My Book Notes: Death at Four Corners, 1929 (Scott Egerton # 3) by Anthony Gilbert

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The Orion Publishing Group, 2014. Format: Kindle Edition. File Size: 1199 KB. Print Length: 448 pages. ASIN: B00K1C1MTA. ISBN: 978-1-4719-1041-8. First published by Collins in 1929.

hbg-title-9781471910418-7Blurb: The discovery by Scott Egerton of the body of an unknown man in clerical attire, with a bullet through his head, in the loneliest part of the cliffs at Four Corners, Sir Gervase Blount’s estate, gave rise to the following questions: Who was he, and why was he there?  Whose was the button clenched in his left hand?  Who was the member of the house-party who recognised him, and why did he keep silence?  Who was the mysterious stranger who forced his way into the dead man’s room on the night of his death?  Whose was the diamond ear-ring found outside the dead man’s door?  Who brought the body down to Four Corners?  Follow the clues in this most fascinating detective novel and answer the questions for yourself as you pass from chapter to chapter to the thrilling climax. (Collins, 1929)

My Take: After a chance encounter in London, Sir Gervase Blount invites Doctor Ambrose to spend a weekend at his estate in Four Corners together with other guests. At the small station of Little Kirbey  Scott Egerton picks Doctor Ambrose up on behalf of Blount. Blount apologises for not having been able to collect him himself, impeded for having to attend an unexpected matter. Egerton and Dr Ambrose decide to go on foot up to Four Corners. On their way, they find a man’s body laying over a sort of platform over the sea, on the edge of a cliff. It looks like someone had slipped, and ended up there. After a dangerous and steep descent, Egerton realises nothing can be done to help him, he’s dead. By his clothes, he appears to be a cleric. The flowers underneath him clearly indicates he fell there after dark and he had been shot clean through the head. Egerton observation skills are evident. He also realises that the dead man boots could not be his own and that he has two old scars on his chin. Besides, he has a button tightly clenched in one hand and some marks around his wrists, but all identification marks have been carefully removed.

The body of the unknown was salvaged the next day by the local police. Egerton simply handed over the button, telling them where he had found it and letting the law draw its own conclusions. The police doctor was puzzled by the circumstances of the death. There were no bruises or abrasions on the body such as must have resulted if he actually stumbled and pitched over the rock, nor could he find any injury to the skull. The next point was to decide if the man had taken his own life, but that theory was eliminated by the presence of the button in his hand. That left only the alternative of murder, and the investigation will be founded on that thesis. In view of the complexity of the case the local authorities ask for the assistance of Scotland Yard, who send one James Bremner to take over the investigation.

What follows first is Bremner’s investigation that ends with the identification of the body and the arrest of a suspect. However, we are still in the first third of the book and we can easily imagine the story can’t end up like that. Next, is the turn of the defence to dig further into case to exculpate his client and come up with an alternative version of the facts. And finally, Scott Egerton returns to the story, after having disappeared from the two previous sections, to explain what really had happened.

It is thus true that we won’t see much of Scott Egerton through most of the novel, but this should not bother us. The general features of this character at the beginning of the story are more than enough to become acquaintance with him. In fact the opening chapters are probably the best part of the novel. The investigation by Scotland Yard that comes next is carry out routinely. But anyhow the story has seem to me well constructed and is quite interesting. I should also point out the high-quality of  the writing. It is quite possible, as someone has stressed, that the solution is not very original, though I can’t add anything further, since I’ve not read all that much as to verify this assertion.

I was particularly keen to read the Scott Egerton book series by Anthony Gilbert thanks to Curtis Evans’ articles at The Passing Tramp and it was finally Xavier Lechard who provided me the final push when he very much praised Anthony Gilbert’s The Long Shadow in Facebook. Regrettably, Lucy Malleson only published ten book in this series and only four are easily affordable right now. Ultimately, even if Death at Four Corners may fell short from being a superb novel, it has spark my interest in the series, I quite enjoyed it and I recommend it.

My rating: B (I liked it)

Death at Four Corners has been reviewed, among others, at A Guide to Classic Mystery and Detection, The Grandest Game in the World,

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(Source; Facsimile Dust Jackets LLC. Collins Detective Novel (UK), 1929)

About the Author: Anthony Gilbert was the pen name of Lucy Beatrice Malleson (1899 – 1973), Born in London, she spent all her life there, and her affection for the city is clear from the strong sense of character and place in evidence in her work. She published 69 crime novels, 51 of which featured her best known character, Arthur Crook, a vulgar London lawyer totally (and deliberately) unlike the aristocratic detectives, such as Lord Peter Wimsey, who dominated the mystery field at the time. She also wrote more than 25 radio plays, which were broadcast in Great Britain and overseas. Her thriller The Woman in Red (1941) was broadcast in the United States by CBS and made into a film in 1945 under the title My Name is Julia Ross. She was an early member of the British Detection Club, which, along with Dorothy L. Sayers, she prevented from disintegrating during World War II. Malleson published her autobiography, Three-a-Penny, in 1940, and wrote numerous short stories, which were published in several anthologies and in such periodicals as Ellery Queen’s Mystery Magazine and The Saint. The short story ‘You Can’t Hang Twice’ received a Queens award in 1946. She never married, and evidence of her feminism is elegantly expressed in much of her work. (Source: The Orion Publishing Group).

