Review: Evil Under the Sun, 1941 (Hercule Poirot # 20) by Agatha Christie

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Harper Collins, 2010. Format: Kindle Edition. File Size: 1646 KB. Print Length: 288 pages. First published in the UK by the Collins Crime Club in June 1941 and in the US by Dodd, Mead and Company in October of the same year. ASIN: B0046H95QS. eISBN: 9780007422340.

9780007422333_thumb3Synopsis: It was not unusual to find the beautiful bronzed body of the sun-loving Arlena Stuart stretched out on a beach, face down. Only, on this occasion, there was no sun she had been strangled. Ever since Arlena’s arrival at the resort, Hercule Poirot had detected sexual tension in the seaside air. But could this apparent crime of passion’ have been something more evil and premeditated altogether?

More about this story: It seems that no matter how hard he tries, Poirot never quite gets a holiday. This story sees him in Devon, Agatha Christie’s home county, and, of course, among the scantily clad sunbathers, a murdered woman is found. On the release of the novel in June 1941 a reviewer for The Guardian wrote “Is it going too far to call Mrs Agatha Christie one of the most remarkable writers of the day?” While WWII ravaged Europe, Christie’s writing was in full stride and she was publishing at least a novel a year, often two. Evil under the Sun follows the same themes as her earlier short story, Triangle at Rhodes (1936), with Poirot assuming the role of liaison between two marriages. It is, in fact, one of the Agatha Christie Seven Deadly Sins reading list – lust. Among Christie’s most popular works, the story has been adapted multiple times. It became a feature film in 1982 and was the second to star Peter Ustinov as Poirot. The TV adaptation in 2001, starring David Suchet, made perhaps the most alterations to the story, including adding the characters of Hastings, Japp and Miss Lemon, none of whom appear in the original novel. This was also the last time Japp and Miss Lemon were to appear in the series until 2013. Both of these versions were filmed on location at Bigbury Beach in Devon. Evil under the Sun has even been adapted for PC. The game lets players take on the role of Hastings, while Poirot guides them through the clues and encourages them to solve the mystery as he would. In 1999, BBC Radio 4 adapted the story, with John Moffat as Poirot. The most recent incarnation of the story is in graphic novel form, released in 2013.

My take: The action takes place in the Jolly Roger Hotel at Leathercombe Bay in Devon, an exclusive hotel at the seaside. The novel relies heavily on a previous short story by the Author herself published in 1936, Triangle at Rhodes. Between the clients lodged at the hotel we find Odell and Carrie Gardner, an American tourists couple who relax after having travel all over England; Major Barry, a retired military officer; Horace Blatt, a rather obnoxious businessman who nobody likes; Reverend Stephen Lane, a rather fanatical clergyman; Patrick y Christine Redfern, a young couple on holidays; Captain Kenneth Marshall, his young wife Arlena and Kenneth’s daughter, Linda; Rosamund Darnley, an old acquaintance of Captain Marshall, now a famous dressmaker; Emily Brewster, a spinster very fond of sports, and the famous Belgian detective Monsieur Hercule Poirot. The story opens when Arlena Marshall makes her appearance on the beach late in the morning. She is an amazingly attractive woman, a former actress known as Arlena Stuart. Her mere presence leave nobody unmoved, and she soon becomes the subject of gossip on the part of the rest of the hotel guests. ‘Because she was beautiful, because she had glamour, because men turned their heads to look at her, it was assumed that she was the type of woman who wrecked lives and destroyed souls.’ The rumours and tattling increases when Patrick Redfern seems to become infatuated by Arlena and both begin to act foolishly in view of the rest of the hotel guests. Until one day, tragedy strikes in this quiet corner of the world and Arlena’s corpse appears over the sand in a solitary cove not far from the hotel, known as Pixy’s Cove, but everyone has a robust and solid alibi.

For my taste, I very much enjoyed reading Evil Under the Sun. It might not be Christie’s masterpiece but I’m quite tempted to include it among my ten favourite Poirots. Above all for its well-structured plot, and its excellent characterisation. From what I see, my view is not always shared by other bloggers I have much in esteem, but it might be just a matter of taste. The story revolves around the presence of evil. On hindsight, the nature of evil was quite fashionable at that time. After all it was probably written after the outbreak of WWII, even though it doesn’t contain any explicit reference to the war. At the same time it also shows Agatha Christie’s position on feminism and the role of woman in the world. Besides it’s a good example of a classic golden age mystery set in a relatively closed environment where it is difficult to come in or out, with a relatively small number of possible suspects, all them with strong alibis. The characters are well-drawn with just a few brush strokes, the story is well written and everything in it makes of this novel a very pleasant read. Highly recommended.

