Day: July 31, 2019

My Book Notes: Verdict of Twelve, 1940 by Raymond Postgate

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The British Library, 2017. Format: Kindle Edition. File Size: 1993 KB. Print Length: 208 pages. ASIN: B01M1NPWB5. eISBN: 978-0-7123-6439-3. Originally published in 1940 by Colllins.

32602747._SX318_Opening Paragraph: The Clerk of Assize had to have some way of relieving the tedium of administering the same oath year after year. His habit was to stand for nearly a minute inspecting the jury and weighing it up; then he would administer the oath rather slowly, watching each juror and trying to estimate how well he would do his work. He flattered himself he could always spot the fool or the fanatic who would hold out in a minority of one and prevent a decision. To-day he paused as usual and looked at the row of respectable persons awaiting his instructions. Two women, one rather handsome man, two rather elderly men—nothing out of the ordinary. A very commonplace jury, he reflected. But there, for that very reason it was probably likely to do all the better. No surprises, and no strange persons on the jury meant no surprises and no freakishness when the verdict came. He cleared his throat and turned to the first, a severe looking, very plain middle-aged woman in black, wearing glasses. “Victoria Mary Atkins,” he said, “repeat after me…”

Synopsis: A woman is on trial for her life, accused of murder. The twelve members of the jury each carry their own secret burden of guilt and prejudice which could affect the outcome. In this extraordinary crime novel, we follow the trial through the eyes of the jurors as they hear the evidence and try to reach a unanimous verdict. Will they find the defendant guilty, or not guilty? And will the jurors’ decision be the correct one? Since its first publication in 1940, Verdict of Twelve has been widely hailed as a classic of British crime writing. This edition offers a new generation of readers the chance to find out why so many leading commentators have admired the novel for so long.

My take: The Jury, made up of two women and ten men, has to decide whether they find the defendant guilty or not guilty of the charges against her. The novel was published in 1940. It is set in the late 30s, and it is structured in four parts –The Jury, The Case, Trial and Verdict– and a postscript. The story begins with the profile of each one of the members of the jury while taking their oath. The case revolves around a charge for murder. Rosalia van Beer, a childless widower, is indicted for poisoning her eleven year-old nephew Philip, whose parents died in a plane crash, what turned him in the sole heir of his family fortune. At that time she claimed her right to assume the legal guardianship of her nephew as closest relative. The relationship between aunt and nephew was never good, to put it mildly. In fact Philip ended up hating her aunt. It came as no surprise then that, when Philip died and traces of poison were found in his vomit, Rosalia van Beert was arrested  charged with murder. After all, with his death she becomes the main beneficiary of his fortune.

The story has quite an original structure, although to be honest, I found a bit tedious the introduction of each and every member of the jury. But once overcome this hurdle, the story itself is highly entertaining and engaging. I must admit that, without doubt, Verdict of Twelve constituted a true landmark in crime fiction when it was published and for that reason alone it is worth reading. Though as a final comment I would like to add that I fully subscribe what Puzzle Doctor’s says at the end of his review: ‘I admired it more than I enjoyed it.’

I would like to highlight the excellent introduction by Martin Edwards in which he lets us know that: ‘Raymond Chandler praised this “ironic study” of the workings of a jury in his famous essay “The Simple Art of Murder”, while the eminent critic Julian Symons included the book in his list of the one hundred “best” crime novels.’

My rating: A (I loved it)

About the Author: Raymond Postgate (1896 – 1971) was born in Cambridge, the eldest son of the classical scholar Professor J.P. Postgate. He was educated at St. John’s College, Oxford. During the First World War he was a conscientious objector and was jailed for two weeks in 1916. He married Daisy Lansbury, the daughter of George Lansbury, pacifist and leader of the Labour Party. His career in journalism started in 1918 and he worked for several Left-wing periodicals. He was also Departmental Editor of the Encyclopaedia Britannica for its 1929 edition. He was greatly interested in food and wine and wrote The Plain Man’s Guide to Wine (1951). He founded and ran the Good Food Club, as well as editing its Good Food Guide. In recognition of his work on this subject the Medieval Jurade of St. Emilion made him a Peer in 1951. Postgate wrote and edited many books, ranging from biographies, detective stories, a novel and short stories to histories of the workers and trade unionism and a number of sociological and political works. He also edited and translated classical texts such as Perviglium Veneris (1924) and The Agamemnon of Aeschylus (1969). His other books include Revolution from 1789 to 1906 (edited, 1920), A Short History of the British Workers(1926), No Epitaph (1932), Karl Marx (1933), The Common People 1746-1938 (written in collaboration with his brother-in-law G.D.H. Cole, 1939), Verdict of Twelve (1940), Somebody At the Door (1943), The Life of George Lansbury (1951) and The Ledger Is Kept (1953). His son was Oliver Postgate, the popular creator of many classic British television programmes for children.

