My Book Notes: The Teahouse Detective: The Old Man in the Corner (1908) by Baroness Orczy

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Pushkin Press, 2018. Format: Kindle Edition. File Size: 4680 KB. Print Length: 224 pages. ASIN: B07JVLGPFD. ISBN: 978-1-78227-524-4. A collection of twelve stories featuring an unnamed armchair detective who appears in a series of short stories written by Baroness Orczy. The character first appeared in The Royal Magazine in 1901 in a series of six “Mysteries of London”. The title, The Old Man in the Corner (U.S. edition: The Man in the Corner) was given to one of the collections of the earliest stories. Although it contains the earliest written stories in the series, they were not collected in book form until 1908 by Hodder & Stoughton , some four years after the chronologically later stories in The Case of Miss Elliott (1905). The last book in the series is the much later Unravelled Knots (1925).

getimage-97-600x921Product Description: Mysteries! There is no such thing as a mystery in connection with any crime, provided intelligence is brought to bear upon its investigation.

So says a rather down-at-heel elderly gentleman to young Polly Burton of the Evening Observer, in the corner of the ABC teashop on Norfolk Street one afternoon. Once she has forgiven him for distracting her from her newspaper and luncheon, Miss Burton discovers that her interlocutor is as brilliantly gifted as he is eccentric – able to solve mysteries that have made headlines and baffled the finest minds of the police without once leaving his seat in the teahouse. As the weeks go by, she listens to him unravelling the trickiest of puzzles and solving the most notorious of crimes, but still one final mystery remains: the mystery of the old man in the corner himself.

The Old Man in the Corner is a classic collection of mysteries featuring the Teahouse Detective – a contemporary of Sherlock Holmes, with a brilliant mind and waspish temperament to match that of Conan Doyle’s creation.

The stories included in this volume are: “The Fenchurch Street Mystery”; “The Robbery in Phillimore Terrace”; “The York Mystery”; “The Mysterious Death on the Underground Railway”; “The Liverpool Mystery”; “The Edinburgh Mystery”; “The Theft at the English Provident Bank”; “The Dublin Mystery”; “An Unparalleled Outrage” (The Brighton Mystery); “The Regent’s Park Murder”; “The De Genneville Peerage” (The Birmingham Mystery); and “The Mysterious Death in Percy Street”.

My Take: The Old Man in the Corner is an unnamed armchair detective who appears in a series of short stories written by Baroness Orczy. This volume contains twelve of the stories featuring the mysterious man who sits in the corner of the ABC tea shop fiddling with a piece of string whilst working out the solutions to crimes that have baffled the police. Each case is unfolded during the course of a conversation between the man in the corner and a lady journalist, an ingenious method that avoids the necessity of a clumsy tacked-on explanation of the crime. Apparently Baroness Orczy’s husband advised her to create a detective who was as unlike Sherlock Holmes as it was possible for a detective to be. She certainly succeeded. This rather shabby, very eccentric detective is like no other. And he has no interest in helping the police or the courts to bring criminals to justice and in fact never lifts a finger to do so – for him it is purely an intellectual challenge. Which of course means that both the reader and the lady journalist in the tea shop have to accept on faith the old man’s solution to these criminal puzzles. (Source: Wikipedia)

Julian Symons’ review in Bloody Murder is indeed worth quoting in full:

Originality . . . must be granted to the Old Man in the Corner invented by Baroness Orczy (1865 – 1947). He preceded her better known Scarlet Pimpernel, and appeared in three collections, The Case of Miss Elliott (1905), The Old Man in the Corner (1909) and Unravelled Knots (1925). The Old Man sits in a corner of an ABC teashop consuming glasses of milk and pieces of cheese-cake, endlessly tying and untying knots in a piece of string, and giving his solution of cases that have baffled the police to a girl reported named Polly Burton, who seems never to have read the newspapers, since the Old Man has to describe the background of every case to her in detail. ‘There is no such thing as a mystery in connection with any crime, provided intelligence is brought to bear upon its investigation.’ he says in characteristic Superman style, and he is never seen to move from his seat, although he mentions attending court hearings in several cases. The misanthropic Old Man is concerned solely with demonstrating his own cleverness . He does not care at all about justice, and it is a peculiarity of the stories that in many of them the criminal goes free. ‘Hang such a man! Fie!’ he cries about one murderer, and of another he reflects only that ‘There goes a frightful scoundrel unhung’.
. . .
The writing is quite lively, and some of the stories contain ideas put to better use by other writers, . . .