‘The whole must fit into a complete and harmonious pattern. There were the scissors found on the beach –a bottle thrown from the window –a bath that no one would admit to having taken –all perfectly harmless occurrences in themselves, but rendered significant by the fact that no one would admit to them. Therefore, they might be of significance.’

My rating: A+ (Don’t delay, get your hands on a copy of this book)

About the author: Dame Agatha Mary Clarissa Christie, Lady Mallowan, DBE (née Miller; 15 September 1890 – 12 January 1976) was an English writer. She is known for her 66 detective novels and 14 short story collections, particularly those revolving around her fictional detectives Hercule Poirot and Miss Marple. Christie also wrote the world’s longest-running play, a murder mystery, The Mousetrap, and six romances under the name Mary Westmacott. In 1971 she was appointed a Dame Commander of the Order of the British Empire (DBE) for her contribution to literature. (Source: Wikipedia).

Evil Under the Sun has been reviewed at Confessions of a Mystery Novelist…, Reactions to Reading, At the Scene of the Crime, Mysteries in Paradise, BooksPlease, and In Search of the Classic Mystery Novel, among others.

Harper Collins UK publicity page

Harper Collins US publicity page

Agatha Christie Official Website

Notes on Evil Under the Sun


Maldad bajo el sol, de Agatha Christie

Sinopsis: No era algo inusual encontrarse con el hermoso cuerpo bronceado de la amante del sol Arlena Stuart tendido en la playa, boca abajo. Solo que, en esta ocasión, no había sol ella había sido estrangulada. Desde la llegada de Arlena al complejo de vacaciones, Hercule Poirot había detectado tensión sexual en el aire del mar. ¿Pero acaso podía este aparente crimen pasional haber sido realmente algo más perverso y premeditado?

Más sobre esta historia: Parece que no importa lo mucho que se esfuerce, Poirot nunca conisgue unas vacaciones. Esta historia lo encuentra en Devon, el condado natal de Agatha Christie, y, por supuesto, entre los escasamente vestidos bañistas, aparece asesinada una mujer. Al publicarse la novela en junio de 1941, un crítico de The Guardian escribió: “¿No es algo desporporcionado considerar a la señora Agatha Christie una de las escritoras más destacadas del momento?” Mientras la Segunda Guerra Mundial asolaba Europa, la escritura de Christie estaba en pleno apogeo y publicaba al menos una novela al año, a menudo dos. Maldad bajo el sol sigue el mismo argumento que su historia corta anterior, Triángulo en Rodas (1936), con Poirot asumiendo el papel de enlace entre dos matrimonios. Es, de hecho, una de las listas de lectura de Agatha Christie sobre los siete pecados capitales: la lujuria. Entre las obras más populares de Christie, la historia ha sido adaptada varias veces. Se convirtió en largometraje en 1982 y fue el segundo protagonizado por Peter Ustinov como Poirot. La adaptación televisiva en 2001, protagonizada por David Suchet, tuvo quizá las mayores modificaciones de la historia, incluyendo la participación de personajes como Hastings, Japp y Miss Lemon, ninguno de ellos aparecen en la novela original. Esta fue también la última vez que Japp y Miss Lemon iban a aparecer en la serie hasta 2013. Ambas versiones fueron filmadas en escenarios naturales en Bigbury Beach, Devon. Maldad bajo el sol incluso ha sido adaptada como juego de ordenador. El juego permite a los jugadores asumir el papel de Hastings, mientras que Poirot les guía a través de las pistas y los alienta a resolver el misterio como él lo haría. En 1999, BBC Radio 4 adaptó la historia, con John Moffat como Poirot. La más reciente reencarnación de la historia es como novela gráfica, publicada en el 2013.

