My Book Notes: Ronda del Guinardó, 1984 by Juan Marsé

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Editorial Seix Barral, 1984. Format: Paperback. 141 pages. ISBN-10: 84 322 0501 X ISBN-13: 9788432205019.

1801d1dd58bde2d593142695367444341587343_v5Contraportada: Ronda del Guinardó es una parábola. El 8 de mayo de 1945 salta a las primeras páginas de los periódicos españoles la noticia de la capitulación de Alemania, que enciende un breve resplandor de esperanza entre los vencidos de la reciente guerra civil. A lo largo de esta jornada, en perfecta unidad de acción, de tiempo y casi de lugar –las calles de una Barcelona desposeída y polvorienta– asistimos al itinerario de dos personajes: una muchacha en la que encarna el poso de vitalidad espontánea y agreste que perdura en la realidad cotidiana de los barrios, y un inspector de policía a punto de jubilarse, representación del poder materialmente victorioso, pero en precariedad física y moral, que debe llevarla a identificar el cadáver de su posible violador. La identificación es el punto de partida y el punto de llegada del trayecto, y dará finalmente a éste un vuelco o quiebro que revelará repliegues no visibles de la situación; pero el núcleo esencial del libro es el trayecto mismo, de una prolija futilidad a un tiempo mágica, sórdida e inquietante, hecha con la ácida materia de la fantasía inerme, la esperanza acorralada, la inocencia agresiva, el poder inane: todo cuanto, en aquellos años inciertos configuró un presente turbador. Dos figuras espléndidamente perfiladas, en un itinerario que pasa revista a una ciudad, un país y una época en breves horas, constituyen el eje de una fábula inolvidable, agria y poética, en la que sobresalen como pocas veces las dotes constructivas de Marsé y su maestría de narrador.

Mi opinión: El título hace referencia al barrio de Barcelona, Guinardó, donde Juan Marsé pasó su infancia. Es una novela corta cuya acción tiene lugar durante un día. El día que se rindió la Alemania nazi, el equipo de fútbol español derrotó a Portugal  4 – 2, y la película The Shangai Gesture (1941) bajo el título español de El embrujo de Shanghái, se proyecta en el cine Iberia. Curiosamente, dará título a otra novela de Juan Marsé, publicada en 1993 que recibió el Premio de la Crítica en 1994.

Un viejo inspector de policía debe llevar a una niña huérfana a la morgue para identificar el cuerpo del hombre que posiblemente la violó hace dos años. El inspector, anteriormente llamado “Iron Belly” por sus nervios de acero y su gran fuerza, ahora está al borde de la jubilación y se encuentra en malas condiciones de salud. Por el contrario, la niña, Rosita, parece un modelo de vitalidad y virtud: trabaja largas horas en trabajos serviles para mantener el orfanato, interpreta a la mártir en un drama parroquial y lleva la capilla en miniatura de la virgen local para devociones. El viaje a la morgue los llevará todo el día. Rosita, con la excusa de que está muy ocupada, intentará evitar tener que identificar el cadáver.

Una lectura absorbente que recomiendo encarecidamente.

Sobre el autor: La carrera literaria de Juan Marsé (1933 – 2020) –una de las más importantes y atractivas en la narrativa española de la segunda mitad del siglo XX– arrancó en el año 1958, cuando, mientras trabajaba como operario en un taller de joyería, empezó a publicar sus relatos en revistas literarias, y ganó con uno de ellos el Premio Sésamo. Ése sería el primero de una larga lista de galardones –entre los que se cuentan, entre otros, el Premio Biblioteca Breve, el Planeta y el Nacional– que culminaría en el año 2008 con la obtención del Premio Cervantes. Vinculado a la llamada Generación del 50 –como también lo estuvieron sus amigos Jaime Gil de Biedma, Carlos Barral y Juan García Hortelano, entre otros–, el mundo narrativo de Juan Marsé se sitúa en la Barcelona de posguerra, escenario de su infancia a la que vuelve una y otra vez. (Fuente: Agencia Literaria Carmen Balcells).

Ronda del Guinardó, by Juan Marsé

Back cover: Ronda del Guinardó is a parable. On 8 May 1945 the news of the capitulation of Germany jumps to the front pages of the Spanish newspapers, lighting a brief glow of hope among those defeated in the recent civil war. Throughout this day, in perfect unity of action, time and almost place –the streets of a dispossessed and dusty Barcelona– we attended the itinerary of two characters: a girl who embodies the sediment of spontaneous and wild vitality that she endures in the daily reality of the slum areas, and a police inspector about to retire, representing the power materially victorious, but in physical and moral precariousness, that have to take her to identify the corpse of her possible rapist. The identification is the starting point and the finishing line of the journey, and will finally give it an overturn or pass that will reveal non-visible aspects of the situation; but the central core of the book is the journey itself, from a tedious futility at once magical, sordid and disturbing, made with the sour substance of defenceless fantasy, cornered hope, aggressive innocence, inane power: all what in those uncertain years configured a disturbing  present. Two splendidly outlined figures, in an itinerary reviewing a city, a country and a period in a few hours, are the focus of an unforgettable, sour and poetic fable, in which excel the constructive skills of Marsé and his mastery as storyteller. 

