Review: Five Little Pigs, 1942 (Hercule Poirot #21) by Agatha Christie

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Harper Collins, 2010. Format: Kindle Edition. File Size: 1737.0 KB. Print Length: 290 pages. First published in the US by Dodd, Mead and Company in May 1942 under the title of Murder in Retrospect and in UK by the Collins Crime Club in January 1943 although some sources state that publication occurred in November 1942. The UK first edition carries a copyright date of 1942. ASIN:B0046RE5BS. eISBN: 9780007422340.

9780007422340Synopsis: Beautiful Caroline Crale was convicted of poisoning her husband, yet there were five other suspects: Philip Blake (the stockbroker) who went to market; Meredith Blake (the amateur herbalist) who stayed at home; Elsa Greer (the three-time divorcee) who had roast beef; Cecilia Williams (the devoted governess) who had none; and Angela Warren (the disfigured sister) who cried wee wee wee’ all the way home. It is sixteen years later, but Hercule Poirot just can’t get that nursery rhyme out of his mind.

More about this story: First published as a novel in the US in 1942, under the title Murder in Retrospect, the story shows Christie’s fascination with memory and time. Poirot is asked by a young woman to solve the mystery of her father’s murder, to clear her deceased mother’s name. Through the testimonies of those who were present on the day of the murder, Poirot must reconstruct the scene. Considered one of Christie’s hidden gems, this story shows Poirot at his best, studying the words of witnesses and reading between the lines. Similarly to some of Christie’s other works, Five Little Pigs gets its named name from a nursery rhyme, and each of the five main characters is perfectly reflected in the rhyme (?). Christie’s own adaptation of the novel into a play in 1960, saw her not only change the title to Go Back For Murder but also removed the character of Poirot entirely. In the play, Poirot’s function is replaced by a young lawyer, Justin Fogg, son of the lawyer who led Caroline Crale’s case. David Suchet starred in the 2003 TV adaptation, which included several major changes. The character of Philip Blake, rather than being in love with Caroline, was in fact in love with her husband Amyas, Caroline had been executed, and Carla’s name is changed to Lucy. In 2006, BBC Radio 4 adapted the story with favourite John Moffatt as Poirot. A graphic novel of the story was released in 2010.

My take: Monsieur Poirot is approached by Carla Lemarchant, a Canadian young woman who wants to hire his services to find the truth of what happened sixteen years ago. Her real name is Caroline Crale, like her mother, who was found guilty of having poisoning her husband, the famous painter Amays Crale, when Carla was only five years of age. Though her mother was tried and convicted to death penalty, the sentence was shortly after commuted to life imprisoned, but Caroline died in prison a year later. Now that Carla has come of age, she’s been able to read the letter her mother wrote her on her deathbed. In this letter, her mother maintains her innocence, something she had not done during the trial, where she adopted an attitude that did not help her at all to prove her innocence. In fact she remained distant and silence throughout the whole process. Despite the difficulties entailing to review a case that happened sixteen years ago, Poirot is unable to resist himself to this challenge.

I would be lying if I said I have not enjoyed reading this book. In fact, it was quite a surprise to me since I wasn’t expecting to find out such an interesting novel. Even despite a minor flaw as the one suggested by The Puzzle Doctor in his review at In Search of a Classic Mystery Novel. Frankly I don’t see the reason to explain that particular detail after the time elapsed. In any case I fully agree with Martin Edwards when he wrote that ‘Five Little Pigs is an impressive book, with more effective characterisation than in much of her {Agatha Christie] work.’ I will certainly have to review my preliminary list of Christie’s best Poirot novels to find a place for this book in particular. Needless to say that it’s highly recommended. By the way, my original plan was to read all Poirot novels in chronological order, without taking into account its short stories, but I just realised I made a mistake and I’ve read Three Little Pigs before than Evil Under the Sun (1941), published  one year before. I’ll correct it, soon. 

