My Book Notes: Dance of Death, 1938 (Dr Basil Willing #1) by Helen McCloy


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Agora Books, 2020. Book Format: Kindle Edition. File Size: 2974 KB. Print Length: 280 pages. ASIN: B08L8BNDLS. eISBN: 9781913099749. First published in 1938 by Heinemann. Also published as Design for Dying, McCloy’s first novel in her Dr Basil Willing series is part of Agora Books’ Uncrowned Queens of Crime Series.

Dance-of-Death-eBook-300x464Description: When a New York socialite is found dead in a snow bank, no one can believe it is debutante Kitty Jocelyn – let alone that she has died of heatstroke. How has she ended up here, dead on the morning after her coming-out party? Why is she wearing someone else’s clothes? What was the cause of her fatal overdose? As the questions around Kitty’s death mount, psychologist Dr Basil Willing is brought in to get the the bottom of her death. With the help of Inspector Foyle, the pair investigate their long list of suspects, motives, and clues to solve this blistering mystery.

My Take: Dance of Death is the first novel of this author and the first novel by Helen McCloy that I have read. In it we are introduce to her psychiatrist-detective Dr Basil Willing who will appear  in a total of 13 novels and several short stories. Dr Basil Willing, a psychiatrist attached to the district attorney’s office, lives in an old house at the unfashionable end of Park Avenue, below Grand Central. Of Russian ancestry, Willing is a firm believer that “Every criminal leaves psychic fingerprints,” adding “And he can’t wear gloves to hide them.”

As the story opens, two street repair service employees, while shovelling snow, find the body of a young woman. The body was lying under the snow and the police assumed it must have been there for some time as there were no footprints. The strange thing is that the men claimed the body was hot when they found it. In fact, the body was still warm when the police arrived. Most surprising was the discovery that the conditions of her internal organs closely resembled what happens when someone dies of a heatstroke.

Initially, the body cannot be identified until, by sheer chance, it appears to bear a certain resemblance with Kitty Jocelyn, a famous face from an advertising campaign. But this is impossible since, the night before, Kitty Joceylin celebrated her coming-out-party, many people saw her there and her family assures that she is alive. The story takes an unexpected turn when a young woman who turns out to be Kitty’s first cousin goes to the police to report she was forced, at her coming-out-party, to impersonate her, with whom she bears an incredible resemblance, because the real Kitty Jocelyn suddenly felt ill.

Dance of Death is an intelligent and solidly built novel, what it is rather unusual in a first novel. Besides I found it very original, both in its design and its implementation. The story is very entertaining, highly enjoyable, and flows at a good pace. Even when some technical explanations are detailed, they won’t bore the reader as they are not vastly extensive. McCloy plays fair and, in my view, the solution will surprise the reader. The motive for the murderer is brilliant and highly innovative at that time. I look forward to reading more books by Helen McCloy.

Dance of Death has been reviewed, among others, at Pretty Sinister Books; At the Scene of Crime; The Grandest Game in the World; Noah’s Archives; Clothes in Books; Bedford Bookshelf; In Search of the Classic Mystery Novel; and Cross-Examining Crime.

About the Author: Helen Worrell Clarkson McCloy (1904-1994) was a prolific writer of mystery novels and a major influence on the genre. She wrote under the pseudonyms Helen McCloy and Helen Clarkson. McCloy was born in New York City to writer Helen Worrell McCloy, and managing editor William McCloy. After discovering a love for Sherlock Holmes as young girl, she began writing her own mystery novels in the 1930s. In 1933, she introduced her psychiatrist-detective Dr Basil Willing in her first novel, Dance of Death. Willing believes that “every criminal leaves psychic fingerprints, and he can’t wear gloves to hide them.” Dr Basil Willing features in 13 of McCloy’s novels as well as several short stories; however, both are best known from McCloy’s 1955 supernatural mystery Through a Glass, Darkly — hailed as her masterpiece and likened to John Dickson Carr. McCloy went on in the 1950s and 1960s to co-author a review column a Connecticut newspaper.

