My Book Notes: Murder in the Maze, 1927 (Sir Clinton Driffield Mystery book #1) by J. J. Connington


Esta entrada es bilingüe, para ver la versión en castellano desplazarse hacia abajo

The Orion Publishing Group Ltd., 2012. Format: Kindle Edition. File Size: 704KB. Print Length: 240 pages. ASIN: B00AES04VS. ISBN: 978-1-4719-0592-6. With an introduction by Curtis Evans, 2013.

51izxtjZRWLBook Description: When twin brothers Roger and Neville Shandon are murdered by poisoned darts in Whistlefield’s famous hedge maze, Sir Clinton Driffield arrives to restore order. He finds two terrified witnesses – visitors to the estate – and clues aplenty in this brilliantly conceived and meticulously realized country-house mystery.

From the Introduction by Curt Evans: “After both Roger and Neville Shandon are felled in Whistlefield’s famous hedge maze by curare-tipped darts, Sir Clinton [Driffield] arrives to restore order at this fractious country estate. Sir Clinton’s performance as a criminal investigator is dazzlingly acute and the novel boasts several bravura scenes, all centering on the sinister hedge maze of death. Surely Murder in the Maze is one of the very finest country house mysteries produced by a British detective novelist in the 1920s. . . . No less a literary figure than T. S. Eliot praised Murder in the Maze in The Criterion for its plot construction . . . and its narrative liveliness . . . deeming it ‘a really first-rate detective story.’ . . . [I]n his 1946 critical essay, ‘The Grandest Game in the World,’ the great locked room detective author John Dickson Carr echoed Eliot’s assessment of the novel’s virtuoso setting, writing: ‘These 1920s . . . thronged with sheer brains. What would be one of the best possible settings for violent death? J. J. Connington found the answer, with Murder in the Maze.'”

My Take: Murder in the Maze is J. J. Connington’s third novel, the first one featuring Sir Clinton Driffield, Chief Constable of a fictitious county, who will appear again in some other sixteen novels published between 1927 and 1947. The story has all the main ingredients of a typical Golden Age mystery: the setting, a country house; a seemingly inexplicable crime; a moderately limited number of suspects; and a main detective with a loyal sidekick, that serves him as counterpoint during the investigation.

The story takes place in Whistlefield, a country estate famous for its complex double-maze – a hedge maze with two centres, the property of Roger Shandon, an adventurer who amassed a vast fortune during his youth in South Africa and South America. When the story begins Neville Shandon, a famous barrister and Roger’s twin brother, is spending a weekend at Whistlefield, while preparing himself for an important case that awaits him next week. Other family members present during the story are Ernest, the Shandons’ younger brother who lives thanks to the material support of his older siblings; Sylvia and Arthur Hawkhurst, the Shandons’ nephews; Vera Forrest and Howard Torrence, Sylvia’s friends; Mr Stennes, Roger Shandon’s efficient secretary; Dr Ardsley, a medical neighbour expert in toxicology; and someone called Costock, who was prowling in the vicinity. The discovery of the corpses of the two brothers by the two guests Vera Forrest and Howard Torrence, will trigger the investigation.

The discovery of the two corpses is superbly well written, recreating the atmosphere of panic and claustrophobia that can be experienced if one gets trapped in a maze. The dialogues are witty and there are, in abundance, touches of humour, false leads and different motives for having committed the two crimes. Perhaps nowadays the answer to who done it (whodunnit) may seem to us all too apparent, but in any case, I found the resolution to the case quite interesting, original and even brilliant in view of the epoch in which it was written. I do believe we should not judge this story under today’s perspective to fully appreciate its significance when it was first published, and it can help us to realise how times have change.  

That said, Murder in the Maze is the second book by J. J. Connington I’ve read. You can find my notes on The Castleford Conundrum, 1932 (Sir Clinton Driffield Mystery #8) here. If my information is correct he wrote seventeen Sir Clinton Driffield Mysteries in total. I look forward to reading the following books in the series: Mystery at Lynden Sands, 1928 (Sir Clinton Driffield Mystery #3); The Case with Nine Solutions , 1928 (Sir Clinton Driffield Mystery #4); The Sweepstake Murders, 1931 (Sir Clinton Driffield Mystery #7); In Whose Dim Shadow, 1935 (Sir Clinton Driffield Mystery #10, published in the US as The Tau Cross Mystery); No Past is Dead, 1942 (Sir Clinton Driffield Mystery #15); and Jack-in-the-Box, 1944 (Sir Clinton Driffield Mystery #16). Stay tuned.

