My Book Notes: Sparkling Cyanide (1944) by Agatha Christie


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HarperCollins, Masterpiece Ed., 2010. Format: Kindle Edition. File Size: 519 KB. Print Length: 289 pages. ASIN: B0046RE5EA. eISBN: 9780007422821. The novel was first serialised in the US in The Saturday Evening Post in eight instalments from 15 July (Volume 216, Number 3) to 2 September 1944 (Volume 217, Number 10) under the title Remembered Death with illustrations by Hy Rubin. In the UK it was first serialised, heavily abridged, in the Daily Express starting on Monday, 9 July 1945 and running for eighteen instalments until Saturday, 28 July 1945. The first instalment carried an uncredited illustration. It was first published in book form in the US by Dodd, Mead and Company in February 1945 under the title of Remembered Death, and then in the UK by the Collins Crime Club in the December of the same year under Christie’s original title. The novel features the recurring character of Colonel Race for his last appearance to solve the mysterious deaths of a married couple, exactly one year apart.

x500_1f1dbe90-a817-4a1a-b0bf-2deaf1e921a0First sentence: Iris Marley was thinking about her sister, Rosemary. For nearly a year she had deliberately tried to put the thought of Rosemary away from her. She hadn’t wanted to remember.

Synopsis: A beautiful heiress is fatally poisoned in a West End restaurant… Six people sit down to dinner at a table laid for seven. In front of the empty place is a sprig of rosemary – in solemn memory of Rosemary Barton who died at the same table exactly one year previously. No one present on that fateful night would ever forget the woman’s face, contorted beyond recognition – or what they remembered about her astonishing life.

About this story: The novel was published in February 1945 under the title Remembered Death in the US. It was an extended version of the short story “Yellow Iris”, which had Hercule Poirot leading the investigation, whereas here he is replaced by Colonel Johnny Race. The novel changed the identity of the culprits as well, a common feature of Agatha Christie’s rewritten works. In 1983 the story was adapted as a TV film for CBS, set in the modern day and starring Anthony Andrews (although the character of Colonel Race was omitted). 2003 saw it again adapted as a TV film, this time in the UK by Laura Lamson. Again in a modern setting, it was only loosely based on the original story. BBC Radio 4 broadcast a three-part dramatization of the story in 2012.

My Take: Scarcely one year ago, Rosemary Barton died after sipping a cup of champagne at a fancy restaurant while celebrating her birthday party. Seven people were sitting at her table. The preliminary investigation ascertained her champagne glass contained cyanide. However, at the coroner inquest, her death was considered a suicide due to a post-flu depression. Only a few month ago her husband George Barton begun to receive anonymous letters suggesting his wife had been murdered. In consequence, he devises a plan with the intention of unmasking the culprit. For this purpose, he brings together the same people, in the same restaurant, the day of the first anniversary of his wife death, to honour her memory. But things doesn’t turn out quite as he is expecting. After a toast, he collapses dead on the table. Fortunately, George Barton had discussed the issue of the anonymous letters with his friend Colonel Race.

Though I had already read before “Yellow Iris”, the short story in which this novel was based, I could barely remember the plot and, as I already mentioned, Christie changed the identity of the culprit. In my view, Sparkling Cyanide is an excellent and a highly entertaining read. Among other things it has quite an unusual structure and an excellent characterization. I particularly liked the presentation of the characters in the first part of the three in which the story is divided, this certainly caught my attention. I like much when a writer presents a story form different points of view. JF Norries at his blog Pretty Sinister Books sums it up quite nicely when he writes that Sparkling Cyanide has ‘one of the best plotting gimmicks in her entire output. Subtle, clever, and completely believable.’ It came as no surprise to me that at a poll on Christie’s best non-series novels, here, Sparkling Cyanide ranked first, ahead of such strong contenders as Crooked House, The Pale Horse, and Towards Zero. An excellent incursion of Agatha Christie in the impossible crimes subgenre. Methinks.

Sparkling Cyanide has been reviewed, among others, at Mysteries in Paradise, reviewingtheevidence, Clothes in Books, ahsweetmysteryblog, Mysteries Ahoy! Mystery File, In Search of the Classic Mystery Novel, Bitter Tea and Mystery, Countdown John’s Christie Journal, Mysteries, Short and Sweet, and John Grant’s Review at Goodreads.

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(Source: Facsimile Dust Jackets. Dodd, Mead & Company (USA) 1945)

About the Author: Agatha Christie is the world’s best-known mystery writer. Her books have sold over a billion copies in the English language and another billion in 44 foreign languages. She is the most widely published author of all time in any language, outsold only by the Bible and Shakespeare. Her writing career spanned more than half a century, during which she wrote 80 novels and short story collections, as well as 14 plays, one of which, The Mousetrap, is the longest-running play in history. Two of the characters she created, the brilliant little Belgian Hercule Poirot and the irrepressible and relentless Miss Marple, went on to become world-famous detectives. Both have been widely dramatized in feature films and made-for-TV movies. Agatha Christie also wrote romantic novels under the pseudonym Mary Westmacott. As well, she wrote four non-fiction books including an autobiography and an entertaining account of the many expeditions she shared with her archaeologist husband, Sir Max Mallowan. Agatha Christie died in 1976. (Source: Fantastic Fiction)

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Cianuro espumoso de Agatha Christie

portada_cianuro-espumoso_agatha-christie_201807111217Párrafo inicial: Iris Marle pensaba en su hermana Rosemary. Durante cerca de un año haba intentado deliberadamente desterrar de su pensamiento su recuerdo. No habiá querido recordarla. 

