My Book Notes: A Legacy of Spies, 2017 (George Smiley #9) by John Le Carré

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Viking, 2017. Format: Hardback Edition. Pages: 272. ISBN: 978-0-241-30854-7. 

imageFirst paragraph: What follows is a truthful account, as best I am able to provide it, of the role in the British deception operation, codenamed Windfall, that was mounted against the East German Intelligence Service (Stasi) in the late nineteen fifties and early sixties, and resulted in the death of the best British secret agent I ever worked with, and of the innocent woman for whom he gave his life.

Synopsis: Peter Guillam, staunch colleague and disciple of George Smiley of the British Secret Service, otherwise known as the Circus, has retired to his family farmstead on the south coast of Brittany when a letter from his old Service summons him to London. The reason? His Cold War past has come back to claim him. Intelligence operations that were once the toast of secret London are to be scrutinised by a generation with no memory of the Cold War. Somebody must be made to pay for innocent blood once spilt in the name of the greater good. Interweaving past with present so that each may tell its own story, John le Carré has given us a novel of superb and enduring quality.

My take: The Legacy of Spies offers an account of the circumstances around the incorporation to the British Intelligent Service of Peter Guillam, who was George Smiley’s assistant for several years. The story, told by Guillam himself, aims to establish the role Guillam played on an operation codenamed Windfall. The said operation ended when Alec Leamus was shot dead at the Berlin Wall while trying to save the life of his girlfriend Elizabeth Gold who’d been shot dead at the Berlin Wall already. The particulars of this story are the basis of one of John Le Carré most famous novel, The Spy Who Came In from the Cold. A novel I strongly recommend reading before this one for a better comprehension of the issues addressed in this book. In any case, The Legacy of Spies begins when Guillam is summoned to appear, as soon as possible, before his old firm in London for a matter of the utmost importance. The issue at stake is none other than that of individual accountability –the old problem of where obedience to superior orders stop, and responsibility for one’s individual actions begins.The fact is that the files of Alec Leamus, Elizabeth Gold and operation Windfall are not in their site. Nobody knows who have take them away. And now the Service has to defend themselves in a private prosecution brought against them and against Peter Guillam personally, by one Christoph Leamus, sole heir of the late Alec, and one Karen Gold, sole daughter of the late Elizabeth. They have convinced themselves, not without reason, that their parents died as a consequence of what appears to have been one of the greatest blunders by this Service, and by Peter Guillam and George Smiley personally. They are seeking full disclosure, punitive damages and a public apology that will take out the whole story out in the open. However, for Guillam the main question is Where’s Smiley? Why isn’t he here instead of me?

With A Legacy of Spies, it seems to me Le Carré is bringing to an end, in a brilliant fashion, his successful book series featuring George Smiley, made up of the following titles: Call for the Dead (1961); A Murder of Quality (1962); The Spy Who Came in from the Cold (1963); The Looking Glass War (1965); Tinker Tailor Soldier Spy (1974); The Honourable Schoolboy (1977); Smiley’s People (1979); The Secret Pilgrim (1990); and A Legacy of Spies (2017). Of which I would suggest to read first, at least, The Spy Who Came in from the Cold, and The Quest for Karla (Tinker Tailor Soldier Spy; The Honourable Schoolboy; and Smiley’s People). For my taste, Le Carré is a superb writer who’s managed to reflect like no other the climate existing in Europe during the cold war. And this book represents a good example of this assertion. His books are not always easy to read, since they allow different reading levels, and their stories have certain complexity, but the end result will be worthwhile. In fact, I’m sure that, as time go by, they’ll be entitled to be re-read again. From my side, I have the firm intention to read or re-read again at least  the main titles in this series. Stay tuned. Needless to say I very much enjoyed A Legacy of Spies, a stunning ending to a superb book series, that I strongly recommend.

My rating: A+ (Don’t delay, get your hands on a copy of this book)