My view: The title refers to the Barcelona district, Guinardó, where Juan Marsé spent his childhood. It is a short novel whose action takes place over a day. The day that Nazi Germany surrended, the Spanish soccer team defeated Portugal 4 – 2, and the film The Shanghai Gesture (1941) under the Spanish title of El embrujo de Shanghái, is screened at the Iberia cinema. Curiously, it will give title to another novel by Juan Marsé, published in 1993 that received the Critics’ Prize in 1994.

An old police inspector must take  an orphan girl to the mortuary to identify the body of the man who possibly raped her two years ago. The inspector, formerly called “Iron Belly” for his steel nerves and great strength, is now on the verge of retirement and in poor health conditions. By contrast the girl, Rosita, seems a model of vitality and virtue: she works long hours in menial jobs to support the orphanage, plays the martyr in a parish drama, and carries the miniature chapel of the local virgin for devotions. The journey to the mortuary will take them all day. Rosita, with the excuse that she is very busy, will try to avoid having to identify the corpse.

An absorbing read I highly recommend.

About the Author: The literary career of Juan Marsé – one of the most significant and beguiling in Spanish narrative during the second half of the twentieth century – began in the year 1958 when he started to publish his short stories in literary journals while working in a jewellery workshop. One of these stories earned him the Premio Sésamo. It would be the first of a long list of awards, including the Premio Biblioteca Breve, Premio Planeta and Premio Nacional, which would culminate in 2008 with his winning the Premio Cervantes. Linked to the so-called Generación del 50, along with his friends Jaime Gil de Biedma, Carlos Barral and Juan García Hortelano, among others, Juan Marsé creates a narrative world that focuses on the Barcelona of the post-war period, the setting of his childhood, to which he would return time and again. (Source: Carmen Balcells Literary Agency).

Further reading: https://www.encyclopedia.com/arts/educational-magazines/marse-juan-1933

My Book Notes: The Pale Horse, 1961 by Agatha Christie

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HarperCollins, Masterpiece Ed., 2010. Format: Kindle Edition. File Size: 548 KB. Print Length: 275 pages. ASIN: B0046A9N1C. eISBN: 9780062006707. First published in the UK by the Collins Crime Club on 6 November 1961, and in the US by Dodd, Mead and Company the following year. The novel features her novelist detective Ariadne Oliver as a minor character, and reflects in tone the supernatural novels of Dennis Wheatley who was then at the height of his popularity.

9780062074119First sentence: The Espresso machine behind my shoulder hissed like an angry snake.

Synopsis: To understand the strange goings on at The Pale Horse Inn, Mark Easterbrook knew he had to begin at the beginning. But where exactly was the beginning? Was it the savage blow to the back of Father Gorman’s head? Or was it when the priest’s assailant searched him so roughly he tore the clergyman’s cassock? Or could it have been the priest’s visit, just minutes before, to a woman on her death bed? Or was there a deeper significance to the violent squabble which Mark Easterbrook had himself witnessed earlier? Wherever the beginning lies, Mark and his sidekick, Ginger Corrigan, may soon have cause to wish they’d never found it.

More about this story: The Pale Horse combined two ideas that Agatha Christie had been considering. One, a book “would start somehow with a list of names … “. The other reintroduced Christie’s earlier thoughts about “Voodoo etc., White Cocks, Arsenic? Childish stuff – work on the mind and what can the law do to you? Love Potions and Death Potions, – the aphrodisiac and the cup of poison. Nowadays we know better – Suggestion.”

This novel is notable among Christie’s books as it is credited with having saved at least two lives after readers recognised the symptoms of thallium poisoning from the description in the book. In 1975, Christie received a letter from a woman in Latin America who had thus saved a woman from slow poisoning by her husband and in 1977, a nurse who had been reading The Pale Horse correctly suggested that a baby in her care was suffering from thallium poisoning. In another instance, in 1971, a serial killer, Graham Frederick Young, who had poisoned several people, three fatally, was caught thanks to this book. A doctor conferring with Scotland Yard had read The Pale Horse and realised that the mysterious “Bovingdon bug” was actually thallium poisoning.

The black magic theme is handled in a masterly and sinister fashion, and to give away what lay behind it would be unforgivable. This is a book which nobody should miss.

