama de Zagreb (2015); El otro lado del silencio (2016); y Azul de Prusia (2017). Temo a los griego cuando traen  regalos (Bernie Gunther #13) saldrá a la venta el 3 de abril de 2018. “No se cuánto tiempo más podré seguir escribiendo esta serie; Probablemente escribiré demasiados; pero no creo haber llegado a ese extremo todavía.” Como P.B. Kerr Kerr también es autor de una popular serie infantil Los niños de la lámpara mágica.

7 thoughts on “Review: Prussian Blue (2017) by Philip Kerr”

  1. I love this series. A flawed protagonist who does the right thing under pressure of circumstances and a dogged moral sense. Plus fascinating historical detail and real insight into societies and individuals in time of war and strain.

    Regards Thom.

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