Sinopsis: Seis personas están sentadas en la mesa de un lujoso restaurante. Una de las sillas está vacía. Ante la silla vacía hay un ramillete de romero en recuerdo de Rosemary Barton, fallecida en el mismo restaurante hace exactamente un año. Es poco probable, no obstante, que alguien haya olvidado la noche en que Rosemary murió en esa misma mesa, con el rostro azulado y descompuesto por el dolor. ¿Fue un suicidio o un asesinato? Sólo cuando el coronel Race aparece en escena la verdad empieza a aflorar.

Acerca de esta historia: La novela se publicó en febrero de 1945 con el título de Remembered Death en Estados Unidos. Era una versión ampliada del relato “Yellow Iris”, en el que Hercule Poirot dirigía la investigación, mientras que aquí lo reemplaza por el coronel Johnny Race. La novela también cambió la identidad del (los) culpable(s), una característica común en las obras que  Agatha Christie volvió a escribir. En 1983, la historia fue adaptada a la televisión para la CBS, ambientada en la actualidad y protagonizada por Anthony Andrews (aunque se omitió el personaje de Colonel Race). En el 2003 volvió a ser adaptada como película para la televisión, esta vez en el Reino Unido por Laura Lamson. Nuevamente, en un entorno moderno, solo se basó vagamente en la historia original. BBC Radio 4 transmitió una dramatización en tres partes de la historia en el 2012.

Mi opinión: Hace apenas un año, Rosemary Barton murió después de beber una copa de champán en un restaurante elegante mientras celebraba su fiesta de cumpleaños. Siete personas estaban sentadas a su mesa. La investigación preliminar determinó que su copa de champán contenía cianuro. Sin embargo, en la instrucción del caso, su muerte fue considerada un suicidio debido a una depresión posgripal. Hace solo unos meses, su marido George Barton comenzó a recibir cartas anónimas sugiriendo que su mujer había sido asesinada. En consecuencia, elabora un plan con la intención de desenmascarar al culpable. Para ello, reúne a las mismas personas, en el mismo restaurante, el día del primer aniversario de la muerte de su mujer, para honrar su memoria. Pero las cosas no salen como esperaba. Después de un brindis, se desploma muerto sobre la mesa. Afortunadamente, George Barton había comentado el tema de los anónimos con su amigo el coronel Race.

Aunque ya había leído antes “Yellow Iris”, el relato en el que se basa esta novela, apenas podía recordar la trama y, como ya mencioné, Christie cambió la identidad del culpable. En mi opinión, Sparkling Cyanide es una lectura excelente y muy entretenida. Entre otras cosas, tiene una estructura bastante inusual y una excelente caracterización. Me gustó especialmente la presentación de los personajes en la primera parte de las tres en las que se divide la historia, esto sin duda me llamó la atención. Me gusta mucho cuando un escritor presenta una historia desde diferentes puntos de vista. JF Norries en su blog Pretty Sinister Books lo resume bastante bien cuando escribe que Sparkling Cyanide emplea ‘uno de las mejores tretas argumentales en toda su producción. Sutil, inteligente y completamente creíble ‘. No me sorprendió que en una encuesta sobre las mejores novelas que no pertenecen a la serie de Christie, aquí, Sparkling Cyanide ocupara el primer lugar, por delante de contendientes tan fuertes como Crooked House, The Pale Horse y Towards Zero. Una excelente incursión de Agatha Christie en el subgénero de los crímenes imposibles. Me parece.

Acerca del autor: Agatha Christie (Torquay, Reino Unido, 1891 – Wallingford, id., 1976) Autora inglesa del género policíaco, sin duda una de las más prolíficas y leídas del siglo XX. Hija de un próspero rentista de Nueva York que murió cuando ella tenía once años de edad, recibió educación privada hasta la adolescencia y después estudió canto en París. Se dio a conocer en 1920 con El misterioso caso de Styles. En este primer relato, escrito mientras trabajaba como enfermera durante la Primera Guerra Mundial, aparece el famoso investigador Hércules Poirot, al que pronto combinó en otras obras con Miss Marple, una perspicaz señora de edad avanzada. En 1914 se había casado con Archibald Christie, de quien se divorció en 1928. Sumida en una larga depresión, protagonizó una desaparición enigmática: una noche de diciembre de 1937 su coche apareció abandonado cerca de la carretera, sin rastros de la escritora. Once días más tarde se registró en un hotel con el nombre de una amante de su marido. Fue encontrada por su familia y se recuperó tras un tratamiento psiquiátrico. Dos años después se casó con el arqueólogo Max Mallowan, a quien acompañó en todos sus viajes a Irak y Siria. Llegó a pasar largas temporadas en estos países; esas estancias inspiraron varios de sus centenares de novelas posteriores. La estructura de la trama de sus narraciones, basada en la tradición del enigma por descubrir, es siempre similar, y su desarrollo está en función de la observación psicológica. Algunas de sus novelas fueron adaptadas al teatro por la propia autora, y diversas de ellas han sido llevadas al cine. Agatha Christie fue también autora teatral de éxito, con obras como La ratonera o Testigo de cargo. La primera, estrenada en 1952, se representó en Londres ininterrumpidamente durante más de veinticinco años; la segunda fue llevada al cine en 1957 en una magnífica versión dirigida por Billy Wilder. Utilizó un seudónimo, Mary Westmaccot, cuando escribió algunas novelas de corte sentimental, sin demasiado éxito. En 1971 fue nombrada Dama del Imperio Británico. (Fuente: Extracto de Ruiza, M., Fernández, T. y Tamaro, E. (2004). Biografia de Agatha Christie. En Biografías y Vidas. La enciclopedia biográfica en línea. Barcelona (España). Recuperado de https://www.biografiasyvidas.com/biografia/c/christie.htm el 26 de noviembre de 2020.)

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