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Maigret, Simenon and France: Social Dimensions of the Novels (McFarland, 2013) by Bill Alder

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McFarland & Co., 2013. Foreword by Stephen Knight. Format: Kindle edition. File size: 2593 KB. Print length: 220 pages. ASIN: B00ATMU2GG. eISBN: 978-1-4766-0106-9.

978-0-7864-7054-9About the Book: Georges Simenon (1903–1989) was a phenomenally successful author of crime fiction. His 75 Maigret novels and 28 Maigret short stories were published between 1931 and 1972 to great international acclaim (he is the only non-anglophone crime writer to have achieved such renown).
His Maigret stories are regarded by many as having established a new direction in crime fiction, emphasizing social and psychological portraiture rather than focussing on a puzzle to be solved or on “action.”
This book examines the importance of social class and social change in the Maigret stories, giving a particular emphasis to the early formative novels and the development of plot, characterization and setting. The author seeks to establish the extent to which Simenon’s portrait of French society is historically accurate and the nature of the influence of the author’s own class position and ideology on his fiction.

My take: As the author himself writes in the Preface: [Maigret, Simenon and France] focuses in detail on the texts of the Maigret narratives, with a particular emphasis on the early and formative novels. The texts are studied in the context of development in contemporary French society from a broadly Marxist methodological perspective. The book considers the role of social class and social change in the development of plot, characterization and the settings of the stories and seeks to establish the extent to which the depiction of French society is historically accurate, and explores the influence of the author’s own class position and ideology on his fiction. And subsequently he finishes by saying: My  study focuses on the 1930s Maigret writing of George Simenon which, in their commercial success and critical acclaim, stand out as being seminal to the history of French-language crime fiction. In Chapters 1 and 2 I consider in depth seven of the 19 Maigret novels published between 1931 and 1934 and analyze their relation to the development of French society. In Chapter 3 I draw out Simenon’s perspective as articulated through the narratives in terms of his own class position and ideology. Chapter 4 looks at the Maigret short stories of the period 1936–1938 and Simenon’s contemporary journalism. Chapter 5 compares the 1930s Maigret narratives with Simenon’s continuation of the saga from the end of the Second World War to 1972. Finally, Chapter 6 synthesizes the arguments in the form of a general conclusion.

As another reviewer has underlined: Readers should be warned that they will not find herein a celebration of the Maigret body of work or plot summaries of their favorite novels. Instead, what Alder offers is a tightly written and academically-oriented look at how the Maigret novels reflect, or fail to reflect in many regards, the social changes at work in France throughout the 20th century.

In essence, this is an interesting book, since it offers a new, at least to me,  perspective from which it can be analyse some of the first Maigret novels of his Fayard cycle. It is engaging to get to know the social changes that took place in the world, and in France in particular, after the First World War. Though, for my taste, I found more attractive the analysis that provides about the significant step forward that Maigret texts represent in crime fiction. ‘The crimes which Maigret investigates have social causes rather than being the actions of aberrant individual: they are a necessary and inevitable part of the bourgeois society Simenon describes rather than a departure from normal behavior within a generally rational system. Maigret’s ability to solve cases is based not in his superior intellect but on his ability to understand the different social milieus within which he moves. If order is restored at the end of a Maigret case, it is only in the most temporary of ways. …. The reader is frequently left with the impression that any resolution is partial, as the social instability and class conflicts that lead to criminal actions remain. …. Maigret  …. opened up a path in crime fiction that would be increasingly followed, particularly in France and mainland Europe, as the genre developed in the second half of the twentieth century.’

My rating: Since this is not a work of fiction, I’m not going to give this book any rating but, even if one is not totally in accordance with some of the assertions contained in it, it is undoubtedly an important book for a better understanding of the early Maigret novels. And for this reason I highly recommend it.

About the Author(s): Bill Alder is an associate lecturer in French with the Open University in the United Kingdom. He has published articles in English and French on Maigret, Simenon and crime fiction, in American, British and Belgian journals. He lives in the United Kingdom.