Verdict of Twelve has been reviewed at Crime Time, Crime Review UK, Mystery Mile, Crime Time, Desperate Reader, Crime Review UK, Mystery Mile, In Search of the Classic Mystery Novel, His Futile Preoccupations ….., Classic Mysteries,

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Raymond Postgate (1896-1971) by Carol Westron


Veredicto de doce de Raymond Postgate

Primer párrafo: El secretario del tribunal tenia que aliviar de alguna manera el tedio que le causaba tomar, año tras año, el mismo juramento. Por costumbre permanecía casi un minuto de pie, contemplando al jurado y estudiándolo; luego, con cierta lentitud, hacía jurar a cada uno de sus miembros mientras los observaba y trataba de adivinar en que forma cumpliría su deber. Se jactaba de que siempre presentía al tonto o al fanático que votaría en contra de la mayoría, entorpeciendo una decisión. Ese día, como siempre, hizo una pausa y miró la fila de personas respetables que aguardaban sus indicaciones. Dos mujeres, un hombre bastante apuesto, dos hombres bastantes maduros… nada extraordinario.”Un jurado muy común”, pensó . Por lo mismo , era probable que actuara en forma excelente. La falta de sorpresas y de personas raras en el jurado significaba que no habría sorpresas ni rarezas cuando se pronunciara el veredicto. Tosió y se volvió hacia la primera persona de la fila : una mujer de aspecto austero , fea y de edad madura , que usaba lentes y vestía de negro. -Victoria Maria Atkins- le dijo-, repita… (Traducción de Marta Acosta van Praet, Colección El Séptimo Círculo, Emecé, Buenos Aires)

Sinopsis: La vida de una mujer que está siendo juzgada acusada de asesinato está en juego. Cada uno de los doce miembros del jurado tienen su propia carga personal de culpa y prejuicios que podría afectar el resultado. En esta extraordinaria novela criminal, seguimos el juicio a través de los ojos de los jurados mientras escuchan la evidencia e intentan llegar a un veredicto unánime. ¿Encontrarán al acusado culpable o no culpable? ¿Será correcta la decisión del jurado? Desde su publicación en 1940, Veredicto de doce ha sido ampliamente aplaudida como un clásico de la escritura criminal británica. Esta edición ofrece a una nueva generación de lectores la oportunidad de descubrir por qué tantos de los principales comentaristas han admirado la novela durante tanto tiempo.

Mi opinión: El jurado, compuesto por dos mujeres y diez hombres, tiene que decidir si encuentran al acusado culpable o inocente de los cargos en su contra. La novela fue publicada en 1940. Está ambientada a finales de los años 30, y está estructurada en cuatro partes –El jurado, el caso, el juicio y el veredicto – y un epílogo. La historia comienza con el perfil de cada uno de los miembros del jurado mientras prestan juramento. El caso gira en torno a un cargo por asesinato. Rosalia van Beer, una viuda sin hijos, está acusada de envenenar a su sobrino Philip, de once años, cuyos padres murieron en un accidente aéreo, lo que lo convirtió en el único heredero de la fortuna de su familia. En ese momento ella reclamó su derecho a asumir la tutela legal de su sobrino como pariente más cercano. La relación entre tía y sobrino nunca fue buena, por decirlo suavemente. De hecho, Philip terminó odiando a su tía. No fue una sorpresa entonces que, cuando Philip murió y se encontraron rastros de veneno en su vómito, Rosalia van Beert fuera arrestada acusada de asesinato. Después de todo, con su muerte, ella se convierte en la principal beneficiaria de su fortuna.

La historia tiene una estructura bastante original, aunque para ser honesto, encontré un poco tediosa la presentación de todos y cada uno de los miembros del jurado. Pero una vez superado este obstáculo, la historia en sí es muy entretenida y atractiva. Debo admitir que, sin duda, Veredicto de doce constituyó un verdadero hito en la novela policiaca cuando se publicó y solo por esa razón vale la pena leerlo. Sin embargo, como comentario final, me gustaría agregar que suscribo completamente lo que dice Puzzle Doctor al final de su reseña: “Lo admiré más de lo que lo disfruté“.

Me gustaría destacar la excelente introducción de Martin Edwards en la que nos hace saber que: ‘Raymond Chandler elogió este “estudio irónico” de los trabajos de un jurado en su famoso ensayo “El simple arte de matar”, mientras que el eminente crítico Julian Symons incluyó el libro en su lista de las cien “mejores” novelas policíacas.’

Mi valoración: A (Me encantó)

Sobre el autor: Raymond Postgate (1896 – 1971) nació en Cambridge, el mayor de los hijos del experto en los clásicos J.P. Postgate. Fue educado en el St. John’s College de Oxford. Durante la Primera Guerra Mundial se declaró objetor de conciencia y fue encarcelado durante dos semanas en 1916. Se casó con Daisy Lansbury, la hija de George Lansbury, pacifista y líder del Partido Laborista. Su carrera en el periodismo comenzó en 1918 y trabajó en varios periódicos de izquierdas. También fue editor departamental de la Enciclopedia Británica en su edición de 1929. Manifestó un gran interés por la comida y el vino y escribió The Plain Man’s Guide to Wine (1951). Fundó y dirigió el Good Food Club, además de editar su Guía de la Buena Mesa. En reconocimiento a su trabajo sobre este tema, el Jurado de la ciudad medieval de St. Emilion le nombró Par (título honorífico) en 1951. Postgate escribió y editó muchos libros, desde biografías, historias de detectives, novelas y cuentos hasta la historia de los trabajadores y de los sindicatos, y una serie de trabajos sociológicos y políticos. También editó y tradujo textos clásicos como Perviglium Veneris (1924) y The Agamemnon of Aeschylus (1969). Otros de sus libros incluyen Revolution from 1789 to 1906 (editado en 1920), A Short History of the British Workers (1926), No Epitaph (1932), Karl Marx (1933), The Common People 1746-1938 (escrito en colaboración con su cuñado G.D.H. Cole, 1939), Veredicto de doce (1940), Somebody At the Door (1943), The Life of George Lansbury (1951) y The Ledger Is Kept (1953). Su hijo fue Oliver Postgate, el popular creador de muchos programas clásicos para niños de la televisión británica.