In 1936 she abandoned her early series sleuth, the elegant Liberal MP Scott Egerton, and replaced him with with Arthur Crook, the roguish Cockney defense attorney for whom she became best known. Crook appeared in over fifty mysteries between 1936 and 1973, easily eclipsing the ten Egerton detective novels that appeared between 1927 and 1935.  Yet it was on the strength of the Egerton books that Gilbert was admitted to the Detection Club in 1933, and, in truth, from my reading the half-score of Egertons seem generally to offer readers more in the way of detection than the Crooks, which to me often seem to veer more into (though not completely) suspense territory. (Curtis Evans at The Passing Tramp). Lucy Beatrice Malleson also wrote as J. Kilmeny Keith and Anne Meredith.

Scott Egerton book series: The Tragedy at Freyne, 1927; The Murder of Mrs Davenport, 1928; Death at Four Corners, 1929; The Mystery of the Open Window, 1930; The Night of the Fog, 1930; The Body on the Beam, 1932; The Long Shadow, 1932; The Musical Comedy Crime, 1933; An Old Lady Dies, 1934; and The Man Who Was Too Clever, 1935.

Those in bold have been published by Orion at The Murder Room. Curtis Evans has reviewed The Night of the Fog, 1930 and An Old Lady Dies, 1934 at The Passing Tramp. And Xavier Lechard has very much praised The Long Shadow, 1932.

The Orion publishing group publicity page

Anthony Gilbert page at Golden Age of Detection Wiki

Death at Four Corners, de Anthony Gilbert

Contraportada: El descubrimiento por Scott Egerton del cuerpo de un hombre desconocido con vestimenta eclesiástica, con una bala en la cabeza, en la parte más solitaria de los acantilados de Four Corners, la propiedad de Sir Gervase Blount, dio lugar a las siguientes preguntas: ¿Quién era y cómo llegó hasta allí? ¿De quién era el botón que tenía en su mano izquierda? ¿Quién fue el asistente a la fiesta que lo reconoció y por qué guardó silencio? ¿Quién era el misterioso desconocido que entró en la habitación del muerto la noche de su muerte? ¿De quién era el pendiente de diamantes que se encontró junto a la puerta del muerto? ¿Quién llevó el cuerpo hasta Four Corners? Sigue las pistas en una fascinante novela policial e intenta contestar a estas preguntas conforme pasas de un capítulo a otro hasta alcanzar el emocionante desenlace. (Collins, 1929)

Mi opinión: Después de un encuentro casual en Londres, Sir Gervase Blount invita al Doctor Ambrose a pasar un fin de semana en su propiedad de Four Corners junto con otros invitados. En la pequeña estación de Little Kirbey, Scott Egerton recoge al Doctor Ambrose en nombre de Blount. Blount se disculpa por no haber podido recogerlo él mismo, impedido por tener que atender un asunto inesperado. Egerton y el Dr. Ambrose deciden ir a pie hasta Four Corners. En su camino, encuentran el cuerpo de un hombre tendido sobre una especie de plataforma sobre el mar, al borde de un acantilado. Parece que alguien se resbaló y terminó allí. Después de un descenso peligroso y empinado, Egerton se da cuenta de que no se puede hacer nada para ayudarlo, está muerto. Por su ropa, parece ser un clérigo. Las flores debajo del cuerpo indican claramente que cayó allí después del anochecer y que le habían disparado en la cabeza. Las dotes de observación de Egerton se hacen evidentes. También se da cuenta de que las botas del muerto no pueden ser suyas y que tiene dos viejas cicatrices en la barbilla. Además, tiene un botón firmemente apretado en una mano y algunas marcas alrededor de sus muñecas, pero todas las marcas de identificación han sido cuidadosamente eliminadas.