In few words, Baroness Orczy created the prototype of the armchair sleuth that will be used as an example of other characters as Rex Stout’s Nero Wolfe, Jorge Luis Borges’ Isidro Parodi and even Agatha Christie’s Hercule Poirot. She was also the first mystery writer to structure her stories around a puzzle and its solution, without putting all the emphasis in a terrifying atmosphere, in methods of fantastic murders and in other very dramatic touches. Which makes her a true forerunner of what it will later be known as The Golden Age of Detective Fiction.

The stories collected in this volume are not (with one exception) the original version published in The Royal Magazine in 1901. They come instead from the book published in 1909 The Old Man in the Corner. For this compilation of the stories, baroness Orczy slightly rewrote twelve of her first thirteen stories in order to adapt them to a semi-novelistic form. In the process, she gave a name (“Polly Burton”) to the Old Man’s confidant (a “Lady Journalist” not identified in the magazine versions of the stories) and incorporated several references to Polly’s personal life that served as a common thread between stories. These alterations also involved the conversion of the stories from first person narration (by the “Journalist”) to third person narration. Finally, several of the stories were divided into two (or more) chapters to hide their story origins.

In conclusion it only remains to me to paraphrase John Grant when he wrote that ‘I found this tremendous fun’. And despite the fact that I only rate it as B, I recommend its reading to all enthusiast of the genre. 

My Rating: B (I liked it)

The Old Man in the Corner has been reviewed, among others at Goodreads (by John Grant), AQ’s Reviews, The Book Decoder,

About the Author: Baroness Orczy (1865-1947) Emma (“Emmuska”) Magdolna Rozália Mária Jozefa Borbála Orczy de Orczi, was a Hungarian-born British author, best known for her Scarlet Pimpernel novels. Baroness Orczy was born in Tarnaörs, Hungary, as the only daughter of Baron Felix Orczy, a noted composer and conductor, and his wife Emma. Her father was a friend of such composers as Wagner, Liszt, and Gounod. Orczy moved with her parents from Budapest to Brussels and then to London, learning to speak English at the age of fifteen. She was educated in convent schools in Brussels and Paris. In London she studied at the West London School of Art. Orczy married in 1894 Montague Barstow, whom she had met while studying at the Heatherby School of Art. Together they started to produce book and magazine illustrations and published an edition of Hungarian folktales. Her Teahouse Detective, who features in The Old Man in the Corner, was one of the first fictional sleuths created in response to the Sherlock Holmes stories’ huge success. Initially serialised in magazines, the stories in this collection were first published in book form in 1908 and have since been adapted for radio, television and film. Two other collections of Teahouse Detective mysteries: The Case of Miss Elliott (1905) and Unravelled Knots (1925), are available from Pushkin Vertigo.

Detective Bibliography: The Case of Miss Elliott (1905); The Old Man in the Corner (1909) aka The Man in the Corner; Lady Molly of Scotland Yard (1910); The Man in Grey (1918); Castles in the Air (1921); Unravelled Knots (1925); The Miser of Maida Vale (1925); and Skin O’ My Tooth (1928).


(Source: Facsimile Dust Jacket, Dodd, Mead & Company (USA), 1909)

Pushkin Press publicity page 

The Old Man in the Corner Full Audiobook by Baroness Orczy

Baroness Orczy at gadetection

Baroness Orczy by Mike Grost

El viejo en el rincón de la Baronesa Orczy

Descripción del producto: Misterios! No existe un misterio en relación con ningún delito, siempre que se aplique la inteligencia en su investigación.