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Maigret, Simenon y Francia: Dimensiones sociales de las novelas, por Bill Alder

Sobre el libro: Georges Simenon (1903-1989) fue un autor de ficción criminal de un éxito extraordinario. Sus 75 novelas y sus 28 relatos breves de Maigret se publicaron entre 1931 y 1972 con gran prestigio internacional (es el único escritor de crímenes no anglosajón que ha alcanzado tal renombre).
Muchas personas consideran que sus historias de Maigret han establecido una nueva dirección en la ficción criminal, haciendo hincapié en el retrato social y psicológico en lugar de centrarse en un enigma que debe ser resuelto o en la “acción”.
Este libro examina la importancia de la clase social y del cambio social en las historias de Maigret, poniendo particulamente el énfasis en las primeras novelas de formación, en el desarrollo de la trama, en la caracterización y en el ambiente. El autor intenta establecer hasta qué punto el retrato de Simenon de la sociedad francesa es históricamente exacto y la naturaleza de la influencia de la propia posición social e ideología del autor en sus novelas.

Mi opinión: Como el propio autor escribe en el Prefacio: [Maigret, Simenon y Francia] “se concentra de forma detallada en los textos de las narraciones de Maigret, con especial atención en las novelas de sus primeros años. Los textos se estudian en el contexto del desarrollo en la sociedad francesa contemporánea desde una perspectiva metodológica marxista a grandes rasgos. El libro considera el papel de la clase social y del cambio social en el desarrollo de la trama, la caracterización y la configuración de las historias y busca establecer en qué medida la representación de la sociedad francesa es históricamente precisa y explora la influencia de la propia situación de clase e ideología del autor en sus novelas.” Y, posteriormente, termina diciendo: “Mi estudio se centra en los escritos de Maigret de George Simenon de la década de 1930 que, por su éxito comercial y reconocimiento de la crítica, se destacan por ser fundamentales en la historia de la novela criminal en lengua francesa. En los capítulos 1 y 2, considero en profundidad siete de las 19 novelas de Maigret publicadas entre 1931 y 1934 y analizo su relación con el desarrollo de la sociedad francesa. En el Capítulo 3, trazo la perspectiva de Simenon articulada a través de las narraciones en términos de su propia posición e ideología de clase. El capítulo 4 examina los relatos breves de Maigret del período 1936-1938 y los escritos periodísticos contemporáneos de Simenon. El Capítulo 5 compara las novelas de Maigret de 1930 con la continuación de la saga de Simenon desde el final de la Segunda Guerra Mundial hasta 1972. Finalmente, el Capítulo 6 sintetiza los argumentos en forma de conclusión general.”

Como ha subrayado otro crítico: “Se debe advertir a los lectores que no encontrarán aquí un homenaje al conjunto de obras de Maigret o resúmenes de sus novelas favoritas. En cambio, lo que Alder ofrece es una mirada sólidamente escrita y orientada académicamente sobre cómo las novelas de Maigret reflejan, o no en muchos aspectos, las transformaciones sociales registradas en Francia a lo largo del siglo XX.”

En esencia, este es un libro interesante, ya que ofrece una perspectiva nueva, al menos para mí, desde la cual se pueden analizar algunas de las primeras novelas de Maigret de su ciclo Fayard. Es interesante conocer los cambios sociales que tuvieron lugar en el mundo, y en Francia en particular, después de la Primera Guerra Mundial. Aunque, para mi gusto, encontré más atractivo el análisis que proporciona sobre el significativo avance que los textos de Maigret representan en la novela criminal. “Los crímenes que Maigret investiga tienen causas sociales en lugar de ser acciones de un individuo anormal: son una parte necesaria e inevitable de la sociedad burguesa que Simenon describe más que una desviación del comportamiento normal dentro de un sistema generalmente racional. La capacidad de Maigret para resolver casos no se basa en una inteligencia superior, sino en su capacidad para comprender los diferentes entornos sociales en los que se mueve. Si el orden se restablece al final de un caso de Maigret, es solo de la más provisional de las maneras. … El lector se queda con frecuencia con la impresión de que cualquier solución es incompleta, ya que la inestabilidad social y los conflictos de clase que conducen a acciones criminales permanecen. … Maigret … abrió un camino en la novela criminal que cada vez más va a ser seguido, especialmente en Francia y en la Europa continental, conforme se vaya desarrollando el género en la segunda mitad del siglo XX“.

Mi valoración: Como no es una obra de ficción, no le voy a dar ninguna valoración a este libro, pero, incluso si uno no está totalmente de acuerdo con algunas de las afirmaciones contenidas en él, es indudablemente un libro importante para una mejor comprensión de las primeras novelas de Maigret. Y por esta razón, lo recomiendo.

Acerca del autor: Bill Alder es profesor asociado de francés en la Open University del Reino Unido. Ha publicado artículos en inglés y francés sobre Maigret, Simenon y novela negra, en revistas estadounidenses, británicas y belgas. Vive en el Reino Unido.