Day: July 2, 2019

My Book Notes: Smallbone Deceased, 1950 by Michael Gilbert

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The British Library, 2019. Format: Kindle Edition, with an introduction by Martin Edwards. File Size: 5145 KB. Print Length: 234 pages. ASIN: B07N1QJJ2C. eISBN: 978-0-7123-6469-0 . Originally published in 1950 by Hodder & Stoughton, London and in the United States by Harper & Brothers.

9781464211713-300RGB-350x525Opening Paragraph: “The thoughts of all present tonight,” said Mr. Birley, “will naturally turn first to the great personal loss–the very great personal loos–so recently suffered by the firm, by the legal profession and, if I may venture to say so without contradiction, by the British public.”

Synopsis: Horniman, Birley and Craine is a highly respected legal firm with clients drawn from the highest in the land. When a deed box in the office is opened to reveal a corpse, the threat of scandal promises to wreak havoc on the firm’s reputation—especially as the murder looks like an inside job. The partners and staff of the firm keep a watchful and suspicious eye on their colleagues, as Inspector Hazlerigg sets out to solve the mystery of who Mr. Smallbone was—and why he had to die. Written with style, pace, and wit, this is a masterpiece by one of the finest writers of traditional British crime novels since the Second World War.

My take: In Martin Edwards’ introduction, we come to know that Smallbone Deceased is Michael Gilbert’s fourth novel, and the first in which he drew extensively on his first-hand knowledge of life inside a London law firm. The story, like in Gilbert’s three previous novels, features Chief Inspector Hazlerigg as leading investigator and, in this occasion, he will count with the unofficial cooperation of a young solicitor named Henry Bohun, who had just been hired by Horniman, Birley and Craine, of LIncoln’s Inn. The story revolves around the discovery of a corpse found packed into one of the locked deed boxes of that highly respected law firm. The corpse turns out to be a certain Marcus Smallbone whose whereabouts were unknown to that date. Smallbone, a trustee for one of the firm’s largest affairs – the Ichabod Stokes Trust, could have died six weeks ago–possibly eight–maybe ten. And, together with the late Abel Horniman, the founder and senior partner of the firm, were the only two trustees of the said Trust. Abel Horniman had died four weeks ago and the situation is such that right now the Trust lacks any appointed trustee. Besides, Smallbone’s body was found in the box that should contain the past records of the Ichabod Stokes Trust and its content has disappeared. Inspector Hazlerigg takes charge of the investigation and he soon realises it must have been an inside job. Therefore, he might need count on the assistance of someone within the firm.

I enjoyed reading Smallbone Deceased and I fully agree with my friend blogger Bernadette Bean, who died prematurely on 17 February 2018, when she wrote in her review: “Smallbone Deceased is a fabulous example of the classic detective novel: a plot full of surprises and red herrings, sharp-witted investigators and a satisfying resolution.” I couldn’t have said it better myself. It can be highlighted as well the author’s in-depth knowledge of the setting in which the novel unfolds. Highly recommended.

My rating: A (I loved it)