Mi opinión
: La acción tiene lugar en el Hotel Jolly Roger en Leathercombe Bay en Devon, un exclusivo hotel junto al mar. La novela se basa en gran medida en una historia corta anterior de la propia autora publicada en 1936, Triángulo en Rodas. Entre los clientes alojados en el hotel encontramos a Odell y Carrie Gardner, una pareja de turistas estadounidenses que se relajan después de haber viajado por toda Inglaterra; el comandante Barry, un oficial militar retirado; Horace Blatt, un empresario bastante desagradable que a nadie le gusta; el reverendo Stephen Lane, un clérigo bastante fanático; Patrick y Christine Redfern, una joven pareja de vacaciones; el capitán Kenneth Marshall, su joven esposa Arlena y la hija de Kenneth, Linda; Rosamund Darnley, una antigua conocida del Capitán Marshall, ahora famosa modista; Emily Brewster, una solterona muy aficionada a los deportes, y el famoso detective belga Monsieur Hercule Poirot. La historia comienza cuando Arlena Marshall hace su aparición en la playa a última hora de la mañana. Ella es una mujer increíblemente atractiva, una actriz retirada conocida como Arlena Stuart. Su mera presencia no deja a nadie indiferente, y pronto se convierte en tema de chismes por parte del resto de los huéspedes del hotel. “Debido a que era hermosa, porque tenía glamour, porque los hombres giraban la cabeza para mirarla, se daba por supuesto que era el tipo de mujer que destrozaba vidas y destruía almas“. Los rumores y chismes aumentan cuando Patrick Redfern parece encapricharse con Arlena y ambos comienzan a actuar tontamente a la vista del resto de los huéspedes del hotel. Hasta que un día, la tragedia golpea en este rincón del mundo y el cadáver de Arlena aparece sobre la arena en una ensenada solitaria no muy lejos del hotel, conocida como La ensenada de Pixy, pero todos tienen una coartada sólida y robusta.

Para mi gusto, disfruté mucho leyendo Maldad bajo el sol. Puede que no sea la obra maestra de Christie, pero estoy bastante tentado de incluirla entre mis diez Poirots favoritas. Sobre todo por su trama bien estructurada y su excelente caracterización. Por lo que veo, mi punto de vista no siempre es compartido por otros bloggers a los que tengo en gran estima, pero podría ser solo una cuestión de gusto. La historia gira en torno a la presencia del mal. En retrospectiva, la naturaleza del mal estaba bastante de moda en ese momento. Después de todo, probablemente fue escrita después del estallido de la Segunda Guerra Mundial, a pesar de que no contiene ninguna referencia explícita a la guerra. Al mismo tiempo, también muestra la posición de Agatha Christie sobre el feminismo y el papel de la mujer en el mundo. Además, es un buen ejemplo de un clásico misterio de la edad dorada establecido en un entorno relativamente cerrado donde es difícil entrar o salir, con un número relativamente pequeño de posibles sospechosos, todos ellos con sólidas coartadas. Los personajes están bien dibujados con solo unas pocas pinceladas, la historia está bien escrita y todo en ella hace de esta novela una lectura muy agradable. Muy recomendable.

“El todo debe encajar en un patrón perfecto y armonioso. Estaban las tijeras encontradas en la playa, una botella lanzada desde una ventana, un baño que nadie iba a admitir haber tomado, todo ocurrencias perfectamente inofensivas en sí mismas, pero que aportaban relevancia por el hecho de que nadie las admitía. Por tanto, debían ser importantes.”

Mi valoración: A+ (No se demore, consiga un ejemplar de este libro)

Sobre el autor: Nacida en Torquay en 1891, Agatha Christie recibió la típica educación victoriana impartida por institutrices en el hogar paterno. Tras la muerte de su padre, se trasladó a París, donde estudió piano y canto. Contrajo matrimonio en 1914 y tuvo una hija, pero su matrimonio terminó en divorcio en 1928. Dos años después, durante un viaje por Oriente Medio conoció al arqueólogo Max Mallowan, con quien se casó ese mismo año; a partir de entonces pasó varios meses al año en Siria e Irak, escenario de Ven y dime cómo vives (Andanzas 50, ahora también en la colección Fábula) y de alguna de sus novelas policiacas, como Asesinato en Mesopotamia o Intriga en Bagdad. Además del gran éxito de que disfrutaron sus célebres novelas, a partir de 1953 ganó celebridad con las adaptaciones teatrales de sus novelas en el West End londinense. En 1971 le fue concedida la distinción de Dame of the British Empire. Murió en 1976.

Otra reseña de Maldad bajo el sol en novelanegraypoliciaca

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