My Book Notes: The Notting Hill Mystery (1865) by Charles Warren Adams

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The British Library Publishing Division, 2015. Book Format: Kindle Edition. File Size: 2492 KB. Print Length: 142 pages. ASIN: B00XQICSH6. ISBN: 978-0-7123-5626-8. With an Introduction by Mike Ashley.

The Notting Hill Mystery compiled by Charles Felix was first published as am eight-part serial, with no author credit, in Once A Week Magazine from 29 November to 17 January 1862 with illustrations by George du Maurier (grandfather of author Daphne du Maurier). It was published in 1863 as a single volume by Bradbury & Evans, and then in 1865 by Saunders, Otley and co. When published in book form in 1865 bore the by-line Charles Felix. The novel was reprinted in 1945 by Pilot Press Ltd. of London in their anthology Novels of Mystery from the Victorian Age. In 1952, William Buckler identified Charles Warren Adams (1833–1903) as the author of The Notting Hill Mystery and in January 2011, Paul Collins – a writer, editor and academic – writing in The New York Times Book Review (see the article here), came to the same conclusion. Adams, a lawyer, was the sole proprietor of Saunders, Otley & Co., which published another book by “Charles Felix” called Velvet Lawn, and an edition of The Notting Hill Mystery in 1865. Collins bases his theory on a number of lines of evidence, including an explicit reference to Felix’s identity as Adams in a 14 May 1864 “Literary Gossip” column of The Manchester Times, which reads “It is understood that ‘Velvet Lawn’, by Charles Felix, the new novel announced by Messrs. Saunders, Otley & Co., is by Mr. Charles Warren Adams, now the sole representative of that firm.” The Notting Hill Mystery launched the British Library Crime Classics series in 2012, and is now reissued with a striking new cover design.

descargaThe Notting Hill Mystery has been widely described as the first detective novel, pre-dating as it does other novels such as Wilkie Collins’s The Moonstone (1868) and Emile Gaboriau’s first Monsieur Lecoq novel (1869) that have previously claimed that accolade. The story is told by insurance investigator Ralph Henderson, who is building a case against the sinister Baron R—, who is suspected of murdering his wife in order to obtain significant life insurance payments. Henderson descends into a maze of intrigue including a diabolical mesmerist, kidnapping by gypsies, slow-poisoners, a rich uncle’s will and three murders. Presented in the form of diary entries, family letters, chemical analysis reports, interviews with witnesses and a crime scene map, the novel displays innovative techniques that would not become common features of detective fiction until the 1920s. (Source: The British Library Publishing Division)

“The story is interesting in itself, and the level of the writing is far above current hackwork, although equally far below that of [Wilkie] Collins. But the essential point is that The Notting Hill Mystery is a true detective novel, and the first of its kind.” (Julian Symons’s Bloody Murder: From the Detective Story to the Crime Novel. Penguin Books, 1974. p. 54).

An interesting discussion on this topic is available at Mystery File.

My take: Even though I mentioned The Notting Hill Mystery on two previous occasions already, the truth is I had not had the chance to read it yet. The story is told by Mr R. Henderson, an insurance agent, in charge of examining the circumstances surrounded the death of certain lady. Her death would not have attracted many doubts had it not been by the fact that her husband, Baron R**, had subscribed an insurance policy on the life of the late Madame R** for £5,000, the maximum amount permitted by the company. Besides, the Baron had also subscribed four other identical policies with four other insurers, which was bringing the total figure to £25,000.

Together with other circumstances, Mr Henderson finds out enough evidence as to investigate another very singular case occurred several months earlier. In the autumn of 1856, a gentleman called Anderton was arrested on suspicion of having poisoned his wife, and he committed suicide while waiting for the results of the inquiry on the cause of her death. 

What follows is a lengthy investigation divided into eight sections comprising all sort of documents relating to the case, like letters, newspaper cuttings, extracts of notes, witness statements and memoranda. Regardless of whether it can be truly considered the first detective novel, the story stands out for its novelty, and the originality of its structure. However, I must admit that, in my view, I found the story too long and boring to attract my interest beyond its historical significance. 

The Notting Hill Mystery has been reviewed, among others, at Mystery File, My Reader’s Block, Past Offences, and Classic Mysteries.

My rating: D (I finished it, but it’s not my cup of tea)

Poisoned Pen Press publicity page 

The Thrilling Detective Web Site 

Les Éditions de Londres

First ever detective novel back in print after 150 years

About the Author: Charles Warren Adams was an English lawyer, publisher and anti-vivisectionist, now known from documentary evidence to have been the author of The Notting Hill Mystery. This is usually taken to be the first full-length detective novel in English. Born in 1833, he was the son of children’s author Charlotte Adams, and the younger half-brother of clergymen and authors William Adams and Henry Cadwallader Adams. As a lawyer, Adams was involved in the bailout of the publishing firm Saunders, Otley & Co., which published his crime novel Velvet Lawn (1864) and detective novel The Notting Hill Mystery (1865) under the pseudonym Charles Felix. He died in 1903.

