My Book Notes: Nine Times Nine, 1940 (Sister Ursula #1) by Anthony Boucher

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The Murder Room, 2012. Book Format: Kindle Edition. File Size: 789 KB. Print Length: 144 pages. ASIN: B00934XR04. ISBN: 9781471903199. First published in the US by Duell, Sloan and Pearce in 1940, as by H.H. Holmes. A new edition, published in 2019 by Mysterious Road Integrated Media, is available.

‘I don’t care about terrific alibis that take a two-page timetable to explain, or brilliant murder-devices that need machine-shop diagrams or involved the latest scientific developments in the use of insulin; but give me a locked room and I’m happy’.

hbg-title-9781471903199-7Book Description: The man in the yellow robe had put the ancient curse of the Nine Times Nine on Wolfe Harrigan. And when Matt Duncan looked up from the croquet lawn that afternoon, he saw the man in the yellow robe in Wolfe Harrigan’s study.
When Matt got there, all the doors and windows were locked from the inside. But when the door was broken down, there was no man in a yellow robe in the room, and Wolfe Harrigan lay murdered on the floor. But at the time of the murder the man in the yellow robe was nowhere near the room.
Who better to explain this miracle than Sister Ursula, a nun, whose childhood ambition was to become a policewoman?

My Take: Nine Times Nine, the first of Boucher’s novels featuring amateur detective Sister Ursula –both written as by H.H. Holmes (a pseudonym of a late-19th-century American serial killer), is openly an homage to John Dickson Carr. The novel is not only dedicated to Carr, but Boucher devotes part of one of the chapters to analyse Carr’s famous “locked-room lecture” in The Hollow Man (1935) apa The Three Coffins. If only for this reason alone, it is worth your while to have a look at Nine Times Nine. The second novel featuring Sister Ursula is Rocket to the Morgue (1942), which I look forward to reading soon.

After an account of how young Matt Duncan and wealthy Wolfe Harrigan met, Wolfe Harrigan hired Duncan to work for him. In essence, Wolfe Harrigan wanted Duncan to help him translate his writings, too literary and erudite, into plain words so that normal and ordinary people can easily understand them. If they could be sold, the whole check would be for Duncan. This wasn’t even a ghost-writing proposition, all Wolfe Harrigan will do is to furnish the raw material. The labour and the glory will be for Duncan who will also sign the texts under his own name. In fact, Wolfe Harrigan was himself immersed in what we might call a crusade to unmask an impostor calling himself Ahasver –the Man in the Yellow Robe– who claimed to be the Wandering Jew and headed an increasingly influential sect known as Temple of Light. For this reason, Wolfe Harrigan invited Duncan to accompany him that night to a meeting at the Temple of Light so that he could learn about them first-hand. Once at the temple, they were witnesses of an ancient curse, the Nine Times Nine, that Ahasver himself, made it befall over Wolfe Harrigan.

The next day the curse is fulfilled and Wolfe Harrigan is found murdered in his study. Few minutes earlier, Duncan and Joseph Harrigan, Wolfe’s brother, saw a man in a yellow costume in the study but when they reached there they couldn’t get in. The study door was closed inside, in fact it had to be knocked down when the police arrived. The French windows were tightly bolted at top and bottom. The small high windows on either side of the fireplace hadn’t been opened for a long time. The only way out was the chapel door. One could have exited the study by that door, pulling it after pushing down on the latch and letting it close on the way out; but Aunt Ellen Harrigan had been sitting out there and said she did not see anyone leaving the study during the time period in which the crime may have been committed.

It seems a straightforward case. Only one possible suspect who, besides, plead guilty. But the trouble is the whole thing just plain couldn’t have happened. The self-confessed perpetrator of the crime, at the time of the crime, was elsewhere and several of his disciples can confirm it, therefore if he doesn’t have the gift of ubiquity, the case has yet to be solved. Lieutenant Terence Marshall, in charge of the investigation, will be able to count with Matt Duncan as an ally inside the Harrigan’s household and with the invaluable help of Sister Ursula, a nun who, as a child, dreamed to becoming a policewoman.

I must acknowledge that the reading of this novel has left me with mix feelings. While it is true I enjoyed this book, I have found the story pretty much uneven in its development. At times it is excellent, but on other I found it has too many weaknesses. However, both the impossible murder and its resolution are well thought-out, in my view. I’ve no particular objection in that sense. Maybe my problem was that my own expectations were much too high. In any case, as a reading experience it was quite entertaining. But as one of the top ten locked-room mysteries I believe it falls a bit short.

