My Book Notes: The Body in the Library, 1942 (Miss Marple #2) by Agatha Christie


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HarperCollins, Masterpiece Ed., 2010. Format: Kindle Edition. File Size: 638 KB. Print Length: 226 pages. ASIN: B0046H95MC. eISBN: 9780007422173. First published in the US by Dodd, Mead and Company in February 1942 and in UK by the Collins Crime Club in May of the same year. The novel features her fictional amateur detective, Miss Marple. The novel was first serialised in the US in The Saturday Evening Post in seven parts from 10 May (Volume 213, Number 45) to 21 June 1941 (Volume 213, Number 51) with illustrations by Hy Rubin.

51n5wQ5vopLSynopsis: It’s seven in the morning. The Bantrys wake to find the body of a young woman in their library. She is wearing evening dress and heavy make-up, which is now smeared across her cheeks. But who is she? How did she get there? And what is the connection with another dead girl, whose charred remains are later discovered in an abandoned quarry? The respectable Bantrys invite Miss Marple to solve the mystery… before tongues start to wag.

More about this story: One of Miss Marple’s finest cases, here we see her at the height of her female intuition, an inconspicuous elderly lady who can investigate undetected. Several other detectives get involved in the case – almost as many as there are suspects. Of course, it is Miss Marple who will unveil the ultimate clue.The novel was first released in February 1942 in the US and later that year in the UK. There is a rare example of Agatha Christie name checking herself, via the voice of Peter Carmody, who claims to love detective fiction and has signed copies by Christie and Dorothy L. Sayers among others. The novel’s title was an in-joke between Agatha Christie and her character Ariadne Oliver, who reveals in Christie’s earlier work Cards on the Table, that she herself had written a crime novel titled The Body in the Library.

It was adapted for TV in 1984, starring Joan Hickson as Marple, her first appearance in what would become an acclaimed role for her. It was broadcast in three parts over the Christmas period of that year. 2004 saw a more radical adaptation, with Geraldine McEwan as Miss Marple. It featured several well-known British actors, including Ian Richardson and Joanna Lumely. BBC Radio 4 dramatised the story in 2005, with June Whitfield reassuming her role as the radio Marple.

Foreword by Agatha Christie: There are certain clichés belonging to certain types of fiction. The “bold bad baronet” for melodrama, the “body in the library” for the detective story. For several years I treasured up the possibility of a suitable “Variation on a well-known Theme.” I laid down for myself certain conditions. The library in question must be a highly orthodox and conventional library. The body, on the other hand, must be a wildly improbable and highly sensational body. Such were the terms of the problem, but for some years they remained as such, represented only by a few lines of writing in an exercise book. Then, staying one summer for a few days at a fashionable hotel by the seaside I observed a family at one of the tables in the dining room; an elderly man, a cripple, in a wheeled chair, and with him was a family party of a younger generation. Fortunately they left the next day, so that my imagination could get to work unhampered by any kind of knowledge. When people ask “Do you put real people in your books?” the answer is that, for me, it is quite impossible to write about anyone I know, or have ever spoken to, or indeed have even heard about! For some reason, it kills them for me stone dead. But I can take a “lay figure” and endow it with qualities and imaginings of my own.

So an elderly crippled man became the pivot of the story. Colonel and Mrs Bantry, those old cronies of my Miss Marple, had just the right kind of library. In the manner of a cookery recipe add the following ingredients: a tennis pro. a young dancer, an artist, a girl guide, a dance hostess, etc., and serve up à la Miss  Marple!

My Take: As suggested by the title, in Gossington Hall, the house of Colonel and Mrs Bantry, one morning their maid discovers a body in the library. It belongs to a young and beautiful blonde woman in evening dress and with heavy make-up. Nobody in the household seems to know who she is. The Colonel calls the police while his wife calls her old friend Miss Marple. Colonel Melchett, the Chief Constable of the county, and Inspector Slack take charge of the investigation. To identify the woman they head towards a nearby cottage rented by a young man who seems to work in the film industry. But a platinum blonde young woman, completely alive, welcomes them at the door. The autopsy reveals the victim was drugged before being strangled and was not sexually assaulted. However, Miss Marple observes some things don’t fit neatly in. The list of persons recently missing leads the police to the Majestic Hotel in Danemouth, where one of the guests, an elderly man wheelchair-bound, has reported the disappearance a woman who works as a dancer at the hotel. In this way, the body is identified by a close relative to the victim, a woman who also works at the hotel. Meanwhile, Mrs Bantry and Miss Marple move to the Majestic to follow the investigation more closely.

