Book Notes: Agatha Christie’s Secret Notebooks: Fifty Years of Mysteries in the Making – Includes Two Unpublished Poirot Stories (2009) by John Curran

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HarperCollins Publishers, 2009. Format: Kindle Edition. File Size: 2358 KB. Print Length: 499 pages. ASIN: B002RI9OY6. eISBN: 978-0-007-31058-6. Winner of the Anthony Award for Best Critical Nonfiction in 2011. A sequel, titled Murder in the Making, was published by HarperCollins in 2012.

x298 (1)Book Description: A fascinating exploration of the contents of Agatha Christie’s 73 recently discovered notebooks, including illustrations, deleted extracts, and two unpublished Poirot stories. When Agatha Christie died in 1976, aged 85, she had become the world’s most popular author. With sales of more than two billion copies worldwide in more than 100 countries, she had achieved the impossible – more than one book every year since the 1920s, every one a bestseller. So prolific was Agatha Christie’s output – 66 crime novels, 20 plays, 6 romance books under a pseudonym and over 150 short stories – it was often claimed that she had a photographic memory. Was this true? Or did she resort over those 55 years to more mundane methods of working out her ingenious crimes? Following the death of Agatha’s daughter, Rosalind, at the end of 2004, a remarkable secret was revealed. Unearthed among her affairs at the family home of Greenway were Agatha Christie’s private notebooks, 73 handwritten volumes of notes, lists and drafts outlining all her plans for her many books, plays and stories. Buried in this treasure trove, all in her unmistakable handwriting, are revelations about her famous books that will fascinate anyone who has ever read or watched an Agatha Christie story. What is the ‘deleted scene’ in her first book, The Mysterious Affair at Styles? How did the infamous twist in The Murder of Roger Ackroyd, really come about? Which very famous Poirot novel started life as an adventure for Miss Marple? Which books were designed to have completely different endings, and what were they? Full of details she was too modest to reveal in her own Autobiography, this remarkable new book includes a wealth of extracts and pages reproduced directly from the notebooks and her letters, plus for the first time two newly discovered complete Hercule Poirot short stories never before published.

My take: In the foreword, Matthew Pritchard, Agatha Christie’s grandson, recounts the origin of this book as follows:

      After my parents died at Greenway in Devon, which has recently been taken over by the National Trust (and has just been reopened), John was a frequent visitor. Most people who visit Greenway are transfixed by the gardens and the walks by the river. Not John. He spent all his time in the ‘fax room’, a room on the first floor about ten feet by four in which the Agatha Christie archive was kept. He had to be prised out for meals, sometimes spending 12 hours a day immersed in the history of Agatha Christie’s work.
       It was here that John’s love affair with Agatha Christie’s Notebooks blossomed, and neither he nor I could believe our (and your) good fortune when HarperCollins agreed to publish John’s book about them. I think you will find that his fascination and enthusiasm for them emerge very clearly and, as a bonus, he has included two very rare Agatha Christie short stories.
       I never cease to be astounded that over 30 years since she died, interest in every aspect of Agatha Christie’s life and work is still at fever pitch. To John’s credit, he has always concentrated on her work, leaving to others more morbid fascination about the person behind the books, and here is a book which deals with the very kernel, the raw material of all this great work. It is highly personal and certainly a piece of literary history. John has produced a treat for us all—I hope you enjoy it.

What follows is the impressive task carried out by John Curran to give form and make available to scholars and public in general the so called ‘Notebooks of Agatha Christie’. They are in fact a series of informal notebooks, seventy three in total, where Christie wrote some ideas, drafts and outlines for her novels, mixed with random thoughts that bear no relation whatsoever with her literary output: shopping lists, appointments reminders, train timetables, chemical formulae and exercises in French. With the added challenge, in most of the cases, of being undated and not even following any chronological order. Christie used to write on the first blank page she could find, even using the inside covers of the notebooks. Moreover, the references to some of her novels are scattered throughout several notebooks.

As John Curran himself points out:

We now have a clear idea of Christie’s approach to the construction of her stories. Using the Notebooks as a combination of sounding board and literary sketchpad, she devised and developed; she selected and rejected; she sharpened and polished; she revisited and recycled. And, as I hope to show by a more detailed analysis in the following chapters, out of this seeming chaos she produced a unique and immortal body of work.

In essence, an indispensable reference book for students, scholars and researchers of Christie’s works that will delight all her aficionados   and the public in general. For a greater enjoyment of it content it is highly advisable to be already familiar with most of her novels.