El misterio de Notting Hill de Charles Warren Adams

El misterio de Notting Hill recopilado por Charles Felix se publicó por primera vez por entregas, sin mención del autor, en la revista Once A Week del 29 de noviembre al 17 de enero de 1862 con ilustraciones de George du Maurier (abuelo de la escritora Daphne du Maurier). Fue publicado en 1863 en un volumen por Bradbury & Evans, y en 1865 por Saunders, Otley and co. Cuando se publicó en forma de libro en 1865, llevaba la leyenda de Charles Felix. La novela se reimprimió en 1945 por Pilot Press Ltd. Londres en su antología Novels of Mystery from the Victorian Age. En 1952, William Buckler identificó a Charles Warren Adams (1833–1903) como el autor de El misterio de Notting Hill y en enero de 2011, Paul Collins, escritor, editor y académico, escribiendo en The New York Times Book Review (vea el artículo aquí), llegó a la misma conclusión. Adams, abogado, era el único propietario de Saunders, Otley & Co., que publicó otro libro de “Charles Felix” llamado Velvet Lawn, y una edición de El misterio de Notting Hill en 1865. Collins basa su teoría en varias evidencias, incluida una referencia explícita a la identidad de Felix como Adams en una columna del 14 de mayo de 1864 “Literary Gossip” de The Manchester Times, que dice “Se entiende que ‘Velvet Lawn’, de Charles Felix, la nueva novela anunciada por Messrs. Saunders, Otley & Co., es del Sr. Charles Warren Adams, actualmente único representante de esa firma “. El misterio de Notting Hill inauguró la serie Crime Classics de la British Library en el 2012, y ahora se reedita con un nuevo diseño de portada.

El misterio de Notting Hill ha estado generalmente considerada la primera novela de detectives, anterior a otras novelas como The Moonstone de Wilkie Collins (1868) y la primera novela de Monsieur Lecoq de Emile Gaboriau (1869) que habían reclamado dicho galardón con anterioridad. La historia está contada por el investigador de seguros Ralph Henderson, quien está armando un caso contra el siniestro Barón R., sospechoso de asesinar a su esposa para obtener considerables ingresos por sus seguros de vida. Henderson desciende a un laberinto de intrigas que incluye a un hipnotizador diabólico, un secuestro por gitanos, envenenadores lentos, el testamento de un tío rico y tres asesinatos. Presentada en forma de anotaciones en un diario, cartas familiares, informes de análisis químicos, interrogatorios a testigos y un mapa de la escena del crimen, la novela muestra técnicas innovadoras que no se convertirían en características habituales de las novelas de detectives hasta la década de 1920. (Fuente: The British Library Publishing Division)

“La historia es interesante por sí misma, y ​​el nivel de su escritura es muy superior a los rutinario trabajos actuales, aunque igualmente está muy por debajo del nivel de [Wilkie] Collins. Pero el punto fundamental es que El misterio de Notting Hill es una verdadera novela de detectives, y la primera en su clase.” (Bloody Murder: From the Detective Story to the Crime Novel, de Julian Symons. Penguin Books, 1974. p. 54).

Una interesante discusión sobre este asunto se encuentra disponible en Mystery File.

Mi opinión: Aunque ya mencioné El misterio de Notting Hill en dos ocasiones anteriores, la verdad es que aún no había tenido la oportunidad de leerlo. La historia está narrada por el Sr. R. Henderson, un agente de seguros, a cargo de examinar las circunstancias que rodearon la muerte de cierta dama. Su muerte no habría despertado muchas dudas si no hubiera sido por el hecho de que su esposo, el Barón R **, había suscrito una póliza de seguro sobre la vida de la fallecida Madame R ** por £5.000, el monto máximo permitido por la compañía . Además, el Barón también había suscrito otras cuatro pólizas idénticas con otras cuatro aseguradoras, lo que elevaba la cifra total a £25.000.

Junto con otras circunstancias, Henderson descubre pruebas suficientes para investigar otro caso muy singular ocurrido varios meses antes. En el otoño de 1856, un caballero llamado Anderton fue arrestado bajo sospecha de haber envenenado a su esposa, y se suicidó mientras esperaba los resultados de la investigación sobre la causa de su muerte.

Lo que sigue es una larga investigación dividida en ocho secciones que comprenden todo tipo de documentos relacionados con el caso, como cartas, recortes de periódicos, extractos de notas, declaraciones de testigos y memorandos. Independientemente de si realmente puede considerarse la primera novela de detectives, la historia destaca por su novedad y la originalidad de su estructura. Sin embargo, debo admitir que, en mi opinión, la historia me pareció demasiado larga y aburrida para atraer mi interés más allá de su importancia histórica.

Mi valoración: D (Lo terminé, pero no es santo de mi devoción)

Sobre el autor: Charles Warren Adams, quien también firmó bajo el seudónimo de Charles Felix, nacido en 1833 y fallecido en 1903, fue un abogado, editor, escritor y antiviviseccionista inglés, conocido por ser el autor de la obra El misterio de Notting Hill, considerada la primera novela (larga) de detectives en lengua inglasa. Nacido en 1833, era hijo de la escritora de cuentos infantiles Charlotte Adams, y hermanastro menor de los clérigos y autores William Adams y Henry Cadwallader Adams. Como abogado, Adams intervino en el rescate de la editorial Saunders, Otley & Co., que publicó su novela Velvet Lawn (1864) y la novela de detectives El misterio de Notting Hill (1865) bajo el seudónimo de Charles Felix. Murió en 1903.