“Though largely forgotten today, McCloy, like so many worthy older crime writers, maintains a following among crime fiction connoisseurs.  She was an early prominent employer of psychiatry in detective fiction (many mystery writers of the period tended to ridicule it) and she has the literate style that today so many people tend to associate almost exclusively with the English Crime Queens Dorothy L. Sayers, Margery Allingham and Ngaio Marsh.  In an ideal world, McCloy would feature more prominently (or at all) in genre histories of detective fiction, because she was a notable practitioner within the genre.” (Curtis Evans at The Passing Tramp)

In his introduction to a reprint edition of Cue for Murder, Anthony Boucher recalled the reception of Helen McCloy’s first novel, Dance of Death (1938): “Few first mysteries have received such generous critical praise, as the reviewers stumbled over each other to proclaim [the author] a genuine find … combining a civilized comedy of manners with the strictest of logical deduction.” (Source: Mystery File)

She wrote 30 novels in her lifetime and in 1950 became the first woman president of Mystery Writers of America (MWA). In 1953, she received the Edgar® Award for mystery criticism, helped to establish MWA’s New England Chapter in 1971, and was named an MWA Grand Master in 1990. Her contributions to the genre are recognized today by the annual Helen McCloy/MWA Scholarship for Mystery Writing.

The Dr Basil Willing Mysteries: Dance of Death (1938) (UK title: Design for Dying, 1938); The Man in the Moonlight (1940); The Deadly Truth (1941); Cue for Murder (1942); Who’s Calling (1942); The Goblin Market (1943); The One That Got Away (1945); Through a Glass, Darkly (1950); Alias Basil Willing (1951); The Long Body (1955); Two-Thirds of a Ghost (1956); The Singing Diamonds (1965) short stories; Mister Splitfoot (1968); Burn This (1980); and The Pleasant Assassin and Other Cases of Dr Basil Willing (2003) short stories, some of which originally appeared in The Singing Diamonds.

Agora Books publicity page 

Helen McCloy at Golden Age of Detection Wiki

Helen McCloy – by Michael E. Grost 

Murder in Mind by Christine Poulson

Danza de la muerte, de Helen McCloy

Descripción: Cuando encuentran muerta a una joven de la alta sociedad de Nueva York en un banco de nieve, nadie puede creer que sea la debutante Kitty Jocelyn, y mucho menos que haya muerto de una insolación. ¿Cómo ha terminado aquí, muerta la mañana siguiente a su puesta de largo? ¿Por qué lleva la ropa de otra persona? ¿Cuál fue la causa de su sobredosis mortal? A medida que aumentan las preguntas sobre la muerte de Kitty, se solicita la intervención del psicólogo Dr. Basil Willing para aclarar el motivo de su muerte. Con la ayuda del inspector Foyle, la pareja investiga su larga lista de sospechosos, motivos y pistas para resolver este vertiginoso misterio.

Mi opinión: Dance of Death es la primera novela de este autor y la primera novela de Helen McCloy que he leído. En ella nos presenta a su psiquiatra-detective, el Dr. Basil Willing, quien aparecerá en un total de 13 novelas y varios relatos breves. El Dr. Basil Willing, psiquiatra adjunto a la oficina del fiscal de distrito, vive en una casa antigua en el extremo menos elegante de Park Avenue, debajo de Grand Central. Willing, de ascendencia rusa, cree firmemente que “todo criminal deja huellas psíquicas“, y añade “y no puede usar guantes para ocultarlas“.

Cuando comienza la historia, dos empleados del servicio de reparación de calles, mientras quitan la nieve, encuentran el cuerpo de una mujer joven. El cuerpo yacía bajo la nieve y la policía supuso que debía haber estado allí durante algún tiempo, ya que no había huellas de pisadas. Lo extraño es que los hombres aseguraron que el cuerpo estaba caliente cuando lo encontraron. De hecho, el cuerpo aún estaba algo caliente cuando llegó la policía. Lo más sorprendente fue el descubrimiento de que las condiciones de sus órganos internos se parecían mucho a lo que sucede cuando alguien muere por una insolación.