Table of Contents:

  • A murder is announced: the beginning of a career
  • Dumb witness: the evidence of the notebooks. Exhibit A: The Detection Club
  • The moving finger: Agatha Christie at work. Exhibit B: Other crime writers in the notebooks
  • Cat among the pigeons: The nursery rhyme murders. Exhibit C: Agatha Christie in the notebooks
  • Blind man’s buff: a game of murder. Exhibit D: true crime in the notebooks
  • The girl in the train: murder abroad
  • Elephants can remember: murder in retrospect. Exhibit E: N or M?
  • a titles quiz
  • Destination unknown: murder abroad
  • In a glass darkly: the unknown Christie. Exhibit F: The house of dreams: unused ideas
  • Sanctuary: a holiday for murder
  • Poirot investigates: The labours of Hercules. Exhibit G: Murder is easy: seeds of inspiration
  • The body in the library: murder by quotation
  • Appendix: Swan song: two last stories. The capture of Cerberus ; The incident of the dog’s ball.

About the Author: John Curran, a lifelong Christie fan, lives in Dublin. For many years he edited the official Agatha Christie Newsletter and acted as a consultant to the National Trust during the restoration of Greenway House, Dame Agatha’s Devon home. John has been working with her grandson, Mathew Prichard, to establish the Agatha Christie Archive, and is currently writing a doctoral thesis on Agatha Christie at Trinity College, Dublin.

The top 10 Agatha Christie mysteries by John Curran (Source: The Guardian):

1. The Murder of Roger Ackroyd (1926)
2. Peril at End House (1932)
3. Murder on the Orient Express (1934)
4. The ABC Murders (1935)
5. And Then There Were None (1939)
6. Five Little Pigs (1943)
7. Crooked House (1949)
8. A Murder is Announced (1950)
9. Endless Night (1967)
10. Curtain: Poirot’s Last Case (1975, but written during the second world war)

My rating: Since it is not a work of fiction, I will not rate it but I strongly recommend it.

Agatha Christie’s Secret Notebooks: Fifty Years of Mysteries in the Making has been reviewed at Do You Write Under Your Own Name?

HarperCollins Publishers UK publicity page

HarperCollins Publishers US publicity page

John Curran Website 

Review: The Capture of Cerberus & The Incident of the Dog’s Ball by Agatha Christie read by David Suchet 

Agatha Christie. Los cuadernos secretos y dos novelas inéditas de Poirot, de John Curran

Descripción del libro: Una fascinante exploración del contenido de los 73 cuadernos de notas de Agatha Christie recientemente descubiertos, que incluyen ilustraciones, extractos eliminados y dos novelas inéditas de Poirot. Cuando Agatha Christie falleció en 1976 se había convertido en la escritora más popular del mundo. Con unas ventas billonarias en todo el mundo y publicada en más de 100 países, había conseguido lo imposible: publicar más de un libro al año desde la década de 1920, y todos ellos éxitos de ventas. Tras la muerte de la hija de Agatha, Rosalind, a finales de 2004, se reveló un extraordinario legado. Entre sus objetos personales de la residencia familiar de Greenway se desenterraron los cuadernos privados de Agatha Christie, 73 volúmenes escritos a mano que habían permanecido en gran parte ignorados, probablemente debido a que la inconfundible caligrafía de Agatha era muy dificultosa de leer. Pero cuando el archivero John Curran comenzó a descifrar los cuadernos, se hizo evidente la magnitud de este tesoro escondido… Este libro abre la tapa del mayor secreto de Agatha Christie: cómo sus anotaciones, listados y borradores se convirtieron en los exitosos libros, obras de teatro y relatos que finalmente fueron. Argumentos alternativos, escenas eliminadas, incluso sus planes para libros que no llegó a escribir, la investigación de Curran revela una enorme riqueza de material inédito, incluidas dos novelas cortas de Hércules Poirot.