–The Guardian

The title of this book comes from the Revelation of St John the Divine, chapter 6, verse 8. “And I looked, and behold a pale horse: and his name that sat on him was Death, and Hell followed with him …” It was published in 1961 by Collins Sons in London, and in 1962 by Dodd, Mead & Co. in the US. It was adapted by Anglia TV in the UK in 1996 without Ariadne Oliver and by ITV in 2010 with the addition of Julia Mckenzie as Miss Marple and the omission of Ariadne Oliver, Colonel and Rhoda Despard and Mrs Dane Calthrop. It was dramatised for BBC Radio 4 and released in 2010. The latest adaptation of The Pale Horse aired in the UK on BBC One in February 2020, and is now available on BBC iPlayer. It was released in the US on Amazon Prime in March 2020.

My Take: The story revolves around a series of deaths, all of them apparently by natural causes. Their only thing in common is that the names of all the deceased appear on a list that was found hidden in the shoe of a Catholic priest recently murdered, who had just heard the confession to a dying woman. His violent death arises many questions about the purpose of the crime. Meanwhile Mark Easterbrook, by a series of coincidences, comes across the name of The Pale Horse two days in a row. And, at the same time, Easterbrook has the chance to glance over the list of the priest, when an old pal, who works as police surgeon, shows him the said list. Despite all the efforts to discover the relationship among the people on the list, the only existing clue seems to be associated with a case of witchcraft. Most of the book is narrated in first person by Easterbrook himself, except for a few chapters, describing those occurrences in which he could not have participated, told in the third person.

My friend and fellow blogger Xavier Lechard once said  we are not the ones who chose the books we read, but rather the books choose us. I can’t agree more. No matter if I draw up a list of the books I‘m looking forward to reading next, almost always, by some strange reason, another book stands in the way. This has been the case with Agatha Christie’s The Pale Horse, which I had not read before and about which I hardly had any reference. The opportunity presented itself after watching the BBC TV series, supposedly based on Agatha Christie’s novel of the same title, adapted by Sarah Phelps, directed by Leonora Lonsdale, and starring Rufus Sewell and Kaya Scodelario. By the way, I won’t add any personal commentary about a  series I found extremely boring and that, in my view, has nothing to do with the original novel. But it encouraged me to read the book and I don’t regret it in the slightest.

The Pale Horse, despite the presence of Mrs Ariadne Oliver, is a stand-alone book, published when the author was over 70,  and quite possible the last of Christie’s great novels. Certainly I’ve enjoyed it very much. I would like to highlight particularly her ability to conceal all the clues while playing fair with the reader at the same time. I liked the way that Christie introduces the supernatural aspect in the plot and how she ends up turning it around, providing us with a perfectly rational and comprehensible explanation on everything that has happened. Besides, all the characters are vividly portrayed and are very convincing.

My rating: A (I loved it)

The Pale Horse has been reviewed, among others, at The Golden Age of Detection Wiki, Ah Sweet Mystery Blog, In Search of the Classic Mystery Novel, My Reader’s Block, Mysteries in Paradise, The Crime Segments, and The Grandest Game in the World.

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(Source: Facsimile Dust Jackets. Collins The Crime Club (UK) 1961)

About the Author: Agatha Christie is the world’s best-known mystery writer. Her books have sold over a billion copies in the English language and another billion in 44 foreign languages. She is the most widely published author of all time in any language, outsold only by the Bible and Shakespeare. Her writing career spanned more than half a century, during which she wrote 80 novels and short story collections, as well as 14 plays, one of which, The Mousetrap, is the longest-running play in history. Two of the characters she created, the brilliant little Belgian Hercule Poirot and the irrepressible and relentless Miss Marple, went on to become world-famous detectives. Both have been widely dramatized in feature films and made-for-TV movies. Agatha Christie also wrote romantic novels under the pseudonym Mary Westmacott. As well, she wrote four non-fiction books including an autobiography and an entertaining account of the many expeditions she shared with her archaeologist husband, Sir Max Mallowan. Agatha Christie died in 1976. (Source: Fantastic Fiction)

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Mike Grost on Agatha Christie

El misterio de Pale Horse, de Agatha Christie

Primera frase: La máquina de café expreso detrás de mi espalda emitió un silbido como el de una serpiente enojada.

Sinopsis: Para comprender las extrañas cosas que sucedían en The Pale Horse Inn, Mark Easterbrook sabía que tenía que comenzar por el principio. ¿Pero dónde estaba exactamente el principio? ¿Fue el golpe salvaje a la cabeza del padre Gorman? ¿O fue cuando el asaltante del sacerdote lo registró tan bruscamente que rasgó la sotana del clérigo? ¿O podría haber sido la visita del sacerdote, solo unos minutos antes, a una mujer en su lecho de muerte? ¿O tenía un significado más profundo la violenta riña que Mark Easterbrook había presenciado antes? Donde sea que se encontrara el principio, Mark y su compañera, Ginger Corrigan, pronto van a poder encontrar motivos para desear no haberlo encontrado nunca.