El cuerpo del desconocido fue rescatado al día siguiente por la policía local. Egerton simplemente entregó el botón, les dijo dónde lo había encontrado y dejó que la ley sacara sus propias conclusiones. El médico de la policía estaba desconcertado por las circunstancias de la muerte. No había magulladuras o abrasiones en el cuerpo como las que hubieran resultado si realmente tropezó y cayó sobre la roca, ni pudo encontrar ninguna herida en el cráneo. El siguiente punto fue decidir si el hombre se había quitado la vida, pero esa teoría fue eliminada por la presencia del botón en su mano. Eso deja solo la alternativa del asesinato, y la investigación se basará en esa hipótesis. Dada la complejidad del caso, las autoridades locales solicitan la asistencia de Scotland Yard, que envía a un tal James Bremner para que se haga cargo de la investigación.

Lo que sigue primero es la investigación de Bremner que termina con la identificación del cuerpo y el arresto de un sospechoso. Sin embargo, todavía estamos en el primer tercio del libro y podemos imaginarnos fácilmente que la historia no puede terminar así. A continuación, le toca a la defensa profundizar en el caso para exculpar a su cliente y proponer una versión alternativa de los hechos. Y finalmente, Scott Egerton regresa a la historia, después de haber desaparecido de los dos apartados anteriores, para explicar lo que realmente había sucedido.

Por tanto, es cierto que no vamos a ver mucho a Scott Egerton en la mayor parte de la novela, pero esto no debería molestarnos. Los rasgos generales de este personaje al principio de la historia son más que suficientes para llegar a conocerlo. De hecho, los primeros capítulos son probablemente la mejor parte de la novela. La investigación de Scotland Yard que viene a continuación se lleva a cabo de forma rutinaria. Pero de todos modos la historia me ha parecido bien construida y es bastante interesante. También debo señalar la alta calidad de la escritura. Es muy posible, como alguien ha subrayado, que la solución no sea muy original, aunque no puedo agregar nada más, ya que no he leído tanto como para verificar esta afirmación.

Estaba particularmente interesado en leer la serie de libros de Scott Egerton de Anthony Gilbert gracias a los artículos de Curtis Evans en The Passing Tramp y finalmente fue Xavier Lechard quien me dio el empujón final cuando elogió mucho The Long Shadow de Anthony Gilbert en Facebook. Lamentablemente, Lucy Malleson solo publicó diez libros en esta serie y solo cuatro son fácilmente asequibles en este momento. En última instancia, incluso si Death at Four Corners puede no ser una novela excelente, ha despertado mi interés en la serie, la disfruté bastante y la recomiendo.

Mi valoración: B (me gustó)

Acerca del autor: Anthony Gilbert fue el seudónimo de Lucy Beatrice Malleson (1899 – 1973), nacida en Londres, pasó toda su vida allí, y su afecto por la ciudad es evidente por el marcado sentido de la personalidad y del lugar que se evidencia en su trabajo. Publicó 69 novelas policiales, 51 de las cuales protagonizadas por su personaje más conocido, Arthur Crook, un abogado londinense totalmente (y deliberadamente) vulgar a diferencia de los detectives aristocráticos, como Lord Peter Wimsey, que dominaba el campo del misterio en ese momento. También escribió más de 25 obras de radio, que se transmitieron en Gran Bretaña y en el extranjero. Su thriller The Woman in Red (1941) fue transmitido en los Estados Unidos por la CBS y se convirtió en una película en 1945 bajo el título My Name is Julia Ross. Fue una de las primeras integrantes del British Detection Club, que, junto con Dorothy L. Sayers, evitó que se desintegrara durante la Segunda Guerra Mundial. Malleson publicó su autobiografía, Three-a-Penny, en 1940, y escribió numerosos relatos breves, que se publicaron en varias antologías y en publicaciones periódicas como Ellery Queen’s Mystery Magazine y The Saint. El relato “You Can’t Hang Twice” obtuvo un premio Queens en 1946. Nunca se casó y su feminismo se manifiesta elegantemente en una gran parte de su trabajo. (Fuente: The Orion Publishing Group).

En 1936 abandonó a su detective inicial, el elegante diputado liberal Scott Egerton, y lo sustituyó por Arthur Crook, un pícaro abogado defensor cockney por quien llegó a ser más conocida. Crook apareció en más de cincuenta misterios entre 1936 y 1973, eclipsando fácilmente las diez novelas de detectives de Egerton que aparecieron entre 1927 y 1935. Sin embargo, fue gracias a los libros de Egerton que Gilbert fue admitida en el Detection Club en 1933 y, en verdad, a partir de mi lectura, al menos la mitad de los Egerton generalmente ofrecen mas a los lectores en el campo de la investigación que los Crooks, que en mi opinión a menudo parecen inclinarse más (aunque no completamente) hacia el terreno del suspense. (Curtis Evans en The Passing Tramp). Lucy Beatrice Malleson también escribió como J. Kilmeny Keith y Anne Meredith.