Nine Times Nine has been reviewed, among others at At the Scene of the Crime, Tipping My Fedora, Golden Age of Detection Wiki, The Green Capsule, In Search of the Classic Mystery Novel, Noirish, and Countdown John’s Christie Journal


(Source: Facsimile Dust Jackets, LLC. Duell, Sloan & Pearce, Inc. (USA), 1940)

About the Author: Anthony Boucher (1911 –1968) born William Anthony Parker White in Oakland, California, wrote both mystery and science fiction and was a highly regarded literary critic and editor. He also wrote scripts for radio, spoke numerous languages fluently, and was the first translator into English of Jorge Luis Borges. A founding member of the Mystery Writers of America, he was one of the first winners of an Edgar Award for his mystery reviews in the San Francisco Chronicle. He also wrote short stories for, among others, Ellery Queen’s Mystery Magazine, Black Mask, and Ed McBain’s Mystery Book. His iconic status was cemented when, in 1970, Bouchercon (Anthony Boucher Memorial World Mystery Convention) was set up in his honour. His output in the mystery genre consists of seven detective novels: The Case of the Seven of Calvary (1937), The Case of the Crumpled Knave (1939), Nine Times Nine (1940) [only as by H. H. Holmes], The Case of the Baker Street Irregulars (1940, reprinted as Blood on Baker Street), The Case of the Solid Key (1941), Rocket to the Morgue (1942) [also as by H. H. Holmes], and The Case of the Seven Sneezes (1942), and a collections of short stories: Exeunt Murderers: The Best Mystery Stories of Anthony Boucher (1983) edited by Francis M. Nevins Jr and Martin H. Greenberg. In a 1981 poll of 17 detective story writers and reviewers, his novel Nine Times Nine was voted as the ninth best locked room mystery of all time.

Orion – The Murder Room publicity page

Mysterious Press publicity page

Open Road publicity page

A. Boucher page

On Anthony Boucher by David Langford

Boucher, Anthony at Gadetection

Sister Ursula

Nine Times Nine, de Anthony Boucher

“No me importan las coartadas increibles que requieren dos páginas para se explicadas, o los magníficos mecanismos homicidas que necesitan diagramas de talleres mecánicos o en donde intervienen los últimos avances científicos en el uso de la insulina; pero deme un cuarto cerrado y seré feliz “.

Descripción del libro: El hombre de la túnica amarilla ha lanzado la antigua maldición de los Nueve Veces Nueve sobre Wolfe Harrigan. Y cuando Matt Duncan levantó la vista del campo de croquet esa tarde, vio al hombre de la túnica amarilla en el estudio de Wolfe Harrigan.
Cuando Matt llegó allí, todas las puertas y ventanas estaban cerradas por dentro. Pero cuando echaron la puerta abajo, no había ningún hombre con una túnica amarilla en la habitación, y Wolfe Harrigan yacía asesinado en el suelo. Pero en el momento del asesinato, el hombre de la túnica amarilla ni siquiera se encontraba cerca de la habitación.
¿Quién mejor para explicar este milagro que la hermana Úrsula, una monja, que de niña soñaba convertirse en policía?

Mi opinión: Nine Times Nine, la primera de las novelas de Boucher con la detective aficionada Hermana Ursula, ambas escritas por H.H. Holmes (seudónimo de un asesino en serie estadounidense de finales del siglo XIX), es abiertamente un homenaje a John Dickson Carr. La novela no solo está dedicada a Carr, sino que Boucher dedica una gran parte de uno de los capítulos a analizar la famosa “disertación sobre el cuarto cerrado” de Carr en The Hollow Man (1935) también publicada como The Three Coffins. Aunque solo sea por esta razón, ya vale la pena echar un vistazo a Nine Times Nine. La segunda novela protagonizada por la hermana Ursula es Rocket to the Morgue (1942), que espero leer pronto.