Más sobre esta historia: El misterio de Pale Horse combina dos ideas que Agatha Christie había estado considerando. Una, un libro “que comenzaría de alguna manera con una lista de nombres …”. La otra, reintroduciendo ideas previas de Christie sobre como funciona en nuestras mentes el vudú, etc., los gallos blancos, el arsénico, .. cosas infantiles, y qué es lo que puede hacer la ley. Pócimas de amor y pòcimas de muerte, lo afrodisíaco y la copa de veneno. Hoy lo sabemos mejor, la sugestión.

Esta novela destca entre los libros de Christie, ya que se le atribuye haber salvado al menos dos vidas después de que los lectores reconocieran los síntomas de intoxicación por talio gracias a la descripción encontrada en el libro. En 1975, Christie recibió una carta de una mujer en América Latina que había salvado a una mujer del envenenamiento lento de su esposo y en 1977, una enfermera que había estado leyendo El misterio de Pale Horse sugirió correctamente que un bebé a su cargo padecia envenenamiento por talio. En otro caso, en 1971, un asesino en serie, Graham Frederick Young, que había envenenado a varias personas, tres fatalmente, fue atrapado gracias a este libro. Un médico al que habia consultado Scotland Yard había leído El misterio de Pale Horse y se dio cuenta de que el misterioso “insecto de Bovingdon” en realidad era envenenamiento por talio.

El tema de la magia negra está manejado de forma magistral y siniestra, y descubir lo que hay detrás sería imperdonable. Este es un libro que nadie debería perderse.

– The Guardian

El título de este libro proviene del Apocalipsis de San Juan, capítulo 6, versículo 8. “Y miré, y he aquí, un caballo amarillento; y el que estaba montado en él se llamaba Muerte; y el Hades lo seguía…. ”Fue publicado en 1961 por Collins Sons en Londres, y en 1962 por Dodd, Mead & Co. en los Estados Unidos. Fue adaptado por Anglia TV en el Reino Unido en 1996 sin Ariadne Oliver y por ITV en 2010 con la incorporación de Julia Mckenzie como Miss Marple y la omisión de Ariadne Oliver, el Coronel y Rhoda Despard y la Sra. Dane Calthrop. Fue dramatizado para la BBC Radio 4 y emitido en el 2010. La última adaptación de The Pale Horse se emitió en el Reino Unido en BBC One en febrero de 2020, y ahora está disponible en BBC iPlayer. Fue emitido en los EE. UU. en Amazon Prime en marzo de 2020.

Mi opinión: La historia gira en torno a una serie de muertes, todas ellas aparentemente por causas naturales. Lo único en común es que los nombres de todos los fallecidos aparecen en una lista que se encontró escondida en el zapato de un sacerdote católico asesinado recientemente, que acababa de escuchar la confesión a una mujer moribunda. Su muerte violenta plantea muchas preguntas sobre el propósito del crimen. Mientras tanto, Mark Easterbrook, por una serie de coincidencias, se encuentra con el nombre de The Pale Horse dos días seguidos. Y, al mismo tiempo, Easterbrook tiene la oportunidad de echar un vistazo a la lista del sacerdote, cuando un viejo amigo, que trabaja como forense, le enseña dicha lista. A pesar de todos los esfuerzos para descubrir la relación entre las personas en la lista, la única pista existente parece estar asociada con un caso de brujería. La mayor parte del libro está narrado en primera persona por el propio Easterbrook, a excepción de algunos capítulos, que describen aquellos sucesos en los que no pudo haber participado, contados en tercera persona.

Mi amigo y compañero bloguero Xavier Lechard dijo una vez que no somos nosotros quienes elegimos los libros que leemos, sino que los libros nos eligen a nosotros. No puedo estar más de acuerdo. No importa si hago una lista de los libros que espero leer a continuación, casi siempre, por alguna extraña razón, otro libro se interpone en el camino. Este ha sido el caso de El misterio de Pale Horse de Agatha Christie, que no había leído antes y sobre el que apenas tenía ninguna referencia. La oportunidad se presentó después de ver la serie de televisión de la BBC, supuestamente basada en la novela del mismo título de Agatha Christie, adaptada por Sarah Phelps, dirigida por Leonora Lonsdale, y protagonizada por Rufus Sewell y Kaya Scodelario. Por cierto, no añadiré ningún comentario personal sobre una serie que encontré extremadamente aburrida y que, en mi opinión, no tiene nada que ver con la novela original. Pero me animó a leer el libro y no me arrepiento en lo más mínimo.

