My Book Notes: The Murders near Mapleton, 1929 (Bathurst Mysteries Book # 4) by Brian Flynn

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Dean Street Press, 2019. Format: Kindle Edition. File Size: 1168 KB. Print Length: 200 pages. ASIN: B07XL51J4T. eISBN: 978 1 913054 42 7. First published in 1929 by John Hamilton. This new edition includes an introduction by crime fiction historian Steve Barge.

51yxmyfYP9LBook Description: “This is not suicide, gentlemen. This is murder! Cold-blooded murder! The sooner we get the police here and find Sir Eustace Vernon, the better!”. Christmas Eve at Vernon House is in full swing. Sir Eustace’s nearest and dearest, and the great and the good of Mapleton, are all there. But the season of comfort and joy doesn’t run true to form. Before the night is out, Sir Eustace has disappeared and his butler, Purvis, lies dead, poisoned, with a threatening message in his pocket. Or is it her pocket? That same evening, Police Commissioner Sir Austin Kemble and investigator Anthony Bathurst are out for a drive. They come across an abandoned car at a railway crossing, and find a body – Sir Eustace Vernon, plus two extraordinary additions. One, a bullet hole in the back of his head. Two, a red bon-bon in his pocket with a threatening message attached.

(Incidentally, a bon-bon was the name given to Christmas crackers at that time)

My Take: One Christmas Eve, at his home in Vernon House, Sir Eustace Vernon is celebrating a dinner party. Among the guests are Father Jewell, the priest of the Roman Catholic Church in Mapleton; Mr and Mrs Venables, the Mayor and Mayoress of Mapleton; Doctor Lionel Carrington, a local doctor; and Major Prendergast together with his wife. They are what could be termed the ‘local people’. The rest of the guests are Mr and Mrs Morris Trentham, London friends of Sir Eustace; and Mr Terence Desmond, a friend of Mis Ashley, Sir Eustace’s niece. Shortly after dinner, Sir Eustace excuses himself for having to leave unexpectedly to attend a matter beyond his control. Later on, Doctor Carrington would declare ‘that he was absolutely certain at that particular moment of the grim presence of Tragedy.’

It then follows a set of extraordinary events. First it is a chilling scream coming from Sir Eustace’s study where Hammond, one of the maids, has fainted. Then comes the discovery of a sort of suicide note handwritten by Sir Eustace himself which does not bode well. And, while a search-party is taken shape to find Sir Eustace, a scream of horror is heard again coming from the servant’s quarters. Another maid has just found the lifeless body of Purvis, the butler, seated in a chair. Immediately, Doctor Carrington instructs Terence Desmond to phone the local police to investigate the somewhat peculiar circumstances of Purvis’ death. The most curious aspect of this case is that the victim is holding the red wrapper of a bon-bon with a note-paper that read: ‘One hour to live: You pay your debt –to-night!’ Surprises will not end there and, upon the arrival of Inspector Craig, it is discovered that Purvis was actually a woman, something that all those present ensure they did not know.

On top of this all, Inspector Craig receives a phone call at Vernon House informing him that Sir Eustace Vernon’s body has been found on the railway line a few yard from Dyke’s Crossing. He must have driven straight there and thrown himself under a passing train. But what puzzles him most is the identity of his informant–it’s no less a person than Sir Austin Kemble–the Commissioner of Police. It’s clearly going to be a case for Scotland Yard.

What readers are still unaware of is that Sir Eustace was already dead when he was run over by the train, that he carried in his pocket a red wrapper of a bon-bon with the same threatened than the one found on Purvis and that Anthony Bathurst was accompanying Sir Austin Kemble when they found Sir Eustace’s body.

The Murders near Mapleton is the fourth book in the Bathurst Mystery series published by Dean Street Press. A series that, if I understand correctly can be read in no particular order. It is also the third book in the series that I have read and, why not say it, I’ve enjoyed. Although, it is true, I’ve followed Dr Puzzle’s recommendation that can be found below. The story, as can be seen in the summary, is complex enough for keeping the reader interested on the plot development, a plot that has also enough twists and turns to increase the intrigue. Eventually, everything will be solved in a satisfactory manner even though I was left with the doubt if the writer has play fair all the time. In any case it is quite an entertaining book to read, and quite appropriate for this time of the year. It goes without saying I look forward to reading the rest of the books in the series and, in particular, those included among Puzzle Doctor’s Top Ten Brian Flynn Titles.

The Murders near Mapleton has been reviewed, among others, at The Passing Tramp, In Search of the Classic Mystery Novel, Beneath the Stains of Time, Cross-Examining Crime, Bedford Bookshelf, Mysteries Ahoy!  and The Grandest Game in the World.