The Body in the Library is the second full-length novel featuring Miss Marple. It follows The Murder at the Vicarage (1930) in Miss Marple’s canon, a book published some twelve years before. I don’t know why it took Christie that long to take up again this character, though probably John Curran may have some explanation on this matter in any of his books that I look forward to reading soon. Returning to the theme of the novel before us I would like to stress that Christie though it as a kind of farce in which she challenges herself to use some of the most prevalent clichés in detective fiction, and she comes out successfully of this trance. Besides, the reader will have the opportunity to become familiar with Miss Marple’s method of investigation. To the casual observer it may seem based only on her feminine intuition, when in reality it is founded on her own experience, on examples from the daily life of her own village. In short The Body in the Library is a brilliant novel, very well written, carefully crafted, and second only to Christie’s masterpiece featuring Miss Marple, A Murder is Announced. A superb summer reading that brings me back to my childhood when I started reading Christie’s novels during the long summertime siestas, when we couldn’t leave the house due to excess heat.  

My rating: A+ (Don’t delay, get your hands on a copy of this book)

The Body in the Library has been reviewed, among others, at Golden Age of Detection Wiki, Bitter Tea and Mystery, Cross-Examining Crime, The Grandest Game in the World, Countdown John’s Christie Journal, Books Please, In Search of the Classic Mystery Novel, Mysteries in Paradise, ahsweetmysteryblog, Classic Mysteries, ‘Do You Write Under Your Own Name?’ 

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(Source: Facsimile Dust Jackets LLC. Dodd, Mead & Company (USA), 1942)

About the Author: Agatha Christie is the world’s best-known mystery writer. Her books have sold over a billion copies in the English language and another billion in 44 foreign languages. She is the most widely published author of all time in any language, outsold only by the Bible and Shakespeare. Her writing career spanned more than half a century, during which she wrote 80 novels and short story collections, as well as 14 plays, one of which, The Mousetrap, is the longest-running play in history. Two of the characters she created, the brilliant little Belgian Hercule Poirot and the irrepressible and relentless Miss Marple, went on to become world-famous detectives. Both have been widely dramatized in feature films and made-for-TV movies. Agatha Christie also wrote romantic novels under the pseudonym Mary Westmacott. As well, she wrote four non-fiction books including an autobiography and an entertaining account of the many expeditions she shared with her archaeologist husband, Sir Max Mallowan. Agatha Christie died in 1976. (Source: Fantastic Fiction)

The Murder at the Vicarage [1930] ,The Body in the Library [1942], The Moving Finger [1943], A Murder is Announced [1950], They Do it with Mirrors apa Murder With Mirrors [1952], A Pocket Full of Rye [1953], 4.50 from Paddington apa What Mrs. McGillicuddy Saw! [1957], The Mirror Crack’d from Side to Side [1962], A Caribbean Mystery [1964], At Bertram’s Hotel [1965], Nemesis [1971], Sleeping Murder [1976], and Miss Marple: The Complete Short Stories [1985].

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Un cadaver en la biblioteca, de Agaatha Christie

portada_un-cadaver-en-la-biblioteca_agatha-christie_201505291005Sinopsis: Son las siete de la mañana. Los Bantry se despiertan con una desagradable sorpresa: el cuerpo inerte de una joven mujer desconocida en su biblioteca. Lleva un vestido de noche y bastante maquillaje, que ahora embadurna sus mejillas. Pero, ¿quién es ella? ¿Cómo llegó allí? ¿Y cuál es la conexión con otra chica muerta, cuyos restos carbonizados se descubrieron más tarde en una cantera abandonada? Los respetables Bantry invitan a Miss, Marple, amiga de la señora Bantry, a resolver el misterio con su increíble intuición antes de que las malas lenguas empiecen a trabajar. (Fuente: Planeta de Libros)