About the author: Michael Francis Gilbert was a British lawyer and author of crime fiction mysteries. Born on 17 July 1912 in Billingshay, Lincolnshire, England, he attended St. Peters school in Seaford, East Sussex and Blundell’s School in Tiverton, Devon. He went to London University to study law but was unable to finish due to financial concerns. After becoming a schoolmaster for Cathedral School in the Close at Salisbury, Gilbert returned to studying law, receiving his degree in 1937 and graduating with honours. It was at this time that he began to work on his first mystery novel, Close Quarters. When Britain became involved in World War II, Gilbert joined the Honourable Artillery Company, serving in North Africa and Italy. In 1943, he was captured and taken as a prisoner of war in northern Italy near Parma. Along with another soldier, he was able to escape after the Italian surrender, with their escape involving a five-hundred-mile journey south to reach the Allied lines. In 1947, Gilbert joined the London law firm of Trower, Still & Keeling in Lincoln’s Inn. Eventually becoming a partner there, he practised law with the group until his retirement in 1983.Gilbert’s writing career spanned the years 1947 to 1999 with his final work being Over and Out. The genres his fiction novels enveloped included police procedurals, spy novels, short stories, courtroom dramas, classical mysteries, adventure thrillers, and crime novels. In 1980, Gilbert was made a C.B.E. (Commander, Order of the British Empire). Gilbert was a founding member of the British Crime Writers Association, and in 1988 he was named a “grandmaster” by the Mystery Writers of America. Other honours include receiving a Diamond Dagger from the Crime Writers Association for lifetime achievement in 1994. One of Gilbert’s earliest works, Smallbone Deceased, was included in crime-writer H.R.F. Keating’s list, Crime & Mystery: The 100 Best Books, and it was ranked 64th in The Top 100 Crime Novels of All Time, published in 1990 by the British-based Crime Writers’ Association. Five years later, it was ranked 80th in The Top 100 Mystery Novels of All Time, published by the Mystery Writers of America. Other of his books, recently re-published by The British Library, include: Death Has
Deep Roots
(1951) and Death in Captivity (1952). Gilbert married Roberta Mary Marsden in 1947, together the couple had two sons and five daughters. Gilbert died at age 93 on 8 February 2006 at his home in Luddesdown, Gravesend, Kent. He was survived by Roberta, his wife of nearly sixty years, and all of their children.

Smallbone Deceased has been reviewed at crossexaminingcrime, Past Offences, Bitter Tea and Mystery, Pretty Sinister Books, Clothes in Books, ‘Do You Write Under Your Own Name?’ Northern Reader, Classic Mysteries, The Book Decoder and FictionFan’s Book Reviews among others.

British Library publicity page

Poisoned Pen publicity page


A Tribute to Michael Gilbert (1912-2006) by Martin Edwards 

A brief look at Michael Gilbert

Michael Gilbert Obituary at The Telegraph

Michael Gilbert obituary, The Guardian

Smallbone Deceased (El finado Smallbone) de Michael Gilbert

Primer párrafo: “Los pensamientos de todos los presentes esta noche”, dijo el Sr. Birley, “naturalmente deberán primero dirigirse a la gran pérdida personal, la inmensa pérdida personal, sufrida recientemente por el despacho, por la profesión jurídica, y, si me atrevo a decirlo sin contradicciones, por el público británico en general”.

Sinopsis: Horniman, Birley y Craine es un despacho de abogados muy reconocido con clientes provenientes de las más altas esferas del país. Cuando al abrir una caja de documentos en el despacho se descubre un cadaver, el riesgo de un escándalo amenaza con causar estragos en la reputación de la firma, particularmente porque el asesinato parece ser un trabajo interno. Los socios y el personal del despacho mantienen una mirada vigilante y sospechosa sobre sus colegas, mientras el Inspector Hazlerigg se dispone a resolver el misterio de quién era el Sr. Smallbone y por qué tuvo que morir. Escrita con estilo, ritmo e ingenio, se trata de una obra maestra de uno de los mejores escritores de novelas policias británicas clásicas desde la Segunda Guerra Mundial.

Mi opinión: En la introducción de Martin Edwards, llegamos a saber que Smallbone Deceased es la cuarta novela de Michael Gilbert y la primera en la que utilizó su conocimiento directo de la vida dentro de un bufete de abogados de Londres. La historia, como en las tres novelas anteriores de Gilbert, presenta al inspector jefe Hazlerigg como investigador principal y, en esta ocasión, contará con la cooperación no oficial de un joven abogado llamado Henry Bohun, que acababa de ser contratado por Horniman, Birley y Craine de Lincoln’s Inn. La historia gira en torno al descubrimiento de un cadáver hallado empaquetado en una de las cajas de escrituras de esa firma de abogados altamente respetada. El cadáver resulta ser un tal Marcus Smallbone cuyo paradero era desconocido hasta esa fecha. Smallbone, administrador de uno de los asuntos más importantes de la empresa, el Ichabod Stokes Trust, podría haber muerto hace seis semanas, posiblemente ocho, quizás diez. Y, junto con el fallecido Abel Horniman, fundador y socio principal de la firma, eran los dos únicos administradores de dicho Trust (Fideicomiso). Abel Horniman había muerto hace cuatro semanas y la situación es tal que en este momento el Trust no cuenta con ningún administrador designado. Además, se encontró el cuerpo de Smallbone en la caja que debería contener los registros anteriores del Ichabod Stokes Trust y su contenido ha desaparecido. El inspector Hazlerigg se encarga de la investigación y pronto se da cuenta de que debe haber sido un trabajo interno. Por lo tanto, podría necesitar contar con la ayuda de alguien dentro de la firma.

