Day: July 7, 2019

My Book Notes: Trial and Error, 1937 by Anthony Berkeley

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Arcturus, 2013. Format: Kindle Edition. File Size: 1234 KB. Print Length: 272 pages. ASIN: B00FYWYYOW. ISBN: 978-1-78212-851-9. First published in the UK by Hodder & Stoughton in 1937 and in the US in the same year by Doubleday.

19028568Opening Paragraph: “ ‘The sanctity of Human Life has been much exaggerated,’ “ quoted Ferrers. “Just think what courage it took to say that, to a crowd of confirmed sentimentalist–proffesional sentimentalists, some of ’em.”

Synopsis: Non-descript, upstanding Mr Todhunter is told that he has only months to live. He decides to commit a murder for the good of mankind. Finding a worthy victim proves far from easy, and there is a false start before he settles on and dispatches his target. But then the police arrest an innocent man, and the honourable Todhunter has to set about proving himself guilty of the murder. Beautifully presented with striking artwork and stylish yet easy-to-read type, avid readers of crime will love reading this gripping, well-written thriller. The appetite for traditional crime fiction has never been stronger, and Arcturus Crime Classics aim to introduce a new generation of readers to some of the great crime writing of the 20th century – especially the so-called ‘golden era’.

My take: Lawrence Todhunter, a mild-mannered character, a bachelor aged fifty-one, finds out he only has a few months to live after he was diagnosed with an aortic aneurysm. He comes to realise that, to date, he has led a bland and obscure life and, consequently, begins to think about making something useful for benefit of humankind before leaving this world. What first springs to his mind is a political assassination. At that time, we are in 1936, there are certainly no lack of candidates, like for instance Hitler, Mussolini or Stalin. However, after listening his friends that neither Nazism nor Communism would disappeared with the assassination of their leaders, and that a successor might be even worst, he decides to eliminate someone closer. Someone really despicable that makes miserable the life of all those with whom he (or she) becomes related with. Finding the appropriate victim is not an easy task, but he finally chooses Jean Norwood, a terribly unpleasant actress who despises all those around her. Todhunter succeeds in his aim, but he didn’t take into account that the police might charge someone else for his crime. Then, someone else is accused and sentenced to death for his crime and, despite all their efforts to prove his guilt, no one will believe him.

Anthony Berkeley tackles the issue of the altruistic crime in this novel. As Martin Edwards singles out in his book The Story of Classic Crime in 100 Books. To add later that:

Berkeley’s presentation of the legal technicalities in Trial and Error prompted questions, which he answered in an introductory note to a later edition. Explaining that he had based one part of the plot on the complications that ensued following a murder committed in a London pub in 1864, he said: ‘There were . . . two men in prison at the same time, each of whom had separately been found guilty of the death of the same man, and the authorities clearly did not know what to do about it.’ In the circumstances, he argued, it was reasonable for this story to feature a private prosecution, but if not, ‘I am very, very sorry.’ Berkeley’s scepticism about the working of the law and the machinery of justice was never more evident that in this unpredictable and highly entertaining novel. 

To conclude, I wouldn’t want to fail mentioning that the final twist of the story in its epilogue should not overlooked. This turn is what, in my view, makes even more interesting, if at all possible, the entire novel. In short, Trial and Error turns out to be one of the most cunning, ironic and original mysteries ever written.

My rating: A (I loved it)

Trial and Error has been reviewed at A Penguin a week, The Invisible Event, ‘Do You Write Under Your Own Name?’, and At the Scene of the Crime, among others.

About the author: Anthony Berkeley Cox was an English crime writer. He wrote under several pen-names, including Francis Iles, Anthony Berkeley and A. Monmouth Platts. He was born in 1893 in Watford, and educated at Sherborne School and University College, Oxford. After serving in the British Army in World War I, he worked as a journalist for many years, contributing to such magazines as Punch and The Humorist. His first novel, The Layton Court Mystery, was published anonymously in 1925. It introduced Roger Sheringham, the amateur detective who features in many of the author’s novels including the classic The Poisoned Chocolates Case (1929). In 1930, Berkeley founded the legendary Detection Club in London along with Agatha Christie, Freeman Wills Crofts and other established mystery writers. In 1931 his book Malice Aforethought was published  using the pseudonym of “Francis Iles”. His 1932 novel (also published as “Francis Iles”), Before the Fact was adapted into the 1941 classic film Suspicion, directed by Alfred Hitchcock, starring Cary Grant and Joan Fontaine. Trial and Error (1937) was turned into the unusual 1941 film Flight From Destiny starring Thomas Mitchell. In 1938, he took up book reviewing for John O’London’s Weekly and the Daily Telegraph, writing under his pen name Francis Iles. He also wrote for the Sunday Times in the 1940s and for the Manchester Guardian, later The Guardian, from the mid-1950s until 1970. A key figure in the development of crime fiction, he died in 1971.

The Urbane Innovator: Anthony Berkeley, Aka Francis Iles by Martin Edwards

El dueño de la muerte (Trial and Error, 1937) de Anthony Berkeley

Primer párrafo: “El caracter sagrado de la vida humana ha sido algo muy exagerado”, citó Ferrers. “Solo piense el valor que hizo falta para decir eso, ante una multitud de sentimentalistas comprobados, sentimentalistas profesionales, algunos de ellos”.