About the Author: Brian Flynn was born in 1885 in Leyton, Essex. He won a scholarship to the City Of London School, and while he went into the civil service (ranking fourth in the whole country on the entrance examination) rather than go to university, the classical education that he received there clearly stayed with him. Protracted bouts of rheumatic fever prevented him fighting in the Great War, but instead he served as a Special Constable on the Home Front. Flynn worked for the local government while teaching “Accountancy, Languages, Maths and Elocution to men, women, boys and girls” in the evenings, and acting as part of the Trevelyan Players in his spare time. It was a seaside family holiday that inspired him to turn his hand to writing in the mid-twenties. Finding most mystery novels of the time “mediocre in the extreme”, he decided to compose his own. Edith, the author’s wife, encouraged its completion, and after a protracted period finding a publisher, it was eventually released in 1927 by John Hamilton in the UK and Macrae Smith in the U.S. as The Billiard-Room Mystery. The author died in 1958. In all, he wrote and published 57 mysteries, the vast majority featuring the super-sleuth Anthony Bathurst. (Source:  Steve Barge’s Introduction and Dean Street Press).

The first twenty books in the series have been published by Dean Street Press – so far…: The Billiard Room Mystery (1927), The Case Of The Black Twenty-two (1928), The Mystery Of The Peacock’s Eye (1928), The Murders near Mapleton (1929), The Five Red Fingers (1929), Invisible Death (1929), The Creeping Jenny Mystery (1929), Murder en Route (1930), The Orange Axe (1931), The Triple Bite (1931), The Padded Door (1932), The Edge Of Terror (1932), The Spiked Lion (1933), The League Of Matthias (1934), The Horn (1934), The Case Of The Purple Calf aka The Ladder of Death (1934), The Sussex Cuckoo (1935), The Fortescue Candle (1936), Fear And Trembling aka The Somerset Murder (1936), Tread Softly (1937).

Puzzle Doctor’s Top Ten Brian Flynn Titles – so far…: Tread Softly (Book 20); The Mystery Of The Peacock’s Eye (Book 3); The Creeping Jenny Mystery (Book 7); The Horn (Book 15); The Padded Door (Book 11); Murder En Route (Book 8);
Fear and Trembling
(Book 19); The Murders Near Mapleton (Book 4); The Fortescue Candle (Book 18); and The Edge of Terror (Book 12).

Dean Street Press publicity page

Brian Flynn at In Search of the Classic Mystery Novel

The Murders near Mapleton, de Brian Flynn

Descripción del libro: “Esto no es un suicidio, señores. ¡Esto es un asesinato! ¡Un asesinato a sangre fría! ¡Cuanto antes tengamos a la policía aquí y encontremos a Sir Eustace Vernon, mejor!”. La Nochebuena en Vernon House está en pleno apogeo. Los más cercanos y queridos de Sir Eustace, y la flor y nata de Mapleton, se encuentran todos allí. Pero la temporada de consuelo y alegría no se comporta como debería. Antes de que termine la noche, Sir Eustace ha desaparecido y su mayordomo, Purvis, yace muerto, envenenado, con un mensaje amenazante en el bolsillo. ¿O llace muerta? Esa misma noche, el Jefe de la Policía Sir Austin Kemble y el investigador Anthony Bathurst salieron a dar una vuelta. Se encuentran con un automóvil abandonado en un cruce ferroviario y encuentran un cuerpo: Sir Eustace Vernon, además de dos novedades singulares. Una, un agujero de bala en la parte posterior de la cabeza. Dos, un bon-bon rojo en el bolsillo con un mensaje amenazador.

(Por cierto, un bon-bon era el nombre que se le daba a las galletas navideñas en ese momento)

Mi opinión: Una Nochebuena, en su casa de Vernon House, Sir Eustace Vernon está celebrando una cena. Entre los invitados se encuentran el padre Jewell, sacerdote de la Iglesia Católica Romana de Mapleton; el Sr. y  la Sra. Venables, alcalde y alcaldesa de Mapleton; El doctor Lionel Carrington, el médico de la localidadl; y el Mayor Prendergast junto con su esposa. Son lo que podría denominarse “los personajes de la localidad”. El resto de invitados son el Sr. y la Sra. Morris Trentham, amigos londinenses de Sir Eustace; y el señor Terence Desmond, amigo de Mis Ashley, la sobrina de sir Eustace. Poco después de la cena, Sir Eustace se disculpa por tener que irse inesperadamente para atender un asunto que escapa a su control. Más tarde, el doctor Carrington declararía “que estaba absolutamente seguro en ese momento particular de la sombría presencia de una tragedia.”

Luego sigue una serie de sucesos extraordinarios. Primero es un grito escalofriante procedente del estudio de sir Eustace, donde Hammond, una de las doncellas, se ha desmayado. Luego viene el descubrimiento de una especie de nota de suicidio escrita a mano por el propio Sir Eustace que no augura nada bueno. Y, mientras se forma un grupo de búsqueda para encontrar a Sir Eustace, se escucha de nuevo un grito de horror procedente de las habitaciones de los sirvientes. Otra criada acaba de encontrar el cuerpo sin vida de Purvis, el mayordomo, sentado en una silla. Inmediatamente, el doctor Carrington le indica a Terence Desmond que llame a la policía local para investigar las circunstancias un tanto peculiares de la muerte de Purvis. Lo más curioso de este caso es que la víctima sostiene el envoltorio rojo de un bon-bon con un papel de notas que dice: ‘Una hora de vida: ¡paga tu deuda esta noche!’ Las sorpresas no terminan ahí. y, a la llegada del inspector Craig, se descubre que Purvis era en realidad una mujer, algo que todos los presentes aseguran desconocer.