Disfruté leyendo Smallbone Deceased y estoy totalmente de acuerdo con mi amiga bloguera Bernadette Bean, quien falleció prematuramente el 17 de febrero de 2018, cuando escribió en su reseña: “Smallbone Deceased es un ejemplo fabuloso de una novela policíaca clásica: una trama llena de sorpresas y pistas falsas, ingeniosos investigadores y una resolución satisfactoria.” Yo no podría haberlo dicho mejor. También puede destacarse el profundo conocimiento que tiene el autor del entorno en el que se desarrolla la novela. Muy recomendable

Mi valoración: A (Me encantó)

Sobre el autor: Michael Francis Gilbert fue un abogado británico y autor de novelas de misterio y policiacas. Nacido el 17 de julio de 1912 en Billingshay, Lincolnshire, Inglaterra, asistió a la escuela St. Peters en Seaford, East Sussex y Blundell’s School en Tiverton, Devon. Fue a la Universidad de Londres a estudiar derecho, pero no pudo terminar por problemas financieros. Tras ejercer como maestro en Cathedral School in the Close en Salisbury, Gilbert volvió a estudiar derecho, obtuvo su título en 1937 y se graduó con honores. Fue en este momento cuando comenzó a trabajar en su primera novela de misterio, Close Quarters. Cuando Gran Bretaña se involucró en la Segunda Guerra Mundial, Gilbert se unió a la Honorable Artillery Company, sirviendo en el norte de África e Italia. En 1943, fue capturado y tomado prisionero de guerra en el norte de Italia, cerca de Parma. Junto con otro soldado, pudo escapar después de la rendición italiana, su fuga supuso un viaje de quinientas millas al sur hasta alacanzar las líneas aliadas. En 1947, Gilbert se unió al bufete de abogados de Londres Trower, Still & Keeling en Lincoln’s Inn. Con el tiempo se convirtió en socio, ejerció la abogacía con la firma hasta su jubilación en 1983. Su carrera como escritor se extnedió de 1947 a 1999 y su última obra fue Over and Out. Los géneros que abarcó en sus novelas comprenden procedimientos policiales, novelas de espías, relatos, dramas judiciales, misterios clásicos, novelas de suspense y de aventuras y novelas policiacas. En 1980, se le otorgó la distinción de Comendador de la Orden del Imperio Británico, (C.B.E.). Gilbert fue uno de los miembros fundadores de la Asociación Británica de Escritores de Crímenes (Britain’s Crime Writers’ Association), y en 1988 fue nombrado “gran maestro” por la Asociación de Escritores de Misterio de Estados Unidos (Mystery Writers of America). Otros honores incluyen recibir la Daga de Diamantes de la Asociación Británica de Escritores de Crímenes por toda su carrera en 1994. Una de sus primeras obras, Smallbone Deceased, fue incluida en la lista del escritor HRF Keating, Los 100 Mejores Libros de Crimen y Misterio, y ocupó el puesto 64 en la lista de las 100 mejores novelas sobre crímenes de todos los tiempos, publicada en 1990 por la Asociación Británica de Escritores de Crímenes. Cinco años más tarde, ocupó el puesto 80 en Las 100 mejores novelas de misterio de todos los tiempos, publicada por la Asociación de Escritores de Misterio de Estados Unidos. Otros de sus libros, recientemente publicados por The British Library, incluyen: Death Has Deep Roots (1951) y Death in Captivity (1952). Gilbert se casó con Roberta Mary Marsden en 1947 y tuvieron dos hijos y cinco hijas. Gilbert murió a los 93 años el 8 de febrero de 2006 en su casa de Luddesdown, Gravesend, Kent. Le sobrevivió Roberta, su mujer de cerca de sesenta años, y todos sus hijos.