Inicialmente, no es posible identificar el cuerpo hasta que, por pura casualidad, parece guardar cierto parecido con Kitty Jocelyn, un rostro famoso de una campaña publicitaria. Pero esto es imposible ya que, la noche anterior, Kitty Joceylin celebraba su fiesta de presentación en sociedad, mucha gente la vio allí y su familia asegura que está viva. La historia toma un giro inesperado cuando una joven que resulta ser prima hermana de Kitty acude a la policía para informar que se vio obligada, en su fiesta de presentación, a hacerse pasar por ella, con quien tiene un parecido increíble, porque la verdadera Kitty Jocelyn de repente se sintió enferma.

Dance of Death es una novela inteligente y sólidamente construida, lo que resulta bastante inusual en una primera novela. Además me pareció muy original, tanto en su diseño como en su implementación. La historia es muy entretenida, muy divertida y fluye a buen ritmo. Incluso cuando se detallan algunas explicaciones técnicas, no aburrirán al lector, ya que no son muy extensas. McCloy juega limpio y, en mi opinión, la solución sorprenderá al lector. El motivo del asesino es brillante y muy innovador en ese momento. Espero leer más libros de Helen McCloy.

Acerca del autor: Helen Worrell Clarkson McCloy (1904-1994) fue una prolífica escritora de novelas de misterio y una gran influencia en el género. Escribió bajo los seudónimos de Helen McCloy y Helen Clarkson. McCloy nació en la ciudad de Nueva York. Fueron sus padres la escritora Helen Worrell McCloy y el editor en jefe William McCloy. Después de descubrir su afición por las novelas de Sherlock Holmes cuando era niña, comenzó a escribir sus propias novelas de misterio en la década de 1930. En 1933, presentó a su psiquiatra-detective, el Dr. Basil Willing, en su primera novela, Dance of Death. Willing cree que “todo criminal deja huellas psíquicas y no puede usar guantes para ocultarlas”. El Dr. Basil Willing aparece en 13 de las novelas de McCloy, así como en varios relatos breves; sin embargo, ambos son más conocidos por el misterio sobrenatural de McCloy de 1955 Through a Glass, Darkly, considerado como su obra maestra y comparado con John Dickson Carr. McCloy pasó a ser coautor de una columna de reseñas en un periódico de Connecticut en las décadas de 1950 y 1960.

“Aunque hoy en día olvidada en gran medida, McCloy, al igual que muchos escritores de misterio anteriores, tiene seguidores entre los conocedores de la literarura policíaca. Fue una de las primeras y más destacadas en utilizar la psiquiatría en la literatura policíaca (muchos escritores de misterio de la época tendían a ridiculizarla) y tiene el estilo literario que hoy en día mucha gente tiende a asociar casi exclusivamente con las reinas del crimen inglés Dorothy L. Sayers, Margery Allingham y Ngaio Marsh. En un mundo ideal, McCloy figuraría de manera más prominente (si es que lo hace) en la historia del géner de la literatura policíaca, porque fue una practicante destacada del género “. (Curtis Evans en The Passing Tramp)

En su introducción a una reedición de Cue for Murder, Anthony Boucher recordó la recepción de la primera novela de Helen McCloy, Dance of Death (1938): “Pocas primeras novelas de misterio han recibido elogios tan generosos de la crítica, ya que éstos luchaban entre si para ser los primeros en proclamar [al autor] como un hallazgo genuino … que combina una comedia de costumbres civilizada con la más estricta deducción lógica”. (Fuente: Mystery File)

Escribió 30 novelas en su vida y en 1950 se convirtió en la primera mujer en presidir la MWA (Mystery Writers of America). En 1953, recibió el premio Edgar® por sus reseñas de novelas de misterio, contribuyó a la creación de ls sección de Nueva Inglaterra de la MWA en 1971 y fue nombrada Gran Maestro de la MWA en 1990. Sus contribuciones al género son reconocidas hoy por la beca anual Helen McCloy/MWA para obras de misterio.

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