Eso le dice un caballero anciano algo desastrado a la joven Polly Burton del Evening Observer, en un rincón del salón de té ABC en la calle Norfolk una tarde. Una vez que lo ha perdonado por distraerla de su periódico y almuerzo, la señorita Burton descubre que su interlocutor es tan brillante como excéntrico, capaz de resolver misterios que han aparecido en los titulares y que han desconcertado a las mejores mentes de la policía sin tener que abandonar su asiento en el salón de té. A medida que pasan las semanas, ella lo escucha desentrañando los acertijos más complicados y resolviendo los crímenes más notorios, pero aún queda un misterio final: el misterio del viejo en el rincón.

El viejo en el rincón es una colección clásica de misterios protagonizada por el detective del salón de té, un contemporáneo de Sherlock Holmes, con una mente brillante y un temperamento mordaz que iguala a la creación de Conan Doyle.

Las historias incluidas en este volumen son: “El misterio de Fenchurch Street”; “El robo en Phillimore Terrace”; “El misterio de York”; “La misteriosa muerte en el ferrocarril suburbano”; “El misterio de Liverpool”; “El misterio de Edimburgo”; “El robo al banco de previsión inglés”; “El misterio de Dublín”; “Un escándalo incomparable” (El misterio de Brighton); “El crimen de Regent’s Park”; “La nobleza de De Genneville” (El misterio de Birmingham); y “La misteriosa muerte en Percy Street”.

Mi opinión: El viejo en el rincón es un detective de salón anónimo que aparece en una serie de cuentos escritos por la baronesa Orczy. Este volumen contiene doce de las historias que muestran al hombre misterioso que se sienta en el rincón del salón de té ABC jugueteando con un trozo de cuerda mientras encuentra las soluciones a crímenes que han desconcertado a la policía. Cada caso se desarrolla durante el curso de una conversación entre el viejo en el rincón y una periodista, un método ingenioso evita la necesidad de dar una explicación burda y sujeta con alfileres del crimen. Aparentemente, el esposo de la baronesa Orczy le aconsejó que creara un detective que fuera tan diferente a Sherlock Holmes como fuera posible. Ella ciertamente tuvo éxito. Este detective bastante desaliñado y muy excéntrico es diferente a cualquier otro. Y no tiene ningún interés en ayudar a la policía o a los tribunales por llevar a los criminales ante la justicia y, de hecho, nunca levanta un dedo para hacerlo, para él es un desafío puramente intelectual. Lo que, por supuesto, significa que tanto el lector como la periodista del salón de té tienen que aceptar de buena fe la solución del viejo a estos enigmas criminales. (Fuente: Wikipedia)

Vale la pena citar por completo la reseña de Julian Symons en Bloody Murder:

Se le debe otorgar originalidad . . al viejo en el rincón creado por la baronesa Orczy (1865-1947). Precedió a su conocido Pimpinela Escarlata, y apareció en tres colecciones, The Case of Miss Elliott (1905), The Old Man in the Corner (1909) y Unravelled Knots (1925). El viejo se sienta en un ri´ncón del salón de té ABC consumiendo vasos de leche y trozos de tarta de queso, atando y desatando sin parar nudos en un trozo de cuerda, y ofreciendo su solución a casos que han desconcertado a la policía a una joven reportera llamada Polly Burton, que parece no haber leído nunca los periódicos, ya que el viejo tiene que describirle los antecedentes de cada caso en detalle. “No existe un misterio en relación con ningún delito, siempre que se aplique la inteligencia en su investigación”, dice en el estilo característico de Superman, y nunca se ve que se mueva de su asiento, aunque menciona que asistió a audiencias judiciales. En varios casos el viejo misántropo se preocupa únicamente por demostrar su propia inteligencia. No le importa en absoluto la justicia, y es una peculiaridad de las historias que en muchas de ellas el criminal queda libre. ‘¡Colgar a un hombre así! ¡al diablo con él!”, se lamenta por un asesino, y por otro solo refleja que” Ahí va un aterrador sinvergüenza no reconocido”.
  . . .
La escritura es bastante animada, y algunas de las historias contienen ideas que otros escritores utilizan mejor,. . .