El misterio de Pale Horse, a pesar de la presencia de la Sra. Ariadne Oliver, es un libro independiente, publicado cuando la autora tenía más de 70 años, y es muy posible que sea la última de las grandes novelas de Christie. Ciertamente lo he disfrutado mucho. Me gustaría resaltar particularmente su habilidad para ocultar todas las pistas mientras juega limpio con el lector al mismo tiempo. Me gustó la forma en que Christie introduce el aspecto sobrenatural en la trama y cómo termina dándole la vuelta, brindándonos una explicación perfectamente racional y comprensible sobre todo lo que ha sucedido. Además, todos los personajes están vivamente retratados y son muy convincentes.

Mi valoración: A (Me encantó)

Sobre el autor: Agatha Christie es la escritora de misterio más conocida del mundo. Sus libros han vendido más de mil millones de ejemplares en inglés y otros mil millones en 44 idiomas extranjeros. Es la autora más  publicada de todos los tiempos en cualquier idioma, por detrás tna solo de la Biblia y de Shakespeare. Su carrera como escritora abarcó más de medio siglo, durante el cual escribió 80 novelas y colecciones de relatos, así como 14 obras de teatro, una de las cuales, La Ratonera, es la obra de teatro que ha estado en cartelera  durante mas tiempo en la historia. Dos de los personajes que ella creó, el pequeño y brillante belga Hercule Poirot y la irrefrenable e inexorable señorita Marple, se convirtieron en detectives de fama mundial. Ambos han sido ampliamente dramatizados en largometrajes y series de televisión. Agatha Christie también escribió novelas románticas bajo el seudónimo de Mary Westmacott. Además, escribió cuatro libros de no ficción, incluida una autobiografía y un entretenido relato de las numerosas expediciones que compartió con su esposo el arqueólogo Sir Max Mallowan. Agatha Christie murió en 1976.

Juan Marsé (8 January 1933 – 18 July 2020)

descarga (2)Renowned Spanish novelist Juan Marsé has passed away yesterday, aged 87, as announced this morning by Carmen Balcells literary agency.

Juan Marsé’s literary career –one of the most important and attractive in the Spanish narrative of the second half of the 20th century– began in 1958, when, while working as an operator in a jewellery workshop, he began to publish his stories in literary magazines, and won with one of them the Premio Sésamo. This would be the first one of a long list of awards –including, among others, the Premio Biblioteca Breve, the Planeta and the Nacional Prize, that would culminate in 2008 with the Cervantes Award–. Linked to the so-called Generation of 1950 –as were his friends Jaime Gil de Biedma, Carlos Barral and Juan García Hortelano, among others– the narrative world of Juan Marsé is set  in post-war Barcelona the stage of his childhood, where he returns time and again.

Juan Marsé page at Wikipedia.

Edogawa Rampo (1894 – 1965)

1087Edogawa Rampo, also romanized as Edogawa Ranpo, (pseudonym of Hirai Tarō, 1894–1965) is the acknowledged grand master of Japan’s golden age of crime and mystery fiction. In the early part of his career, he created the Japanese gothic mystery, developing the work of Edgar Allan Poe and related nineteenth century writers in a distinctly Japanese form. This part of his career coincided with a great flowering in Japanese literature and culture, a relatively free and uninhibited popular press being a defining feature of the times. In this context, Rampo’s dark vision and extravagant grotesquery found an avid readership, and had a profound influence on other writers. Public morals tightened in the years leading up to Japan’s Asian and Pacific wars, and censorship was tight in the war years. Rampo’s early work fell out of favor, and he turned to adventure stories with detective characters in leading roles. After the war, he concentrated on stories for young readers, and on developing the Japan Association of Mystery Writers. The Edogawa Rampo Prize, originally endowed by Rampo himself, is awarded annually to the finest work of the year in the mystery genre. It is the most important prize of its type in Japan. (Source: Kurodahan Press)

Kurodahan Press books by this author:

  • Edogawa Rampo: The Early Cases of Akechi Kogorō (translated by William Varteresian) 
  • The Black Lizard and Beast in the Shadows (translated by Ian Hughes), with an introduction by Mark Schreiber
  • Edogawa Rampo’s The Fiend with Twenty Faces —A Tale of the Boy Detectives Club (translated by Dan Luffey )
  • The Edogawa Rampo Reader, (translated by Seth Jacobowitz), with an introduction by Tatsumi Takayuki

Further reading:

196151The Black Lizard (Kurotokage) first appeared as a magazine serial, published in twelve monthly instalments between January and December, 1934. It features Rampo’s main detective character, Akechi Kogorō: a figure who combines elements of Poe’s Auguste Dupin with the gentleman adventurers of British golden age detective literature. The Black Lizard herself is a master criminal and femme fatale, whose charged relationship with detective Akechi and unconcealed sadism have inspired shuddering admiration in generations of readers. The story has been adapted for film and television several times, most notably in a 1968 feature film that included a cameo by Mishima Yukio, and a title song with lyrics by the celebrated novelist. Mishima was also involved in the stage adaptation the same year conceived and directed by Miwa Akihiro, in which Miwa himself played the part of the Black Lizard. It is largely thanks to this classic of 1960s Japanese theatre that the story remains associated with sexual transgression and blurred boundaries between male and female, hunter and hunted, detective and criminal.