From Wikipedia: This was the last novel of an especially prolific phase of Christie’s work on Poirot. She published thirteen Poirot novels between 1935 and 1942 out of a total of eighteen novels in that period. By contrast, she published only two Poirot novels in the next eight years, indicating the possibility that she was experiencing some frustration with her most popular character. Five Little Pigs is unusual in the way that the same events are retold from several standpoints.

My rating: A+ (Don’t delay, get your hands on a copy of this book)

About the author:Agatha Christie was born as Agatha Mary Clarissa Miller in 1890 in Torquay, England. She is in the Guinness Book of World Records for the most successful novelist of all time. Her books were only second (in sales) to Shakespeare’s plays and the Bible! She wrote over 100 plays, short stories, and novels but is best known for her mystery novels. As a young girl, she did not go to school but was taught by her mother and governesses. In 1912 she met pilot Archie Christie whom she married in 1914. She lived through both world wars. It was during World War I that her first book, The Mysterious Affair at Styles was published. She gave birth to a daughter, Rosalind, in 1919. After her mother died and her husband had an affair, Agatha Christie disappeared for 11 days in 1926 until she was finally found in a hotel. She died in 1976.

Five Little Pigs has been reviewed at In Search of a Classic Mystery Novel, crossexaminingcrime, Clothes in Books, The Agatha Christie Reader, Mysteries in Paradise, and ‘Do You Write Under Your Own Name?’

Harper Collins UK publicity page

HarperCollins US publicity page

Agatha Christie Official Website

Notes On Five Little Pigs


Agatha Christie and Nursery Rhymes

Cinco cerditos, de Agatha Christie

Sinopsis: Dieciséis años atrás, Caroline Crale fue condenada por asesinar a su esposo, el pintor Amyas Crale, cuando éste estaba a punto de abandonarla por una mujer más joven. Tras morir en prisión, Caroline dejó una carta a su hija de cinco años, Carla, reafirmando su inocencia. Ahora Carla sabe que necesita la ayuda del mejor detective del mundo para volver al pasado y hallar al verdadero asesino, honrando así la memoria de su madre. Hércules Poirot someterá a sus peculiares interrogatorios a cinco sospechosos: a Elsa Greer, la última amante del difunto; a Angela, la hermanastra de Caroline; a la señorita Williams, la institutriz; y a los hermanos Blake, uno de ellos agente de bolsa y el otro aficionado a la botánica. Todos cuentan con una coartada sólida, pero uno de ellos miente. ¿Quién será el asesino?

Más sobre esta historia: Publicada por primera vez en los EE. UU. en 1942, con el título de Murder in Retrospect, la historia muestra la fascinación de Christie por la memoria y por el tiempo. Una mujer joven le pide a Poirot que resuelva el misterio del asesinato de su padre, para limpiar el buen nombre de su difunta madre. A través de los testimonios de aquellos que estuvieron presentes el día del asesinato, Poirot debe reconstruir el escenario. Considerada una de las joyas ocultas de Christie, esta historia muestra a Poirot en su mejor momento, estudiando las palabras de los testigos y leyendo entre líneas. De manera similar a otras obras de Christie, Five Little Pigs recibe su nombre de una canción de cuna, y cada uno de los cinco personajes principales se refleja perfectamente en la rima (?). En 1960lLa propia autora adaptó la novela al teatro con el nombre, traducido al español, de Los ojos que vieron la muerte. Christie no solo cambió su título sino que además eliminó por completo al personaje de Poirot. En la obra, el papel de Poirot es sustituido por el de un joven abogado, Justin Fogg, hijo del abogado que había llevado el caso de Caroline Crale. David Suchet protagonizó la adaptación televisiva de 2003, que también incluía varios cambios importantes. El personaje de Philip Blake, en lugar de enamorarse de Caroline, estaba en realidad enamorado de su esposo Amyas, Caroline había sido  ejecutada, y el nombre de Carla se cambió por el de Lucy. En el 2006, la BBC Radio 4 adaptó la historia con su preferido John Moffatt como Poirot. En el 2010 la historia se publicó como novela gráfica.

