Review: The Lady From Zagreb, 2015 (Bernie Gunther #10) by Philip Kerr

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Quercus, 2015. Format: Kindle edition. File size: 3711 KB. Print length: 482 pages. ASIN: B00T4HUVLI. eISBN: 978-1-78206-583-8.

isbn9781782065845Synopsis: Summer 1942. When Bernie Gunther is ordered to speak at an international police conference, an old acquaintance has a favour to ask. Little does Bernie suspect what this simple surveillance task will provoke… One year later, resurfacing from the hell of the Eastern Front, a superior gives him another task that seems straightforward: locating the father of Dalia Dresner, the rising star of German cinema. Bernie accepts the job. Not that he has much choice – the superior is Goebbels himself. But Dresner’s father hails from Yugoslavia, a country so riven by sectarian horrors that even Bernie’s stomach is turned. Yet even with monsters at home and abroad, one thing alone drives him on from Berlin to Zagreb to Zurich: Bernie Gunther has fallen in love.

My take: The story is narrated by Bernie Gunther in first person and it contains several temporal leaps. In fact, the prologue, an interlude and the epilogue are set in the French Riviera in 1956. At winter season, the hotel where Bernie Gunther renders his services is closed and he does spend his time going to the movies. One day the film stars Dalia Dresner, the great actress of German cinema in the 1930s and 1940s bringing him back memories of events that happened in the summer of 1942 and 1943. In the summer of 1942 Bernie, back in Berlin, was working nights at the Police Praesidium on Alexanderplatz, when General Nebe offered him a job with the War Crimes Bureau. General Nebe, at the time head of the International Criminal Police Commission, (IKPK), was hosting an international conference at Wansee for next September. Nebe was counting on Bernie to deliver a speech at the opening ceremony. The villa where the conference was going to take place had once belong to a wealthy German industrialist called Friedrich Minnoux, who was serving five years in prison after having been found guilty of a fraud to the Berlin Gas Company amounting at least 7,4 million reichmarks. Bernie, who once had worked as a private investigator for him, is approached next by Minnoux’s lawyer to find out the particulars of the sale of the former mansion of his client. While Bernie Gunther was entertaining two Swiss nationals that were attending the conference, he ends up stumbling  upon the body of the lawyer who had been killed from a blow to his head  by a bust of Hitler. But the murder was not settled. One year later, Bernie Gunther was back in Berlin after having been in Belarus investigating the Katyn Forest massacre under strict orders from Joseph Goebbels –the story narrated at A Man Without Breath. And he is once again summoned to the Ministry of Truth and Propaganda. where Joseph Goebbels personally will entrust him a delicate mission. A task that will take him to Zagreb and Zurich in an attempt to trace the father of the famous actress Dalia Dresner, with the intention to convince her to perform the leading role on a new film. Goebbels looks forward to converting Dalia in his mistress, without taking into account that Bernie and Dalia will find themselves mutually attracted thus commencing a potentially very dangerous affair.

I recognise I’m totally biased and I very much enjoy reading the Bernie Gunther series. I like the character, the time period in which the stories unfold, and the extensive documentation hidden behind its plot. Specifically I find superb the juxtaposition of historical and fictional characters. The Lady From Zagreb has in addition a highly elaborated plot, very complex at times, and nicely solved. In a sense the pieces of the puzzle end up fitting perfectly. My only objection is that, at times, the reader may find himself/herself at lost with what I think can be an excess of details, and maybe not all of them are necessary. But in any case we are in front of a very powerful novel, well crafted  and with a very suggestive prose. In a special way the sarcastic tone and the sense of humour shown by both the character and the writer. I would like to end up borrowing the following words from Mike Ripley: ‘Kerr offers a fantastic wealth of believable detail but he never lets his extensive research divert or bog down the story. And he is confident enough in his material to allow himself a sly in-joke when Bernie gets to investigate a murder in Switzerland known as The Lady in the Lake case, nicely tapping into the literary bloodline that links Bernie and Philip Marlowe.

Possibly what’s most tragic in  this story is to recognise what Bernie Gunther notes at a given point: ‘Good people are never as good as you probably think they are, and the bad ones aren’t as bad. Not half as bad. On different days we’re all good. And on other days, we’re all evil. That’s the story of my life. That’s the story of everyone’s life.