Themes of deviance and sado-masochism are central to Beast in the Shadows (Inju), a tale from the height of Rampo’s grotesque period, which appeared in serial form between August and October, 1928. This tale of secret identities, violent sexuality, and dark crimes stands in stark contrast to the genteel detective stories then popular in English literature. It bears comparison with the American pulp fiction serial, the genre that led to the classic modern American crime novel, and with the more extravagant moments of film noir. Beast in the Shadows, however, recalls classic themes in Japanese popular fiction, with origins in the illustrated novels and mass market shockers of the Edo period (1600-1868). Rampo’s special contribution was to combine this strain in Japanese literature with styles and atmospheres imported from Europe: from Oscar Wilde and Maurice Maeterlinck, to Rampo’s own contemporaries in the American pulps and English novels.

Introduction by Mark Schreiber
In March, 1984, a team of criminals abducted Ezaki Katsuhisa, president of confectioner Ezaki-Glico, from his home in the Osaka suburb of Nishinomiya. After Ezaki escaped his captors unharmed, the gang embarked on a string of audacious blackmail attempts against food manufacturers in the Kansai region. In a stream of sarcastic letters to local newspaper bureaus, the criminals taunted the police. Their typewritten notes were signed Kaijin Nijūichi Mensō (The Mystery Man of Twenty-one Faces) – an unmistakable allusion to Edogawa Rampo’s fictitious criminal mastermind, Kaijin Nijū Mensō (The Mystery Man of Twenty Faces), nemesis of detective Akechi Kogorō, whose exploits first appeared in an eponymous 1936 magazine serial. read the complete introduction.

The Black Lizard and Beast in the Shadows has been reviewed, among others, at Crime Fiction Lover.

My Book Notes: The Mad Hatter Mystery, 1933 (Dr Gideon Fell #2) by John Dickson Carr

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American Mystery Classics, 2019. Book Format: Kindle Edition. File Size: 1213 KB. Print Length: 304 pages. ASIN: B07Q3Z2D4S. eISBN: 9781613161340. Introduction by Otto Penzler. First published in 1933 by Hamish Hamilton in the UK and by Harper & Brothers in the US. The Mad Hatter Mystery, is the second of the 23 John Dickson Carr books featuring Dr Gideon Fell.

414730Hr9kL._SY346_Summary: A murdered man in a top hat leads Dr. Gideon Fell to a killer with a sick sense of humor. At the hand of an outrageous prankster, top hats are going missing all over London, snatched from the heads of some of the city’s most powerful people―but is the hat thief the same as the person responsible for stealing a lost story by Edgar Allan Poe, the manuscript of which has just disappeared from the collection of Sir William Bitton? Unlike the manuscript, the hats don’t stay stolen for long, each one reappearing in unexpected and conspicuous places shortly after being taken: on the top of a Trafalgar Square statue, hanging from a Scotland Yard lamppost, and now, in the foggy depths of the Tower of London, on the head of a corpse with a crossbow bolt through the heart. Amateur detective and lexicographer Dr. Gideon Fell is on the case, and when the dead man is identified as the nephew of the collector, he discovers that the connections underlying the bizarre and puzzling crimes may be more intimate than initially expected. Reprinted for the first time in thirty years, the second novel in the Dr. Gideon Fell series, which need not be read in any order, finds the iconic character investigating one of the most extraordinary murders of his career. A baffling whodunnit with menace at every turn, The Mad Hatter Mystery proves that Carr is the “unexcelled master of creepy erudition, swift-moving excitement and suspense through atmosphere” (New York Times).

From Otto Penzler’s introduction: The Mad Hatter Mystery is one of Carr’s masterpieces, with all the essential elements of his finest work: an impossible crime, a dark atmosphere and the inimitable Dr. Fell. It also is a high spot in the rarified world of bibliomysteries–stories in which rare books and manuscripts play a major role; in this case, the theft of a previously unknown manuscript by Edgar Allan Poe, and not just a manuscript, but one of towering historical significance. What this superb detective story also has is a last word which many readers may find shocking. Do not peek!

    My take: Dr. Fell arrives at London to investigate the theft of one of the most valuable manuscripts in Sir William Bitten’s collection. The manuscript is said to contain a mystery tale by Edgar Allan Poe, unknown thus far, previous to The Murders in the Rue Morgue. Once in London, Fell learns through the press there’s a prankster on the loose devoted to snatch hats off the heads of persons of certain social relevance. Hats that pops up later on in the most implausible places. It seems a kid’s prank but it makes the police look foolish. The press is having a field day with these shows and has nicknamed him the “Mad Hatter”. Both incidents don’t seem to be connected together, but everything  changes when a man is found dead on the steps of Traitor’s Gate at the Tower of London, through most bizarre circumstances. He’s been murdered with a crossbow bolt that has pierced his heart. He wears a golf suit and a top hat on his head. The top hat had been stolen and  belongs to Sir William Bitten. The victim is identified as Phillip Driscoll,  Sir William’s nephew. Coincidentally, a number of people, related to Sir William, were visiting The Tower of London that same day.