Después de contar cómo se conocieron el joven Matt Duncan y el rico Wolfe Harrigan, Wolfe Harrigan contrató a Duncan para que trabajara para él. En esencia, Wolfe Harrigan quería que Duncan le ayudara a traducir sus escritos, demasiado literarios y eruditos, en palabras sencillas para que la gente normal y corriente pudiera entenderlos fácilmente. Si pudieran venderse, todo lo recaudado sería para Duncan. Esto ni siquiera era una propuesta para un escritor fantasma, todo lo que hará Wolfe Harrigan es proporcionar la materia prima. El trabajo y la gloria serán para Duncan, quien también firmará los textos con su propio nombre. De hecho, el propio Wolfe Harrigan estaba inmerso en lo que podríamos llamar una cruzada para desenmascarar a un impostor que se hacía llamar Ahasver –el Hombre de la Túnica Amarilla– que decía ser el Judío Errante y encabezaba una secta cada vez más influyente conocida como Templo de la Luz. Por esta razón, Wolfe Harrigan invitó a Duncan a acompañarlo esa noche a una reunión en el Templo de la Luz para que pudiera conocerlos de primera mano. Una vez en el Templo, fueron testigos de una antigua maldición, la Nueve Veces Nueve, que el propio Ahasver hizo que cayera sobre Wolfe Harrigan.

Al día siguiente, la maldición se cumple y Wolfe Harrigan aparece asesinado en su estudio. Unos minutos antes, Duncan y Joseph Harrigan, el hermano de Wolfe, vieron a un hombre con una túnica amarilla en el estudio, pero cuando llegaron allí no pudieron entrar. La puerta del estudio estaba cerrada por dentro, de hecho, hubo que derribarla cuando la policía llegó. Las ventanas francesas estaban bien cerradas arriba y abajo. Las pequeñas ventanas altas a ambos lados de la chimenea no se habían abierto desde hacía mucho tiempo. La única salida era la puerta de la capilla. Se podría haber salido del estudio por esa puerta, tirando de ella después de empujar hacia abajo el pestillo y dejar que se cerrara al salir; pero la tía Ellen Harrigan había estado sentada allí y dijo que no vio a nadie salir del estudio durante el período en el que pudo haberse cometido el crimen.

Parece un caso sencillo. Solo un posible sospechoso que, además, se declara culpable. Pero el problema es que todo el asunto simplemente no pudo haber sucedido. El autor confeso del crimen, en el momento del crimen, estaba en otro lugar y varios de sus discípulos pueden confirmarlo, por lo que si no tiene el don de la ubicuidad, el caso aún no se ha resuelto. El teniente Terence Marshall, encargado de la investigación, podrá contar con Matt Duncan como aliado dentro de la casa de los Harringan y con la inestimable ayuda de la hermana Ursula, una monja que, de niña, soñaba con ser mujer policía.

Debo reconocer que la lectura de esta novela me ha dejado sentimientos encontrados. Si bien es cierto que disfruté este libro, he encontrado la historia bastante desigual en su desarrollo. A veces es excelente, pero en otras me parece que tiene demasiados puntos débiles. Sin embargo, tanto el asesinato imposible como su resolución están bien pensados, en mi opinión. No tengo ninguna objeción en particular en ese sentido. Quizás mi problema fue que mis propias expectativas eran demasiado altas. En cualquier caso, como experiencia de lectura fue bastante entretenida. Pero como uno de los diez principales misterios de cuarto cerrado creo que se queda un poco corto.

Sobre el autor: Anthony Boucher (1911-1968), nacido William Anthony Parker White en Oakland, California, escribió tanto misterio como ciencia ficción y fue un crítico y editor literario de gran prestigio. También escribió guiones para la radio, hablaba numerosos idiomas con fluidez y fue el primer traductor al inglés de Jorge Luis Borges. Miembro fundador de la Asociación de Escritores de Misterio de los Estados Unidos (Mystery Writers of America), fue uno de los primeros en conseguir un Premio Edgar por sus reseñas de novelas de misterio en el San Francisco Chronicle. También escribió cuentos para, entre otros, Ellery Queen’s Mystery Magazine, Black Mask y Ed McBain’s Mystery Book. Su estatus de icono se consolidó cuando, en 1970, Bouchercon (La convención Mundial de Misterio en Homenaje a Anthony Boucher) se instituyó en su honor. Su producción en el género de misterio está formada por siete novelas de detectives: The Case of the Seven of Calvary (1937) [El Siete del Calvario, Col. El sèptimo círculo Editorial Emecé, Buenos Aires, 1956], The Case of the Crumpled Knave(1939), Nine Times Nine (1940) [como H. H. Holmes], The Case of the Baker Street Irregulars (1940, reimpreso como Blood on Baker Street), The Case of the Solid Key (1941), Rocket to the Morgue (1942) [también como H. H. Holmes], y The Case of the Seven Sneezes (1942), y una colección de relatos: Exeunt Murderers: The Best Mystery Stories of Anthony Boucher (1983) editado por Francis M. Nevins Jr y Martin H. Greenberg.

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