Sinopsis: El anodino y respetable Sr. Todhunter, se entera de que solo le quedan algunos meses de vida. Entonces decide cometer un asesinato por el bien de la humanidad. Encontrar una víctima que lo merezca no es nada fácil, y tras un un comienzo en falso se decide y liquida a su objetivo. Pero la policía arresta a un hombre inocente, y el honorable Todhunter tiene que abordar la tarea de demostrar que él ha sido el verdadero culpable del asesinato. Maravillosamente presentada como una novela sosrprendente y elegante aunque de fácil lectura, los entusiastas lectores del género disfrutarán con la lectura  de esta apasionante y bien escrita novela de misterio. Nunca ha sido tan grande el gusto por las novelas policiacas tradicionales, y Arcturus Crime Classics pretende dar a conocer a una nueva generación de lectores algunas de las grandes obras de misterio del siglo XX, sobre todo de la denominada “Edad de Oro”.

Mi opinión: Lawrence Todhunter, un personaje de buenos modales, soltero de cincuenta y un años, descubre que solo le quedan algunos meses de vida después de que le diagnosticaron un aneurisma de aórta. Se da cuenta de que, hasta la fecha, ha llevado una vida insípida y oscura y, en consecuencia, comienza a pensar en hacer algo útil para beneficio de la humanidad antes de abandonar este mundo. Lo primero que le viene a la mente es un asesinato político. En ese momento, estamos en 1936, ciertamente no faltan candidatos, como por ejemplo Hitler, Mussolini o Stalin. Sin embargo, después de escuchar a sus amigos que ni el nazismo ni el comunismo desaparecerían con el asesinato de sus líderes, y que un sucesor podría ser aún peor, decide eliminar a alguien más cercano. Alguien realmente despreciable que haga miserable la vida de todos aquellos con quienes se relaciona. Encontrar a la víctima adecuada no es una tarea fácil, pero finalmente elige a Jean Norwood, una actriz terriblemente desagradable que desprecia a todos los que la rodean. Todhunter tiene éxito en su objetivo, pero no tuvo en cuenta que la policía podría acusar a otra persona por su crimen. Entonces, alguien más es acusado y condenado a muerte por su crimen y, a pesar de todos sus esfuerzos por demostrar su culpabilidad, nadie le creerá.

Anthony Berkeley aborda el tema del crimen altruista en esta novela. Como Martin Edwards destaca en su libro La historia de los clásicos del crimen en 100 libros. Para añadir más tarde que:

La presentación de Berkeley de los tecnicismos legales en Trial and Error plantea interrogantes, a los que el mismo respondió en una nota introductoria en una edición posterior. Explicando que había basado una parte de la trama en las complicaciones que siguieron a un asesinato cometido en un pub de Londres en 1864, dijo: “Hubo. . . ‘dos hombres en prisión al mismo tiempo, cada uno de los cuales por separado fue declarado culpable de la muerte del mismo hombre, y las autoridades claramente no sabían qué hacer al respecto’. Dadas las circunstancias, argumentó, era razonable que esta historia contara con un proceso privado, pero si no, ‘lo siento mucho, muchísimo’. El escepticismo de Berkeley sobre el funcionamiento de la ley y de la maquinaria de la justicia nunca fue más evidente que en esta novela imprevisible y sumamente entretenida.

Para concluir, no quisiera dejar de mencionar que el giro final de la historia en su epílogo no debe pasarse por alto. Este giro es lo que, en mi opinión, hace aún más interesante, si esto es posible, toda la novela. En resumen, Trial and Error resulta ser uno de los misterios más astutos, irónicos y originales jamás escritos.

Mi valoración: A (Me encantó)

Sobre el autor: Anthony Berkeley Cox fue un escritor inglés de novelas de misterio. Escribió bajo varios nombres: Francis Iles, Anthony Berkeley y A. Monmouth Platts. Nació en 1893 en Watford, y se educó en el Sherborne School y en la University College de Oxford. Después de servir en el ejército británico durante la Primera Guerra Mundial, trabajó como periodista durante muchos años en revistas como Punch y The Humorist. Su primera novela, El misterio de Layton Court, se publicó de forma anónima en 1925. En ella nos presenta por primera vez a Roger Sheringham, el detective aficionado que aparece en muchas de las novelas del autor, incluido su ya clásica novela El caso de los bombones envenenados (1929). En 1930, Berkeley fundó el legendario Detection Club en Londres junto con Agatha Christie, Freeman Wills Crofts y otros reconocidos escritores de misterio. En 1931 se publicó su libro Malice Aforethought con el seudónimo de “Francis Iles”. Su novela de 1932 (también publicada como “Francis Iles”), Before the Fact, fue adaptada al cine convirtiéndose en la hoy clásica película de 1941 Sospecha, dirigida por Alfred Hitchcock, protagonizada por Cary Grant y Joan Fontaine. Trial and Error (1937) –traduciada al español como El dueño de la muerte– se convirtió en la insólita película de 1941 Huyendo del destino protagonizada por Thomas Mitchell. En 1938, comenzó a hacer reseñas bibliográficas para John O’London’s Weekly y el Daily Telegraph, escribiendo bajo el seudónimo Francis Iles. También escribió para el Sunday Times en la década de 1940 y para el Manchester Guardian, más tarde The Guardian, desde mediados de la década de 1950 hasta 1970. Considerado una figura fundamental en el desarrollo del género, falleció en 1971.

Por cierto que tanto El caso de los bombones envenenados como El dueño de la muerte fueron publicados en la colección El séptimo círculo dirigida por Jorge Luis Borges y Adolfo Bioy Casares de editorial Emecé en Buenos Aires, Argentina.