    The Mad Hatter Mystery is, chronologically, the second book featuring Dr. Fell. Perhaps what has impressed me most has been to find out Carr’s mastery as atmosphere designer. In this instalment it has seemed to me he is very close to perfection. The plot might turn out somewhat complex, but it is nicely constructed and very well solved, in many respects. On this occasion we are not in the presence of a locked room murder, as it might be expected from John Dickson Carr, but anyway it is an appealing read. I may not share the same enthusiasm of some fellow bloggers, but I admire Carr’s humour and his attempt to surprise the reader with something new and quite different.

    My rating: A (I loved it)

    The Mad Hatter Mystery has been reviewed, among others, at Bedford Bookshelf, Classic Mysteries, Clothes In Books, Dead Yesterday, In Search of the Classic Mystery Novel, Mysteries Ahoy! The Grandest Game in the World, The Green Capsule, and Vintage Pop Fictions.

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    (Source: Facsimile Dust Jackets, Hamish Hamilton (UK), 1933)

    About the Author: John Dickson Carr (1906-1977) was one of the greatest writers of the American Golden Age mystery, and one of the only American authors to be included in England’s legendary Detection Club. Though he was born and died in the United States, Carr began his writing career while living in England, where he remained for nearly twenty years. Under his own name and various pseudonyms, he wrote more than seventy novels and numerous short stories, and is best known today for his locked-room mysteries. His beloved series character, Dr. Gideon Fell, was based on author G. K. Chesterton and appeared in twenty-four novels. “Every sentence gives a thrill of positive pleasure. [The Mad Hatter Mystery] is the most attractive mystery I have read for a long time.”–Dorothy Sayers (Source: Penzler Publishers)

    Dr Gideon Fell series (Novels): Hag’s Nook (1933); The Mad Hatter Mystery (1933); The Eight of Swords (1934); The Blind Barber (1934); Death-Watch (1935); The Hollow Man aka The Three Coffins (1935); The Arabian Nights Murder (1936); To Wake the Dead (1938); The Crooked Hinge (1938); The Black Spectacles aka The Problem of the Green Capsule (1939); The Problem of the Wire Cage (1939); The Man Who Could Not Shudder (1940); The Case of the Constant Suicides (1941); Death Turns the Tables (1941); Till Death Do Us Part (1944); He Who Whispers (1946); The Sleeping Sphinx (1947); Below Suspicion (1949); The Dead Man’s Knock (1958); In Spite of Thunder (1960); The House at Satan’s Elbow (1965); Panic in Box C (1966); and Dark of the Moon (1968). (Short Stories): Dr. Fell, Detective, and Other Stories (1947); The Men Who Explained Miracles (1963); and Fell and Foul Play (1991).

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    Mike Grost on John Dickson Carr

    El sombrerero loco, de John Dickson Carr

    Resumen: Un hombre asesinado con un sombrero de copa conduce al Dr. Gideon Fell hasta un asesino con un enfermizo sentido del humor. De la mano de un extravagante bromista, desaparecen sombreros de copa por todo Londres, de la cabeza de algunas de las personas más poderosas de la ciudad, pero ¿acaso es el ladrón de sombreros el mismo responsable del robo de una historia perdida de Edgar Allan Poe? ¿y cuyo manuscrito acaba de desaparecer de la colección de Sir William Bitton? A diferencia del manuscrito, los sombreros no desaparecen durante mucho tiempo, cada uno aparece de nuevo en lugares inesperados y visibles poco después de ser robados: en lo alto de una estatua en Trafalgar Square, colgando de una farola de Scotland Yard, y ahora, en la profundidades nebulosas de la Torre de Londres, en la cabeza de un cadáver con una ballesta atravesándole el corazón. El detective aficionado y lexicógrafo Dr. Gideon Fell se ve implicado en el caso, y cuando el fallecido es identificado como el sobrino del coleccionista, descubre que las conexiones que subyacen tras los extraños y sosrpendentes sucesos pueden ser más estrechas de lo que se podia esperar inicialmente. Publicada de nuevo por primera vez en treinta años, la segunda novela de la serie protagonizada por el Dr. Gideon Fell, que no necesita leerse por orden, nos muestra al icónico personaje investigando uno de los asesinatos más extraordinarios de su carrera. Una desconcertante amenza a cada paso, El sombrerero loco demuestra que Carr es el “insuperable maestro de la espeluznante erudición, de la emoción y del suspense mediante la ambientación” (New York Times).