About the Author: John le Carré, pseudonym of David John Moore Cornwell, (born October 19, 1931, Poole, Dorset, England), English writer of suspenseful, realistic spy novels based on a wide knowledge of international espionage. Educated abroad and at the University of Oxford, le Carré taught French and Latin at Eton College from 1956 to 1958. In 1959 he became a member of the British foreign service in West Germany and continued with the agency until 1964. During this time he began writing novels, and in 1961 his first book, Call for the Dead (filmed as The Deadly Affair, 1966), was published. More a detective story than a spy story, it introduced the shrewd but self-effacing intelligence agent George Smiley, who became le Carré’s best-known character and was featured in several later works. Le Carré’s breakthrough came with his third novel, The Spy Who Came In from the Cold (1963), which centred on Alec Leamas, an aging British intelligence agent ordered to discredit an East German official. Unlike the usual glamorous spies of fiction, Leamas is a lonely and alienated man, without a respectable career or a place in society. Immensely popular, the book was adapted into a highly successful film (1965), as were many of le Carré’s later works. After a string of moderately received novels, le Carré returned to his original protagonist with Tinker, Tailor, Soldier, Spy (1974; television miniseries 1979; film 2011), the first in a trilogy centred on Smiley and his nemesis, the Soviet master spy Karla. Their struggle was continued in The Honourable Schoolboy (1977) and culminated in Smiley’s People (1979; miniseries 1982) with a successful attempt by Smiley to force Karla’s defection to the West. In The Little Drummer Girl (1983; film 1984) a young actress is persuaded by the Israeli secret service to infiltrate a Palestinian terrorist group. Le Carré’s later novels include A Perfect Spy (1986; miniseries 1987), the story of a double agent; The Russia House (1989; film 1990); The Secret Pilgrim (1991); The Night Manager (1993; television miniseries 2016); and Our Game (1995), set after the collapse of the Soviet Union. In 2001 le Carré published The Constant Gardener (film 2005), in which a British diplomat investigates his wife’s death and uncovers a corrupt pharmaceutical company. In Absolute Friends (2003) two Cold War-era intelligence agents reconnect in Europe after the September 11 attacks. A Most Wanted Man (2008; film 2014) follows the efforts of a terrorist—the son of a KGB colonel—to conceal himself in Hamburg. Our Kind of Traitor (2010; film 2016) is the story of an English couple who, while on a tennis holiday, unwittingly find themselves embroiled in a complicated plot involving the Russian mob, politicians, and international bankers. In A Delicate Truth (2013) a young civil servant attempts to discern what actually occurred during the officially successful special rendition of a terrorist. A Legacy of Spies (2017) revisits The Spy Who Came In from the Cold and features both old and new characters. Le Carré’s memoir, The Pigeon Tunnel: Stories from My Life, was published in 2016. (Source: Britannica)

A Legacy of Spies has been reviewed at Irresistible Targets and Crime Review among others

Penguin Books UK publicity page

Penguin Random House US publicity page

John Le Carré official website 

Novelist John Le Carré Reflects On His Own ‘Legacy’ Of Spying


El legado de los espías, de John le Carré

Primer párrafo: Lo que sigue es una relación verídica —la mejor que puedo ofrecer— de mi participación en la operación británica de desinformación, de nombre en clave Carambola, organizada a finales de los años cincuenta y comienzos de los sesenta contra el servicio de inteligencia de Alemania Oriental (Stasi), y que tuvo como resultado la muerte del mejor agente secreto británico con el que he trabajado y de la mujer inocente por la que dio su vida.  (Traducción de Claudia Conde)

Sinopsis: Peter Guillam, leal colega y discípulo de George Smiley en los servicios secretos británicos –conocidos como El Circo–, disfruta de su jubilación en la finca familiar de la costa meridional de Bretaña, cuando una carta de su antigua organización lo insta a regresar a Londres. ¿El motivo? Su pasado en la Guerra Fría lo reclama. Unas operaciones de inteligencia que habían sido el orgullo del Londres secreto y habían implicado a personajes como Alec Leamas, Jim Prideaux, George Smiley o el propio Peter Guillam están a punto de ser investigadas con criterios perturbadores, por una generación sin memoria de la Guerra Fría ni paciencia para atender a sus justificaciones. Entretejiendo pasado y presente para que ambos cuenten su tensa historia, John le Carré ha urdido una única trama tan ingeniosa y apasionante como la de las dos predecesoras sobre las que se ha basado: El espía que surgió del frío y El topo. El pasado ha venido a cobrarse sus deudas.

Mi opinión: El legado de los espías ofrece una descripción de las circunstancias en torno a la incorporación al Servicio Inteligente Británico de Peter Guillam, quien fue asistente de George Smiley durante varios años. La historia, contada por el propio Guillam, tiene como objetivo establecer el papel que Guillam desempeñó en una operación con el nombre en clave de Windfall. Dicha operación terminó cuando Alec Leamus fue asesinado a tiros en el Muro de Berlín mientras intentaba salvar la vida de su novia Elizabeth Gold, quien ya había sido asesinada en el Muro de Berlín. Los detalles de esta historia son la base de una de las novelas más famosas de John Le Carré, El espía que surgió del frío. Una novela que recomiendo encarecidamente leer antes que ésta para una mejor comprensión de los temas tratados en este libro. En cualquier caso, El legado de los espías  comienza cuando Guillam es convocado a comparecer, tan pronto como sea posible, ante su antigua firma en Londres por una cuestión de suma importancia. El problema en juego no es otro que el de la responsabilidad individual: el viejo problema de dónde se acaba la obediencia a las órdenes superiores y comienza la responsabilidad por las acciones individuales. El hecho es que los archivos de Alec Leamus, Elizabeth Gold y la operación Windfall no están en su sitio. Nadie sabe quién se las ha llevado. Y ahora el Servicio tiene que defenderse en un proceso privado presentado contra ellos y contra Peter Guillam personalmente, por un tal Christoph Leamus, único heredero del difunto Alec, y una Karen Gold, única hija de la difunta Elizabeth. Se han convencido, no sin razón, de que sus padres murieron como consecuencia de lo que parece haber sido uno de los mayores errores cometidos por este Servicio, y por Peter Guillam y George Smiley personalmente. Están buscando la plena difusión, la total repación y la disculpa pública que sacará toda la historia a la luz. Sin embargo, para Guillam la pregunta principal es ¿Dónde está Smiley? ¿Por qué no está aquí en mi lugar?