My Rating: A (I loved it).

About the Author: Alfred Walter Stewart (1880 – 1947), who wrote under the pen name J. J. Connington, was born in Glasgow, the youngest of three sons of Reverend Dr Stewart. He graduated from Glasgow University and pursued an academic career as a chemistry professor, working for the Admiralty during the First World War. Known for his ingenious and carefully worked-out puzzles and in-depth character development, he was admired by a host of his better-known contemporaries, including Dorothy L. Sayers and John Dickson Carr, who both paid tribute to his influence on their work. He married Jessie Lily Courts in 1916 and they had one daughter.

Murder in the Maze has been reviewed, among others, at My Reader’s Block, Mysteries Ahoy! Classic Mysteries, In Search of the Classic Mystery Novel, ‘Do You Write Under Your Own Name?’, Countdown John’s Christie Journal, gadetection, At the Scene of the Crime, Beneath the Stains of Time, Vintage Pop Fiction.

Alfred Walter Stewart, alias J. J. Connington at The Passing Tramp.

The Orion Group publicity page

J. J. Connington, at The Orion Books

Thriftbooks publicity page

Gadetection

The Passing Tramp

Asesinato en el laberinto de J. J. Connington

Sinopsis: La finca de Whistlefield es famosa no solo por su belleza, sino también por el laberinto vegetal que diseñaron sus primeros propietarios. El recorrido, delimitado por altos setos que se entrecruzan en caminos sin salida o que regresan al punto de partida, conduce a dos centros distintos en los que un cómodo banco recompensa a quienes logran alcanzar la meta. Y es allí donde, en una calurosa tarde de verano, aparecen los cuerpos sin vida de Roger Shandon —el dueño de la heredad— y de Neville —su hermano gemelo y conocido abogado—, ambos asesinados con la misma arma: un dardo impregnado de curare. Dado que todos los miembros de la familia, los únicos capaces de orientarse en el laberinto, parecen tener una sólida coartada, serán necesarias una mirada aguda y una inquebrantable profesionalidad para averiguar quién ha cometido el extraño doble crimen. Cualidades que, inteligentemente disimuladas bajo una apariencia anodina, el jefe de policía Sir Clinton Driffield posee en extraordinaria medida. (Siruela)

Curt Evans escribe en su introducción: “Después de que tanto Roger como Neville Shandon son derribados en el famoso laberinto vegetal de Whistlefield por dardos impregnados de curare en su punta, Sir Clinton [Driffield] llega para restablecer el orden en esta insólita finca. La actuación de Sir Clinton como investigador criminal es increiblemente aguda y la novela tiene varias escenas brillantes, todas alrededor del siniestro laberinto mortal. Seguramente, Asesinato en el laberinto es uno de los mejores misterios de casa de campo escritos por un novelista policiaco británico en la década de 1920. . . . Nada menos que una figura literaria como T. S. Eliot elogió Asesinato en el laberinto en The Criterion por la construcción de su trama. . . y por la vitalidad de su relato. . . considerándolo “un relato policiaco realmente excelente”. . . . [E]n en su ensayo crítico de 1946, The Grandest Game in the World, el gran autor policiaco de misterios en cuartos cerrados, John Dickson Carr refleja la valoración de Eliot sobre el marco magistral de la novela, escribiendo: “Estos años veinte. . . rebosantes de auténticos cerebros. ¿Cuál podría ser el mejor de los escenarios posibles para una muerte violenta? J. J. Connington encontró la respuesta, en Asesinato en el laberinto“.

Mi opinión: Asesinato en el laberinto es la tercera novela de J. J. Connington, la primera protagonizada por Sir Clinton Driffield, jefe de policía de un condado ficticio, que aparecerá nuevamente en otras dieciséis novelas publicadas entre 1927 y 1947. La historia tiene todos los ingredientes fundamentales de un misterio típico de la Edad de Oro: el escenario, una casa de campo; un crimen aparentemente inexplicable; un número moderadamente limitado de sospechosos; y un detective principal con un compañero leal, que le sirve como contrapunto durante la investigación.