Mi opinión: Monsieur Poirot es contactado por Carla Lemarchant, una joven canadiense que quiere contratar sus servicios para descubrir la verdad de lo que sucedió hace dieciséis años. Su verdadero nombre es Caroline Crale, como su madre, que fue encontrada culpable de haber envenenado a su marido, el famoso pintor Amays Crale, cuando Carla tenía solo cinco años de edad. Aunque su madre fue juzgada y condenada a la pena de muerte, la sentencia fue conmutada por cadena perpetua, pero Caroline murió en prisión un año después. Ahora que Carla ha alcanzado la mayoría de edad, ha podido leer la carta que su madre le escribió en su lecho de muerte. En esta carta, su madre mantiene su inocencia, algo que no había hecho durante el juicio, donde adoptó una actitud que no le ayudó en absoluto a demostrar su inocencia. De hecho, ella permaneció distante y silenciosa durante todo el proceso. A pesar de las dificultades que implica revisar un caso que ocurrió hace dieciséis años, Poirot no puede resistirse a este desafío.

Mentiría si dijera que no he disfrutado leyendo este libro. De hecho, fue una gran sorpresa para mí ya que no esperaba encontrar una novela tan interesante. Incluso a pesar de un defecto menor como el sugerido por The Puzzle Doctor en su reseña en In Search of a Classic Mystery Novel. Francamente, no veo la razón para explicar ese detalle en particular después del tiempo transcurrido. En cualquier caso, estoy totalmente de acuerdo con Martin Edwards cuando escribió que “Five Little Pigs’ es un libro impresionante, con una caracterización más efectiva que en muchos de sus trabajos (de Agatha Christie).” Seguramente tendré que revisar mi lista preliminar de las mejores novelas de Poirot de Christie para encontrar un lugar para este libro en particular. No hace falta decir que es muy recomendable. Por cierto, mi plan original era leer todas las novelas de Poirot en orden cronológico, sin tener en cuenta sus historias cortas, pero me di cuenta de que había cometido un error y que había leído Three Little Pigs antes que Evil Under the Sun (1941) , publicado un año antes. Lo corregiré pronto.

Tomado de Wikipedia: Esta fue la última novela en una fase especialmente prolífica del trabajo de Christie sobre Poirot. Publicó trece novelas de Poirot entre 1935 y 1942 de un total de dieciocho novelas publicadas en ese período. Por el contrario, publicó solo dos novelas de Poirot en los ocho años siguientes, lo que indica la posibilidad de que experimentara cierta frustración con su personaje más popular. Five Little Pigs es inusual en la forma en que los mismos sucesos se narran varias veces desde diferentes puntos de vista.

Mi valración: A+ (No se demore, consiga un ejemplar de este libro)

Sobre el autor: Nacida en Torquay en 1891, Agatha Christie recibió la típica educación victoriana impartida por institutrices en el hogar paterno. Tras la muerte de su padre, se trasladó a París, donde estudió piano y canto. Contrajo matrimonio en 1914 y tuvo una hija, pero su matrimonio terminó en divorcio en 1928. Dos años después, durante un viaje por Oriente Medio conoció al arqueólogo Max Mallowan, con quien se casó ese mismo año; a partir de entonces pasó varios meses al año en Siria e Irak, escenario de Ven y dime cómo vives (Andanzas 50, ahora también en la colección Fábula) y de alguna de sus novelas policiacas, como Asesinato en Mesopotamia o Intriga en Bagdad. Además del gran éxito de que disfrutaron sus célebres novelas, a partir de 1953 ganó celebridad con las adaptaciones teatrales de sus novelas en el West End londinense. En 1971 le fue concedida la distinción de Dame of the British Empire. Murió en 1976.

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