My rating: A+ (Don’t delay, get your hands on a copy of this book)

About the author: Philip Kerr has written over thirty books of which the best-known are the internationally renowned and bestselling Bernie Gunther series. The sixth book in the series, If the Dead Rise Not, won the CWA Historical Dagger. His other works include several standalone thrillers, non-fiction and an acclaimed series for younger readers, The Children of the Lamp. Philip died in March 2018, days before the publication of his 13th Bernie Gunther thriller, Greeks Bearing Gifts. Just before he died Philip finished a fourteenth Bernie Gunther novel Metropolis, which will be published in the UK and US next year. His legions of fans are lucky that he had the strength and determination to complete it. Philip was married to the author Jane Thynne and they have three children, William, Charlie and Naomi.The complete list in the Bernie Gunther series is made up so far of the following titles: March Violets (1989); The Pale Criminal (1990); A German Requiem (1991); The One from the Other (2006); A Quiet Flame (2008); If the Dead Rise Not (2009); Field Grey (2010); Prague Fatale (2011); A Man Without Breath (2013); The Lady from Zagreb (2015); The Other Side of Silence (2016); Prussian Blue (2017), and Greeks Bearing Gifts (2018).

The Lady From Zagreb has been reviewed, among others, at Crime Fiction Lover, Crime Review, Criminal Element, Euro Crime, Shotsmag, reviewingtheevidence.

Quercus Books UK publicity page

Penguin Random House US publicity page

Philip Kerr official website

Bernie Gunther fan site


Kerr is in conversation with novelist James Grady

Remembering Philip Kerr by Oline H. Cogdill

Bernie Gunther: A Hero of Our Time 

La dama de Zagreb, de Philip Kerr

Sinopsis: Verano de 1942. Cuando Bernie Gunther recibe la orden de hablar en una conferencia internacional de policía, un viejo conocido le solicita un favor. Poco sospecha Bernie lo que esta simple tarea de vigilancia va a desatar… Un año más tarde, al resucitar del infierno del Frente Oriental, un superior le encomienda otra tarea que parece sencilla: encontrar al padre de Dalia Dresner, la nueva estrella del cine alemán . Bernie acepta el encargo. No es que tenga muchas opciones: su superior no es otro que el propio Goebbels. Pero el padre de Dresner es originario de Yugoslavia, un país sumido en horrores sectarios que llegan incluso a revolverle las tripas al mismo Bernie. No obstante con monstruos tanto en casa como en el extranjero, sólo hay una cosa que le lleva de Berlín a Zagreb y a Zurich: Bernie Gunther se ha enamorado.

Mi opinión: La historia está narrada por Bernie Gunther en primera persona y contiene varios saltos temporales. De hecho, el prólogo, un intermedio y el epílogo se desarrollan en la Riviera francesa en 1956. En la temporada de invierno, el hotel donde presta sus servicios Bernie Gunther está cerrado y ocupa su tiempo yendo al cine. Un día la película está protagonizada por Dalia Dresner, la gran actriz del cine alemán de los años 1930 y 1940, que le trae recuerdos de los acontecimientos que sucedieron en el verano de 1942 y 1943. En el verano de 1942 Bernie, de vuelta en Berlín, trabajaba de noche en el Praesidium policial en Alexanderplatz, cuando el general Nebe le ofrece un trabajo en la Agencia de Crímenes de Guerra. El general Nebe, en ese momento jefe de la Comisión Internacional de la Policía Criminal (IKPK), estaba organizando una conferencia internacional en Wansee para el próximo mes de septiembre. Nebe contaba con Bernie para pronunciar un discurso en la ceremonia de apertura. La villa donde se iba a llevar a cabo la conferencia había pertenecido a un adinerado industrial alemán llamado Friedrich Minnoux, que cumplía cinco años de prisión tras haber sido declarado culpable de un fraude a la Compañía del Gas de Berlín por al menos 7,4 millones de reichmarks . Bernie, que una vez había trabajado como investigador privado para él, es contactado a continuación por el abogado de Minnoux para averiguar los pormenores de la venta de la antigua mansión de su cliente. Mientras Bernie Gunther estaba entreteniendo a dos ciudadanos suizos que asistían a la conferencia, termina tropezando con el cadáver del abogado que había sido asesinado de un golpe en la cabeza con un busto de Hitler. Pero el asesinato no fue resuelto. Un año después, Bernie Gunther regresa a Berlín después de haber estado en Bielorrusia investigando la masacre del bosque Katyn bajo estrictas órdenes de Joseph Goebbels, la historia narrada en Un hombre sin aliento. Y una vez más es convocado al Ministerio de la Verdad y de la Propaganda. donde Joseph Goebbels personalmente le confiará una delicada misión. Una tarea que lo llevará a Zagreb y Zurich en un intento de localizar al padre de la famosa actriz Dalia Dresner, con la intención de convencerla para que protagonice una nueva película. Goebbels espera convertir a Dalia en su amante, sin tener en cuenta que Bernie y Dalia se sentirán mutuamente atraídos y comenzarán una aventura potencialmente muy peligrosa.