En pocas palabras, la baronesa Orczy creó el prototipo del detective de salón que se utilizará como ejemplo de otros personajes como Nero Wolfe de Rex Stout, Isidro Parodi de Jorge Luis Borges e incluso Hercule Poirot de Agatha Christie. También fue la primera escritora de misterio en estructurar sus historias en torno a un rompecabezas y su solución, sin poner todo el énfasis en una atmósfera aterradora, en métodos de asesinatos fantásticos y en otros toques muy dramáticos. Lo que la convierte en una verdadera precursora de lo que más tarde se conocerá como La edad de oro de la ficción detectivesca.

Las historias recopiladas en este volumen no son (salvo una excepción) la versión original publicada en The Royal Magazine en 1901. En su lugar, provienen del libro publicado en 1909 The Old Man in the Corner. Para esta compilación de las historias, la baronesa Orczy volvió a reescribri ligeramente doce de sus trece primeras historias para adaptarlas a una forma casi novelística. En el proceso, le dio un nombre (“Polly Burton”) a la  confidente del viejo (una “joven periodista” no identificada en las versiones de la revista de los relatos) e incorporó varias referencias a la vida personal de Polly que sirvieron como hilo conductor entre cuentos. Estas alteraciones también implicaron la conversión de las historias de la narración en primera persona (por la “periodista”) a la narración en tercera persona. Finalmente, varias de las historias se dividieron en dos (o más) capítulos para ocultar su orígen.

En conclusión, solo me queda parafrasear a John Grant cuando escribió que “la encontré una tremenda diversión”. Y a pesar de que solo la valoro como B, recomiendo su lectura a todos los aficionados al género.

Mi valoración: B (Me gustó)

Sobre el autor: La baronesa Emma (afectivamente llamada “Emmuska”) Magdolna Rozalia Maria Jozefa Borbala Orczy (1865 – 1947) fue una novelista, dramaturga y artista británica de origen húngaro, más conocida por sus novelas sobre La Pimpinela Escarlata. La baronesa Orczy nació en Tarnaörs, Hungría, hija única del barón Félix Orczy, un destacado compositor y director de orquesta, y su esposa Emma. Su padre era amigo de compositores como Wagner, Liszt y Gounod. Orczy se mudó con sus padres de Budapest a Bruselas y luego a Londres, aprendiendo a hablar inglés a la edad de quince años. Fue educada en escuelas conventuales en Bruselas y París. En Londres estudió en la West London School of Art. Orczy se casó en 1894 con Montague Barstow, a quien había conocido mientras estudiaba en la Escuela de Arte Heatherby. Juntos comenzaron a producir ilustraciones de libros y revistas y publicaron una edición de cuentos populares húngaros. Su detective del salón de té, que aparece en El viejo en el rincón , fue uno de los primeros detectives ficticios creados en respuesta al gran éxito de las historias de Sherlock Holmes. Inicialmente serializadas en revistas, las historias de esta colección se publicaron por primera vez en forma de libro en 1908 y desde entonces se han adaptado a la radio, a la televisión y al cine. Pushkin Vértigo ha publicado otras dos colecciones de misterios del detective del salón de té: The Case of Miss Elliott  (1905) y Unravelled Knots (1925).

Colecciones de relatos policiacos: The Case of Miss Elliott (1905); The Old Man in the Corner [El viejo en el rincón] (1909) aka The Man in the Corner; Lady Molly of Scotland Yard (1910); The Man in Grey [El hombre gris](1918); Castles in the Air [Castillos en el aire] (1921); Unravelled Knots (1925); The Miser of Maida Vale (1925); y Skin O’ My Tooth (1928).

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