My Book Notes: Murder at Monk’s Barn, 1931 (Perrins, Private Investigators #1) by Cecil Waye

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Dean Street Press, 2021. Book Format: Kindle Edition. File Size: 1254 KB. Print Length: 219 pages. ASIN: B08NCLX6J6. eISBN: 978 1 913527 84 6. First published in 1931 by Hodder & Stoughton. This new edition features an introduction by crime fiction historian Tony Medawar.

51rRli3E0LL._SY346_Description: Gregory Wynter is shot dead through the window of his dressing room. There is no apparent motive for the crime, and it seems impossible for the murderer to have escaped before the police arrive. The dead man’s brother, Austin, enlists the help of Christopher and Vivienne Perrins, a brother-and-sister team of private investigators.

In this classic puzzler, the Perrins piece together the complex relationships within the Wynter household and beyond. What they discover leads surprisingly to romance, not to mention the unravelling of an “impossible” murder which also involves a box of poisoned chocolates . . .

My Take: Constable Burden, Fordington’s village policeman, returns home after a busy day in the neighbouring town of Yatebury. He’d been on duty all day, directing traffic on market day, when a sound like a gunshot caught his eye. It seems to come from Monk’s Barn, the big house next door, home of Mr and Mrs Wynter. Gilbert Wynter along with his brother Austin are partners in Wynter & Sons, Electrical Engineers. Austin, the youngest, lives in Yatebury, where the factory is located. Burden rushes to see what has happened. On his way, he meets Mr  Cartwright, who also heard the noise. The Cartwrights live at White Lodge, right across Monk’s Bank. They haven’t yet reached Monk’s Barn door when, Phyllis Mintern, the Wynters’ maid, runs out and tells them that Mr Wynter has been shot. Burden asks Mr Cartwright to go and fetch Dr Palmer, the village doctor. Meanwhile, he goes straight up to Wynter’s dressing-room were he finds him dead with a gunshot wound on his forehead. The heavy curtains were all drawn, one of them showing a bullet hole. The bullet appeared to have been fired from outside the house. Burden assumes the shot came from some bushes opposite Wynter’s dressing-room window. His theory is correct when there he finds an old double-barrelled weapon that belonged to Wynter’s father. The main suspect turns out to be the father of Phyllis Mintern, who, until recently, had been working as a second gardener at Monk’s Barn. His fingerprints are the only ones on the weapon. 

Four days later, Austin visits The Perrins, a private investigator firm in London. He believes that the police are wrong, that Mintern didn’t kill his brother, and he’s determined to find the real murderer, no matter what it costs. A brother and sister team run The Perrins, and Vivienne Perrin agrees to take over the case, making it clear that they work closely with the police. The number of suspects is small and they all seem to have a sound alibi although, the strangest thing is how it is possible that someone has been able to see the head of the victim through a thick curtain, let alone kill him with a single shot.

John Street’s zeal to keep jealously guarded all his personal data, may help to understand why only until recently nobody knew it was him who was hidden behind this pseudonym, until finally it came to light thanks to Tony Medawar. But we had to wait still several years until having easy access to his novels. Now the time has come when, thanks to Dean Street Press, new readers have at their disposal the four novels published by John Street as Cecil Waye.

The first book, Murder at Monk’s Barn, was originally published in 1931 by Hodder & Stoughton in London and has just been reissued by Dean Street Press along with Waye’s remaining titles. It comes with an introduction by crime fiction historian Tony Medawar who highlights that, while the last three Waye’s novels are metropolitan thrillers, the first –Murder at Monk’s Barn– is a detective story, much in the style of the ‘John Rhode’ and ‘Miles Burton’ books.

If I may borrow Steve Barge’s words, this book has turned out to be much better than what I too was expecting. To put it simply, I found it quite a solid mystery, with a nicely constructed plot together with interesting and believable characters. The story revolves mainly around finding out whether the suspect is innocent or guilty, rather than in the identification of the real culprit. It is also true that all the evidence against it are purely circumstantial and the crime explanation is totally far-fetched. And I’m as sure as Steve Barge that it won’t work in real life but, after all, this is fiction and I can accept some licences not to spoil a good story. I would just like to add I expect that now more titles by John Rhode and Miles Burton will return to become available

Murder at Monk’s Barn has been reviewed, among others, at The Grandest Game in the World and In Search of the Classic Mystery Book.

About the Author: Cecil Waye was a pseudonym of Cecil John Charles Street (1884 – 1964) who after a distinguish career in the British army, became a prolific writer of detective novels. Street produced two long series of novels; one under the name of John Rhode featuring the forensic scientist Dr Priestley, and another under the name of Miles Burton featuring the investigator Desmond Merrion. Under the name Cecil Waye, Street also produced four mysteries in the early thirties: Murder at Monk’s Barn (1931), The Figure of Eight (1931), The End of the Chase (1932) and The Prime Minister’s Pencil (1933). These works are now republished by Dean Street Press. John Street was also one of the founding members of the Detection Club in the late 1920s.

Dean Street Press publicity page

John Rhode’s novels as Cecil Waye, by Tony Medawar

Asesinato en Monk’s Barn, de Cecil Waye

Descripción: Gilbert Wynter es asesinado a tiros por la ventana de su vestidor. No existe motivo aparente del crimen y parece imposible que el asesino haya escapado antes de que lleguara la policía. El hermano del fallecido, Austin, solicita la ayuda de Christopher y Vivienne Perrins, un equipo formado por dos hermanos investigadores privados.