Reconozco que soy totalmente parcial y disfruto mucho leyendo la serie de Bernie Gunther. Me gusta el personaje, el período de tiempo en el que se desarrollan las historias y la extensa documentación oculta detrás de su trama. Específicamente encuentro excelente la yuxtaposición de personajes históricos y de ficción. La dama de Zagreb tiene además una trama muy elaborada, muy compleja a veces, y muy bien resuelta. En cierto sentido, las piezas del rompecabezas terminan encajando perfectamente. Mi única objeción es que, a veces, el lector puede encontrarse perdido en lo que creo que puede ser un exceso de detalles, y tal vez no todos son necesarios. Pero en cualquier caso estamos frente a una novela muy poderosa, bien elaborada y con una prosa muy sugerente. De una manera especial, el tono sarcástico y el sentido del humor mostrados tanto por el personaje como por el escritor. Me gustaría terminar tomando prestadas las siguientes palabras de Mike Ripley: “Kerr ofrece una riqueza fantástica de detalles creíbles, pero nunca deja que su exhaustiva investigación desvíe o empantane la historia. Y confía lo suficiente en su material como para permitirse una socarrona broma privada cuando Bernie investiga un asesinato en Suiza conocido como La dama del lago, recurriendo muy bien a la estirpe literaria que relaciona a Bernie con Philip Marlowe.”

Posiblemente, lo más trágico en esta historia es reconocer lo que Bernie Gunther señala en un momento determinado: “Las buenas personas nunca son tan buenas como probablemente creas que son, y las malas no son tan malas. Ni la mitad de malas. En diferentes  días, todos somos buenos, Y en otros días, todos somos malvados. Esa es la historia de mi vida. Esa es la historia de la vida de todos.”

Mi valoración: A+ (No se demore, consiga un ejemplar de este libro)

Sobre el autor: Philip Kerr ha escrito más de treinta libros, de los que los más conocidos son los que forman parte de su mudialmente exitosa serie protagonizada por Bernie Gunther. El sexto libro de la serie, If the Dead Rise Not, ganó la Premio Historical Dagger de la CWA. El resto de su obra incluye varios thrillers independientes, no ficción y una reconocida serie para jóvenes lectores, The Children of the Lamp. Philip falleció en marzo de 2018, días antes de la publicación de su treceavo thriller protagonizado por Bernie Gunther, Greeks Bearing Gifts. Justo antes de morir, Philip terminó la decimocuarta novela de Bernie Gunther Metropolis, que se publicará el año próximo en el Reino Unido y en los EE. UU. Sus legiones de seguidores tienen la suerte de que tuvo la fortaleza y ​​la determinación de completarla. Philip estaba casado con la autora Jane Thynne y tienen tres hijos, William, Charlie y Naomi. La lista completa de la serie protagonizada por  Bernie Gunther está compuesta hasta ahora por los siguientes títulos: Violetas de marzo (March Violets, 1989), Pálido criminal (The Pale Criminal, 1990), Réquiem alemán (A German Requiem, 1991), Unos por otros (The One From the Other, 2006),  Una llama misteriosa (A Quiet Flame, 2008), Si los muertos no resucitan (If The Dead Rise Not, 2009), Gris de campaña (Field Grey, 2010), Praga mortal (Prague Fatale, 2011), Un hombre sin aliento (A Man Without Breath, 2011), La dama de Zagreb (The Lady from Zagreb, 2015), El otro lado del silencio (The other side of silence, 2016), Prussian Blue (2017) y Greeks Bearing Gifts (2018).

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