Mi opinión: En el prólogo, Matthew Pritchard, nieto de Agatha Christie, cuenta el origen de este libro de la siguiente manera:

    Desde la muerte de mis padres, que tuvo lugar en Greenway, condado de Devon, en la misma casa que recientemente ha pasado a la tutela del National Trust (y que se acaba de abrir de nuevo al público), John nos visitó con frecuencia. La mayoría de las personas que hacen una visita a Greenway se quedan embelesadas con los jardines y con los paseos a la orilla del río. No fue el caso de John. Pasó todo el tiempo que estuvo allí encerrado en el «cuarto del fax», una habitación de la primera planta de poco más de tres metros de lado en la que se conservaba entonces el archivo de Agatha Christie. Había que sacarlo de allí con verdadero esfuerzo a la hora de la comida y la cena; a veces pasaba hasta doce horas al día inmerso en la historia de las numerosas obras de Agatha Christie.
     Fue en ese cuartito donde floreció la historia de amor que John ha tenido y tiene con los cuadernos de Agatha Christie, y ni él ni yo dimos crédito a nuestra suerte (que es una suerte también para el lector) cuando HarperCollins acordó la publicación del libro de John sobre los cuadernos. Creo que cualquiera descubrirá que su fascinación y entusiasmo por los cuadernos es patente en todo el libro. De propina ha incluido dos relatos breves de Agatha Christie que eran realmente desconocidos hasta la fecha.
     Nunca ha dejado de asombrarme que a lo largo de los más de treinta años que han pasado desde su fallecimiento el interés que existe por todos los aspectos de la vida y la obra de Agatha Christie se mantenga a un nivel tan fervoroso. De John conviene decir que siempre se ha concentrado en su obra, dejando en manos de otros la morbosa fascinación por la persona que hay detrás de los libros. Éste es un volumen que detalla todos los entresijos, la materia prima de todas sus grandes obras. Es un libro sumamente personal y es sin duda un fragmento de la historia literaria. John nos ha hecho un obsequio a todos nosotros; confío firmemente que el lector lo disfrute.

Lo que sigue es la impresionante tarea realizada por John Curran para dar forma y poner a disposición de los académicos y del público en general los llamados ‘Cuadernos de Agatha Christie’. De hecho, son una serie de cuadernos informales, setenta y tres en total, donde Christie escribió algunas ideas, borradores y bosquejos para sus novelas, mezclados con pensamientos aleatorios que no guardan relación alguna con su producción literaria: listas de compras, recordatorios de citas, horarios de trenes, fórmulas químicas y ejercicios de francés. Con el desafío agregado, en la mayoría de los casos, de estar sin fecha y ni siquiera seguir un orden cronológico. Christie solía escribir en la primera página en blanco que podía encontrar, incluso usando las cubiertas interiores de los cuadernos. Además, las referencias a algunas de sus novelas se encuentran dispersas en varios cuadernos.

Como señala el propio John Curran:

Ahora tenemos una idea clara del planteamiento de Christie para la construcción de sus historias. Usando los cuadernos como una combinación de interlocutor y de cuaderno de bocetos literario, ideó y desarrolló; seleccionó y rechazó; afinó y pulió; reconsideró y recicló. Y, como espero demostrar mediante un análisis más detallado en los siguientes capítulos, a partir de este caos aparente consiguió producir una serie de obras únicas e inmortales.

En esencia, un libro de referencia indispensable para estudiantes, académicos e investigadores de las obras de Christie’s que hará las delicias de todos sus aficionados y del público en general. Para un mayor disfrute de su contenido, es muy recomendable que ya esté familiarizado con la mayor parte de sus novelas.

Sobre el autor: John Curran, fan de Agatha Christie de toda la vida y uno de los mayores expertos del mundo en la autora, vive en Dublín. Durante muchos años editó el boletín informativo oficial de Agatha Christie y ha sido asesor del National Trust durante la restauración de Greenway House, la casa de Christie en Devon. John ha estado trabajando junto con el nieto de Agatha Christie, Mathew Prichard, para crear el Archivo de Agatha Christie, y actualmente está escribiendo su tesis doctoral sobre la autora en el Trinity College de Dublin.

Los 10 principales misterios de Agatha Christie según John Curran (Fuente: The Guardian):

  1. El asesinato de Roger Ackroyd (1926)
  2. Peligro inminente (1932)
  3. Asesinato en el Orient Express (1934)
  4. El misterio de la guía de ferrocarriles (1935)
  5. Diez negritos (1939)
  6. Los cinco cerditos (1943)
  7. La casa torcida (1949)
  8. Se anuncia un asesinato (1950)
  9. Noche eterna (1967)
  10. Telón: El último caso de Poirot (1975, aunque escrito durante la Segunda Guerra Mundial)

Mi valoración: Dado que no se trata de una obra de ficción, no la valoraré, pero la recomiendo encarecidamente.

Ver una reseña de Agatha Christie. Los cuadernos secretos y dos novelas inéditas de Poirot en La Morada del Búho Lector

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