Más sobre esta historia: Uno de los mejores casos de la señorita Marple, aquí la encontramos en el apogeo de su intuición femenina, una discreta anciana que puede investigar sin ser detectada. Otros varios detectives se ven involucrados en el caso, casi tantos como sospechosos. Por supuesto, será la señorita Marple quien desvelará la pista definitiva. La novela fue publicada por primera vez en febrero de 1942 en los Estados Unidos y más tarde ese año en el Reino Unido. Contiene una rara muestra de Agatha Christie autonomándose a si misma, a través de Peter Carmody, quien afirma que le encanta la novela policiaca y que tiene copias firmadas por Agatha Christie y Dorothy L. Sayers, entre otras. El titulo de la novela resulta ser una broma privada entre Agatha Christie y su personaje Ariadne Oliver, quien desvela en una novela anterior de Christie, Cartas sobre la mesa, que ella misma habia escrito una novela policiaca tituladas Un cadaver en la biblioteca.

Fue adaptada para la televisión en 1984, protagonizada por Joan Hickson como Marple, su primera aparición en lo que se convertiría para ella en un papel de éxito. Fue retransmitida en tres partes durante las Navidades de ese año. El 2004 vio una adaptación más innovadora, con Geraldine McEwan como Miss Marple. Contaba con la presencia de varios conocidos actores británicos, incluidos Ian Richardson y Joanna Lumely. BBC Radio 4 teatralizó la historia en el 2005, con June Whitfield retomando su papel como la Marple radiofónica.111687867

Prólogo de Agatha Christie: Hay ciertos clichés que pertenecen a cierto tipo de novelas: El “barón calvo y malo” en los melodramas, el “cadaver en la biblioteca” en las historias de detectives. Durante varios años atesoré la posibilidad de una adecuada “Variación sobre un tema conocido”. Me impuse ciertas condiciones. La biblioteca en cuestión debia ser una biblioteca sumamente ortodoxa y convencional. El cadaver, en cambio, debía ser extremadamente inverosímil y sumamente fantástico. Tales fueron las condiciones del asunto, pero durante algunos años permanecieron así, representados solo por unas pocas líneas escritas en un cuaderno de ejercicios. Más adelante, mientras pasaba un verano en un hotel de moda junto al mar, observé a una familia en una de las mesas del comedor; un anciano, un inválido, en una silla de ruedas, y con él un grupo familiar de una generación más joven. Afortunadamente se fueron al día siguiente, de manera que mi imaginación pudo ponerse a trabajar sin trabas por ningún tipo de conocimiento previo. Cuando la gente me pregunta “¿Si saco a personas reales en mis libros?” la respuesta es que me resulta imposible escribir sobre alguien que conozca, con quien haya hablado, o de quien incluso haya oído hablar. Por alguna razón, eso los elimina para mi de forma fulminante. Pero puedo utilizar un personaje “cualquiera” y dotarle de características y elucubraciones mias.

De esta manera, un anciano inválido se convirtió en el eje de la historia. El coronel y la señora Bantry, esos viejos amigos de la señorita Marple, tenían la biblioteca adecuada. Y, a la manera de una receta de cocina, agregué los siguientes ingredientes: un profesor de tenis, una joven bailarina, una artista, una chica exploradora, una anfitriona de baile, etc., y sirvase ¡al estilo de la señorita Marple! (Mi traducción libre).