En este clásico enigma, los Perrin reconstruyen las complejas relaciones dentro de la familia Wynter y fuera de ella. Lo que descubren conduce sorprendentemente a un idilio, por no mencionar el desenmascaramiento de un asesinato “imposible” del que también forma parte una caja de chocolates envenenados. . .

Mi opinión: El agente Burden, el policía del pueblo de Fordington, regresa a casa después de un ajetreado día en la vecina ciudad de Yatebury. Había estado de servicio todo el día, dirigiendo el tráfico, en un día de mercado, cuando un sonido como el de un disparo, llamó su atención. Parece provenir de Monk’s Barn, la casa grande junto a la suya, la casa del Sr. y de la Sra. Wynter. Gilbert Wynter junto con su hermano Austin son socios de Wynter & Sons, Electrical Engineers. Austin, el más joven, vive en Yatebury, donde se encuentra la fábrica. Burden se apresura a ver qué ha sucedido. En su camino, se encuentra con el Sr. Cartwright, quien también escuchó el ruido. Los Cartwright viven en White Lodge, justo al otro lado de Monk’s Barn. Todavía no han llegado a la puerta de Monk’s Barn cuando, Phyllis Mintern, la doncella de los Wynter, sale corriendo y les dice que han disparado al Sr. Wynter. Burden le pide al Sr. Cartwright que vaya a buscar al Dr. Palmer, el médico del pueblo. Mientras tanto, sube directamente al vestidor de Wynter, donde lo encuentra muerto con una herida de bala en la frente. Las pesadas cortinas estaban todas corridas, y una de ellas mostraba un agujero de bala. La bala parecía haber sido disparada desde fuera de la casa. Burden supone que el disparo se realizó desde unos arbustos frente a la ventana del vestidor de Wynter. Su teoría es acertada cuando allí mismo encuentra una vieja arma de doble cañón que perteneció al padre de Wynter. El principal sospechoso resulta ser el padre de Phyllis Mintern, quien, hasta hace poco, había trabajado como segundo jardinero en Monk’s Barn. Sus huellas dactilares son las únicas en el arma.

Cuatro días después Austin, visita The Perrins, una firma de investigadores privados en Londres. Cree que la policía está equivocada, que Mintern no mató a su hermano y está decidido a encontrar al verdadero asesino, cueste lo que cueste. Un equipo de dos hermanos, el y ella, dirigen The Perrins, y Vivienne Perrin acepta hacerse cargo del caso, dejando en claro que trabajan en estrecha colaboración con la policía. El número de sospechosos es pequeño y todos parecen tener una coartada sólida aunque, lo más extraño es cómo es posible que alguien ha podido ver la cabeza de la víctima a través de una espesa cortina, y mucho menos matarlo de un solo disparo.

El afán de John Street por mantener celosamente guardados todos sus datos personales, puede ayudar a entender por qué solo hasta hace poco nadie sabía que era él quien se escondía detrás de este seudónimo, hasta que finalmente salió a la luz gracias a Tony Medawar. Pero tuvimos que esperar todavía varios años hasta tener fácil acceso a sus novelas. Ahora ha llegado el momento en que, gracias a Dean Street Press, los nuevos lectores tienen a su disposición las cuatro novelas publicadas por John Street como Cecil Waye.

El primer libro, Murder at Monk’s Barn, fue publicado originalmente en 1931 por Hodder & Stoughton en Londres y acaba de ser reeditado por Dean Street Press junto con los títulos restantes de Waye. Viene con una introducción del historiador de la novela policíaca Tony Medawar, quien destaca que, si bien las tres últimas novelas de Waye son thrillers metropolitanos, la primera, Murder at Monk’s Barn, es una historia de detectives, muy al estilo de los libros de ‘John Rhode’ y ‘Miles Burton’.

Si puedo tomar prestadas las palabras de Steve Barge, este libro ha resultado ser mucho mejor de lo que yo también me esperaba. En pocas palabras, me pareció un misterio bastante sólido, con una trama bien construida junto con personajes interesantes y creíbles. La historia gira principalmente en torno a averiguar si el sospechoso es inocente o culpable, más que en la identificación del verdadero culpable. También es cierto que todas las pruebas en su contra son puramente circunstanciales y la explicación del delito es totalmente descabellada. Y estoy tan seguro como Steve Barge de que no funcionará en la vida real pero, después de todo, esto es ficción y puedo aceptar algunas licencias para no estropear una buena historia. Solo me gustaría añadir que espero que ahora más títulos de John Rhode y Miles Burton vuelvan a estar disponibles.

Acerca del autor: Cecil Waye fue un seudónimo de Cecil John Charles Street (1884 – 1964) quien, tras una destacada carrera en el ejército británico, se convirtió en un prolífico escritor de novelas policíacas. Street escribió dos largas series de novelas; una bajo el nombre de John Rhode protagonizadas por el científico forense Dr. Priestley, y otra con el nombre de Miles Burton protagonizadas por el investigador Desmond Merrion. Bajo el nombre de Cecil Waye, Street publicó cuatro misterios a principios de los años treinta: Murder at Monk’s Barn (1931), The Figure of Eight (1931), The End of the Chase (1932) y The Prime Minister’s Pencil (1933). Estas obras acaba de ser publicadas de nuevo por Dean Street Press. John Street también fue uno de los miembros fundadores del Detection Club a finales de la década de 1920.