Con El legado de los espías, me parece que Le Carré está poniendo punto final, de manera brillante, a su exitosa serie de libros protagonizada por George Smiley, compuesta por los siguientes títulos: Llamada para el muerto (1961); Asesinato de calidad (1962); El espía que surgió del frío (1963); El espejo de los espías (1965); El topo (1974); El honorable colegial (1977); La gente de Smiley (1979); El peregrino secreto (1990); y El legado de los espías (2017). De los cuales sugeriría leer primero, al menos, El espía que surgió del frío, y la Trilogía de Karla (El topo; El honorable colegial; y La gente de Smiley ). Para mi gusto, Le Carré es un excelente escritor que ha logrado reflejar como ningún otro el clima existente en Europa durante la guerra fría. Y este libro representa un buen ejemplo de esta afirmación. Sus libros no siempre son fáciles de leer, ya que permiten diferentes niveles de lectura, y sus historias tienen cierta complejidad, pero el resultado final valdrá la pena. De hecho, estoy seguro de que, a medida que pase el tiempo, tendrán derecho a ser releídos nuevamente. Por mi parte, tengo la firme intención de leer o releer al menos los títulos principales de esta serie. Manténganse al tanto. No hace falta decir que disfruté mucho de El legado de los espías un impresionante final de una serie de libros soberbia que recomiendo encarecidamente.

Mi valoración: A+ (No se demore, consiga un ejemplar de este libro)

Sobre el autor: John le Carré, seudónimo de David John Moore Cornwell (nacido el 19 de octubre de 1931 en Poole, Dorset, Inglaterra), escritor inglés de novelas realistas de espías y de suspense basadas en su amplio conocimiento del espionaje internacional. Educado en el extranjero y en la Universidad de Oxford, le Carré enseñó francés y latín en Eton College de 1956 a 1958. En 1959 se convirtió en miembro del servicio exterior británico en Alemania Occidental y continuó en la agencia hasta 1964. Durante este tiempo comenzó a escribir, y en 1961 publicó su primer libro, Llamada para el muerto (filmado como The Deadly Affair, 1966). Más una historia de detectives que de espías, presentó al astuto pero inteligente agente de inteligencia George Smiley, que se convirtió en el personaje más conocido de Le Carré y apareció en varias obras posteriores. El éxito internacional de Le Carré tuvo lugar con su tercera novela, El espía que surgió del frío (1963), que gira en torno a Alec Leamas, un envejecido agente de inteligencia británico al que le ordenan desacreditar a un funcionario de la Alemania Oriental. A diferencia de los espías espectaculares de ficción, Leamas es un hombre solitario y marginado, sin una carrera respetable o un lugar en la sociedad. Inmensamente popular, el libro se conviertió en una película de gran éxito (1965), al igual que muchas de las obras posteriores de Le Carré. Después de una serie de novelas moderadamente recibidas, le Carré regresó a su protagonista original con El topo (1974; miniserie de televisión 1979; película 2011), la primera de una trilogía centrada en Smiley y su némesis, el maestro de espías soviético, Karla. Su enfrentamiento continuó en El honorable colegial (1977) y culminó en La gente de Smiley (1979; miniseries 1982) con un exitoso intento de Smiley por forzar la deserción de Karla a Occidente. En La chica del tambor (1983; película de 1984), una joven actriz es persuadida por el servicio secreto israelí para infiltrarse en un grupo terrorista palestino. Las últimas novelas de Le Carré incluyen Un espía perfecto (1986; miniseries 1987), la historia de un agente doble; La Casa Rusia (1989; película 1990); El peregrino secreto (1991); El infiltrado (1993; miniserie de televisión 2016); y Nuestro juego (1995), ambientada tras el colapso de la Unión Soviética. En el 2001, Le Carré publicó El jardinero fiel (película 2005), en la que un diplomático británico investiga la muerte de su esposa y descubre una compañía farmacéutica corrupta. En Amigos absolutos (2003) dos agentes de inteligencia de la Guerra Fría vuelven a conectar en Europa después de los ataques del 11 de septiembre. El hombre más buscado (2008; film 2014) sigue los esfuerzos de un terrorista, el hijo de un coronel de la KGB, por ocultarse en Hamburgo. Un traidor como los nuestros (2010; película 2016) es la historia de una pareja inglesa que, mientras están de vacaciones para juagar al tenis, se encuentra involuntariamente envueltos en una complicada trama en la que están implicados la mafia rusa, políticos y banqueros internacionales. En Una verdad delicada (2013), un joven funcionario intenta discernir lo que realmente ocurrió durante la entrega especial oficialmente exitosa de un terrorista. El legado de los espías (2017) vuelve a examinar El espía que surgió del frío y presenta personajes antiguos y nuevos. Las memorias de Le Carré, Volar en círculos: Historias de mi vida, se publicaron en el 2016. (Fuente: Britannica)

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