My opinión: Como sugiere el título, en Gossington Hall, la casa del coronel y la señora Bantry, una mañana su criada descubre un cadaver en la biblioteca. Pertenece a una joven y bella mujer rubia en traje de noche y con mucho maquillaje. Nadie en la casa parece saber quién es. El coronel llama a la policía mientras su esposa llama a su vieja amiga, la señorita Marple. El coronel Melchett, el jefe de policía del condado y el inspector Slack se hacen cargo de la investigación. Para identificar a la mujer, se dirigen a una cabaña cercana alquilada por un joven que parece trabajar en la industria del cine. Pero una joven rubia platino, completamente viva, los recibe en la puerta. La autopsia revela que la víctima fue drogada antes de ser estrangulada y que no fue agredida sexualmente. Sin embargo, la señorita Marple observa que algunas cosas no encajan perfectamente. La lista de personas desaparecidas recientemente lleva a la policía al Hotel Majestic en Danemouth, donde uno de los invitados, un anciano en silla de ruedas, informó de la desaparición de una mujer que trabaja como bailarina en el hotel. De esta manera, el cuerpo es identificado por un pariente cercano a la víctima, una mujer que también trabaja en el hotel. Mientras tanto, la Sra. Bantry y la señorita Marple se mudan al Majestic para seguir la investigación más de cerca.

Un cadaver en la biblioteca es la segunda novela protaginizada por la señorita Marple. Sigue a Muerte en la vicaría (1930) en el canon de Miss Marple, un libro publicado unos doce años antes. No sé por qué Christie tardó tanto en retomar este personaje, aunque probablemente John Curran pueda tener alguna explicación sobre este asunto en cualquiera de sus libros que espero leer pronto. Volviendo al tema de la novela que tenemos ante nosotros, me gustaría destacar que Christie lo consideró como una especie de farsa en la que se reta a sí misma a usar algunos de los tópicos más frecuentes en las novelas de detectives, y sale con éxito de este trance. Además, el lector tendrá la oportunidad de familiarizarse con el método de investigación de la señorita Marple. Para el observador casual, puede parecer basado solo en su intuición femenina, cuando en realidad se basa en su propia experiencia, en ejemplos de la vida cotidiana de su propio pueblo. En resumen, Un cadaver en la biblioteca es una novela brillante, muy bien escrita, cuidadosamente elaborada, y solo superada por la obra maestra de Christie protagonizada por la señorita Marple, Se anuncia un asesinato. Una excelente lectura de verano que me retrotrae a mi infancia cuando comencé a leer las novelas de Christie durante las largas siestas de verano, cuando no podíamos salir de la casa debido al exceso de calor.

Mi valoración: A+ (No se demore, consiga un ejemplar de este libro)

Sobre el autor: Nacida en Torquay en 1890, Agatha Christie recibió la típica educación victoriana impartida por institutrices en el hogar paterno. Tras la muerte de su padre, se trasladó a París, donde estudió piano y canto. Contrajo matrimonio en 1914 y tuvo una hija, pero su matrimonio terminó en divorcio en 1928. Dos años después, durante un viaje por Oriente Medio conoció al arqueólogo Max Mallowan, con quien se casó ese mismo año; a partir de entonces pasó varios meses al año en Siria e Irak, escenario de Ven y dime cómo vives (Andanzas 50, ahora también en la colección Fábula) y de alguna de sus novelas policiacas, como Asesinato en Mesopotamia o Intriga en Bagdad. Además del gran éxito de que disfrutaron sus célebres novelas, a partir de 1953 ganó celebridad con las adaptaciones teatrales de sus novelas en el West End londinense. En 1971 le fue concedida la distinción de Dame of the British Empire. Murió en 1976. (Fuente: Planeta de Libros)

Muerte en la vicaría (The Murder at the Vicarage, 1930); Un cadáver en la biblioteca (The Body in the Library, 1942); El caso de los anónimos (The Moving Finger, 1943); Se anuncia un asesinato (A Murder is Announced, 1950); El truco de los espejos (They Do It with Mirrors, or Murder With Mirrors, 1952); Un puñado de centeno (A Pocket Full of Rye, 1953); El tren de las 4:50 (4.50 from Paddington, or What Mrs. McGillicuddy Saw!, 1957); The Mirror Crack’d from Side to Side, 1962; Misterio en el caribe (A Caribbean Mystery, 1964); At Bertram’s Hotel, 1965; Nemesis, 1971; Sleeping Murder, 1976; y Miss Marple: The Complete Short Stories, 1985.

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Lea un fragmento (traducción de Guillermo López Hipkiss)

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