La historia tiene lugar en Whistlefield, una finca rural famosa por su complejo doble laberinto: un laberinto vegetal con dos centros, propiedad de Roger Shandon, un aventurero que acumuló una gran fortuna durante su juventud en Sudáfrica y Sudamérica. Cuando comienza la historia, Neville Shandon, un famoso abogado y hermano gemelo de Roger, está pasando un fin de semana en Whistlefield, mientras se prepara para un caso importante que le espera la próxima semana. Otros miembros de la familia presentes durante la historia son Ernest, el hermano menor de los Shandon que vive gracias al apoyo material de sus hermanos mayores; Sylvia y Arthur Hawkhurst, los sobrinos de los Shandon; Vera Forrest y Howard Torrence, amigos de Sylvia; el señor Stennes, el eficiente secretario de Roger Shandon; el doctor Ardsley, un médico vecino experto en toxicología; y alguien llamado Costock, que rondaba por los alrededores. El descubrimiento de los cadáveres de los dos hermanos por parte de los dos invitados Vera Forrest y Howard Torrence, desencadenará la investigación.

El descubrimiento de los dos cadáveres está excelentemente escrito, recreando la atmósfera de pánico y claustrofobia que se puede experimentar si uno queda atrapado en un laberinto. Los diálogos son ingeniosos y hay, en abundancia, toques de humor, pistas falsas y diferentes motivos para haber cometido los dos crímenes. Quizás hoy en día la respuesta a quién lo hizo (whodunnit) nos parezca demasiado evidente, pero en cualquier caso, la resolución del caso me pareció bastante interesante, original e incluso brillante en vista de la época en que fue escrita. Creo que no debemos juzgar esta historia bajo la perspectiva de hoy para apreciar plenamente su importancia cuando se publicó por primera vez, y puede ayudarnos a darnos cuenta de cómo han cambiado los tiempos.

Dicho esto, Asesinato en el laberinto es el segundo libro de J. J. Connington que he leído. Puede encontrar mis notas sobre The Castleford Conundrum, 1932 (Sir Clinton Driffield Mystery # 8) aquí. Si mi información es correcta, escribió diecisiete misterios protagonizados por Sir Clinton Driffield en total. Espero con interés leer los siguientes libros de esta serie: Mystery at Lynden Sands, 1928 (Sir Clinton Driffield Mystery # 3); The Case with Nine Solutions , 1928 (Sir Clinton Driffield Mystery # 4); The Sweepstake Murders, 1931 (Sir Clinton Driffield Mystery # 7); In Whose Dim Shadow, 1935 (Sir Clinton Driffield Mystery # 10, publicado en los Estados Unidos como The Tau Cross Mystery); No Past is Dead, 1942 (Sir Clinton Driffield Mystery # 15); y Jack-in-the-Box, 1944 (Sir Clinton Driffield Mystery # 16). Manténganse al tanto.

Mi valoración: A (Me encantó)

Sobre el autor: J. J. Connington es el seudónimo de Alfred Walter Stewart, nacido en 1880 en Glasgow, Reino Unido y fallecido en 1947. Después de asistir a Glasgow High School , ingresó en la Universidad de Glasgow , donde se graduó en 1902, y se especializó en química. Su destacada actuación le valió la beca Mackay-Smith. ó su vida, como investigador y docente, al estudio de la Química en distintas universidades. En 1909, Stewart fue nombrado profesor de Química Orgánica en la Queen’s University de Belfast y en 1914 fue nombrado profesor de Química Física y Radiactividad en la Universidad de Glasgow. Durante la Primera Guerra Mundial , trabajó para el Almirantazgo. En 1918 llamó la atención sobre el resultado de un cambio de partículas beta en un elemento radiactivo y sugirió el término isobar como complementario al isótopo. Se retiró de su trabajo académico en 1944 después de problemas cardíacos recurrentes. Actualmente, Stewart es recordado principalmente por su primera novela, Nordenholt’s Million (1923), una novela de catástrofes ecológica temprana en la que las bacterias desnitrificantes, contrarias al crecimiento de las plantas, se vuelven locas y destruyen la agricultura mundial. El epónimo Norócrata construye un refugio para los pocos elegidos en Escocia, fortificando el valle de Clyde . La novela es similar en espíritu a historias de desastres como Philip Wylie y When Worlds Collide de Edwin Balmer (1933) y anticipa el tema de The Death of Grass (1956) de John Christopher . Como autor de novelas policíacas creó varios detectives de ficción, entre ellos el superintendente Ross y el jefe de policía Sir Clinton Driffield. Sus novelas fueron admiradas por algunos de sus más ilustres contemporáneos, como Dorothy L. Sayers y John Dickson Carr.

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