Además de todo esto, el inspector Craig recibe una llamada telefónica en Vernon House informándole que el cuerpo de Sir Eustace Vernon ha sido encontrado en la vía del tren a pocos metros de Dyke’s Crossing. Debió haber conducido directamente allí y arrojarse debajo de un tren que pasaba. Pero lo que más lo desconcierta es la identidad de su informante, no es otro que Sir Austin Kemble en persona, el Jefe Superior de la Policía. Claramente será un caso para Scotland Yard.

Lo que aún desconocen los lectores es que Sir Eustace ya estaba muerto cuando fue arrollado por el tren, que llevaba en el bolsillo un envoltorio rojo de un bon-bon con la misma amenaza que la encontrada en Purvis y que Anthony Bathurst acompañaba a Sir Austin Kemble cuando encontraron el cuerpo de Sir Eustace.

Los asesinatos cerca de Mapleton es el cuarto libro de la serie de misterios de Bathurst publicada por Dean Street Press. Una serie que, si entiendo correctamente, se puede leer sin ningún orden en particular. También es el tercer libro de la serie que he leído y, por qué no decirlo, lo he disfrutado. Aunque, es cierto, he seguido la recomendación del Dr. Puzzle que se puede encontrar a continuación. La historia, como se puede ver en el resumen, es lo suficientemente compleja como para mantener al lector interesado en el desarrollo de la trama, una trama que también tiene suficientes giros y vueltas para aumentar la intriga. Eventualmente, todo se resolverá de manera satisfactoria, aunque me quedé con la duda de si el escritor ha jugado limpio en todo momento. En cualquier caso, es un libro bastante entretenido de leer, y bastante apropiado para esta época del año. No hace falta decir que espero leer el resto de los libros de la serie y, en particular, los incluidos entre los diez mejores títulos de Brian Flynn según Puzzle Doctor.

Sobre el autor: Brian Flynn nació en 1885 en Leyton, Essex. Obtuvo una beca para la City Of London School, aunque ingresó en el cuerpo de funcionarios civiles del Estado (ocupando el cuarto lugar de todo el país en el examen de ingreso) en lugar de ir a la universidad, la educación clásica que recibió allí claramente le acompañaron siempre. Episodios prolongados de fiebre reumática le impidieron participar activamente en la Primera Guerra Mundial, pero en cambio sirvió como agente especial de la policía en la retaguardia mientras enseñaba “contabilidad, idiomas, matemáticas y expresión oral a hombres, mujeres, niños y niñas” por las tardes, y actuaba formando parte de los Actores de Trevelyan en su tiempo libre. Fueron unas vacaciones familiares junto al mar las que le inspiraron a dedicarse a escribir a mediados de los años veinte. Al encontrar que la mayoría de las novelas de misterio de la época eran “extremadamente mediocres”, se decidió a escribir la suya propia. Edith, su mujer, le animó a terminarla, y tras un período prolongado buscando editor, John Hamilton en el Reino Unido y Macrae Smith en los Estados Unidos la publicaron en el 1927 como The Billiard-Room Mystery. Brian Flynn murió en 1958. En total, escribió y publicó 57 misterios, la gran mayoría protagonizados por el genial detective Anthony Bathurst. (Fuente: Introducción de Steve Barge y Dean Street Press).

Los primeros veinte libros de la serie han sido publicados por Dean Street Press, hasta ahora…: The Billiard Room Mystery (1927), The Case Of The Black Twenty-two (1928), The Mystery Of The Peacock’s Eye (1928), The Murders near Mapleton (1929), The Five Red Fingers (1929), Invisible Death (1929), The Creeping Jenny Mystery (1929), Murder en Route (1930), The Orange Axe (1931), The Triple Bite (1931), The Padded Door (1932), The Edge Of Terror (1932), The Spiked Lion (1933), The League Of Matthias (1934), The Horn (1934), The Case Of The Purple Calf aka The Ladder of Death (1934), The Sussex Cuckoo (1935), The Fortescue Candle (1936), Fear And Trembling aka The Somerset Murder (1936), Tread Softly (1937).

Steve Barge aka The Puzzle Doctor ha seleccionado de mejor a menor sus diez más recomendados: Tread Softly (Book 20); The Mystery Of The Peacock’s Eye (Book 3); The Creeping Jenny Mystery (Book 7); The Horn (Book 15); The Padded Door (Book 11); Murder En Route (Book 8); Fear and Trembling (Book 19); The Murders Near Mapleton (Book 4); The Fortescue Candle (Book 18); y The Edge of Terror (Book 12).