    De la introducción de Otto Penzler: El sombrerero loco es una de las obras maestras de Carr, con todos los elementos esenciales de su mejor obra: un crimen imposible, una ambiete tenebroso y el inimitable Dr. Fell. También ocupa un lugar destacado en el mundo enrarecido de historias de bibliomisterios, historias en las que libros y manuscritos raros desempeñan un papel importante; en este caso, el robo de un manuscrito completamente desconocido de Edgar Allan Poe, y no solo un manuscrito, sino uno de gran importancia histórica. Lo que también tiene esta magnífica historia de detectives es una última palabra que muchos lectores pueden encontrar sorprendente. ¡No eches un vistazo!

    Mi opinión: El Dr. Fell llega a Londres para investigar el robo de uno de los manuscritos más valiosos de la colección de Sir William Bitten. Se dice que el manuscrito contiene un cuento de misterio de Edgar Allan Poe, desconocido hasta ahora, anterior a  Los crímenes de la calle Morgue. Una vez en Londres, Fell descubre a través de la prensa que un bromista anda suelto dedicado a arrebatar sombreros de las cabezas de personas de cierta relevancia social. Sombreros que aparecen más tarde en los sitios más inverosímiles. Parece una broma de un niño, pero hace que la policía parezca tonta. La prensa está haciendo su agosto con estos espectáculos y lo ha apodado el “Sombrerero Loco”. Ambos incidentes no parecen estar relacionados entre sí, pero todo cambia cuando un hombre es encontrado muerto en los escalones de Traitor’s Gate en la Torre de Londres, en las circunstancias más extrañas. Ha sido asesinado con un perno de ballesta que le ha atravesado el corazón. Lleva un traje de golf y un sombrero de copa en la cabeza. El sombrero de copa había sido robado y pertenece a Sir William Bitten. La víctima es identificada como Phillip Driscoll, el sobrino de Sir William. Casualmente, varias personas, relacionadas con Sir William, estaban visitando la Torre de Londres ese mismo día.

    El sombrerero loco es, cronológicamente, el segundo libro protagonizado por el Dr. Fell. Quizás lo que más me ha impresionado ha sido descubrir el dominio de Carr como diseñador de ambientes. En esta entrega me ha parecido que está muy cerca de la perfección. La trama puede resultar algo compleja, pero está muy bien construida y muy bien resuelta, en muchos aspectos. En esta ocasión no estamos en presencia de un asesinato en un cuarto cerrado, como podría esperarse de John Dickson Carr, pero de todos modos es una lectura atractiva. Puede que no comparta el mismo entusiasmo de otros compañeros blogueros, pero admiro el humor de Carr y su intento de sorprender al lector con algo nuevo y bastante diferente.

    Mi valoración: A (Me encantó)

    Sobre el autor: John Dickson Carr (30 de noviembre de 1906 – 27 de febrero de 1977) fue un prolífico escritor estadounidense de historias de detectives. A lo largo de su carrera utilizó los pseudónimos Carter Dickson, Carr Dickson, y Roger Fairbairn, además de su propio nombre. Se le incluye habitualmente entre los mejores escritores de la llamada “edad de oro” de la novela de misterio. La mayor parte de sus novelas y relatos giran en torno al esclarecimiento, por un excéntrico detective, de crímenes aparentemente irresolubles en los que parece haber intervenido algún tipo de fenómeno sobrenatural. Fue influido por las obras de Gastón Leroux y las historias del Padre Brown de G. K. Chesterton. Carr se inspiró en este último para crear su más genial detective, el orondo lexicógrafo Dr. Gideon Fell. (Información de Wikipedia)

    La seire del Dr Fell (novelas): Nido de brujas / El rincón de la bruja (1933); El sombrerero loco (1933); El ocho de espadas (1934); El barbero ciego (1934);El reloj de la muerte (1935); El hombre hueco (1935); El crimen de las mil y una noches (1936); El brazalete romano / Despertar al muerto (1938); Noche de brujas (1938); Las gafas negras / Los anteojos negros / Los espejuelos oscuros (1939); La jaula mortal (1939); The Man Who Could Not Shudder (1940); El caso de los suicidios constantes / Los suicidios constantes (1941); La sede de la soberbia (1941); Hasta que la muerte nos separe (1944); El que susurra (1946); La esfinge durmiente(1947); Oscura sospecha (1949); La llamada del muerto (1958); Pese al trueno (1960); La casa de El Codo de Satán / El codo de Satanás (1965); La muerte acude al teatro (1966); y Oscuridad en la luna (1968). (relatos breves): Dr. Fell, Detective, and Other Stories (1947); The Men Who Explained Miracles (1963); and Fell and Foul Play (1991).