My Book Notes: Mr Splitfoot, 1968 (Dr. Basil Willing #12) by Helen McCloy

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The Murder Room, 2013. Book Format: Kindle Edition. File Size: 336 KB. Print Length: 256 pages. ASIN: B00FL3CCE8. ISBN: 978-1-4719-1255-9. First published in the US by Dodd, Mead & Company, New York, 1968 and in the UK by Victor Gollancz Ltd, London, 1969.

9781471912559Description: To wake the devil, Lucinda summoned the arch fiend with the ancient invocation, and from the secret room where her friend Vanya had agreed to hide came the eerie response. The rapping called up all the terror of the old tales, and the joke was going marvellously.
Until Lucinda realised that Vanya had never arrived at the old house . . .

My Take: Mr Splitfoot, the 12th instalment in the thirteen novels that make up Helen McCloy’s series featuring Dr Basil Willing, is for my taste the best in the series, to put it clearly. Which is quite something as this is a series I’m much enjoying. Following a first chapter, as a kind of introduction, in which two youngsters, Lucinda and Vanya, are scheming, out of sheer boredom, a prank in the style of the Fox sisters. In the second chapter Dr Basil Willing and his wife are heading towards a ski lodge when they get stranded in a snowstorm and their car has a break down. They haven’t the faintest idea of where they are and decide to continue on foot with the misfortune that Gisela twists her ankle. Fortunately they spot the lights of a house in the far distant and direct towards it. There are already seven people in the house, with barely any room for them, but they offer them a couch in the sitting room to pass the night. The house, named Crow’s Flight, belongs to David Crowe who is staying there with his wife Serena even though he has rented it to the Swaynes –Francis, his wife Folly, and Lucinda, Francis’ daughter from a first marriage. The third couple are the Alcotts, Brad and Ginevra. Basil remembers then that Alcott and Blair are Francis Swayne’s publishers. After the usual  introductions, Lucinda, a fifteen year old girl, reminds them there is one empty room at the head of the stairs that has not been in use for over fifty years. To tell the truth, it has never been in need to be used and is supposed to be haunted. According to an ancient legend, everyone who has ever slept in that room has been found dead in the morning.

After dinner, Lucinda performs her trick, in collusion with Vanya, saying: “Do as I do, Mr. Splitfoot!” And she claps her hands three times. And promptly the answer comes: Rap … rap …rap. But just then the telephone rings. It’s Vanya’s mother to tell her Vanya has fever and can’t come out tonight, and Lucinda faints. This cause a change of plans. Mrs Swayne decides to take Lucinda to her room and put Mrs Willings in Lucinda’s room. It’s a single room and, therefore, Dr Willing and Mr Swayne will have to camp out in the living room tonight. At this point, Dr Willing suggests to take the closed room himself leaving the couch for Mr Swayne. Finally the four men decide to draw cards to determine by lot who will spend the night in the haunted room. David Crowe draws the lower card, but despite all precautions taken, Crowe is found dead that night. 

The story, as the author herself estates, is a locked room mystery. Even if the door was left open, it was at all times under surveillance of the three other men who were in the house. It was a room that no one but the dead man could have entered before his death. No one could have gone upstairs to the room where Crowe was, without being seen or heard. The hall door was open so they could hear the bell if it rang and they had the stair in full view al the time. No one could have come down the upper hall to that room without them would have heard something. There is no carpet, only scatter rugs, and the floorboards creak. No one could have approach the house from the outside without leaving tracks in the new-fallen snow. There were none when the police arrive. No one could have scuffled with Crowe in the haunted room without leaving some marks on the dust in the floor. To all intents and purposes, it was a locked room even though the door stood open.

No one better than Curtis Evans to sum up in a few words what I think of this superb novel:

In Mr. Splitfoot, however, Helen McCloy, then sixty-four, produced one of the best of her thirteen mysteries starring psychiatrist sleuth Dr Basil Willing, who had debuted three decades earlier, at the tail end of the Golden Age, in 1938.  The novel makes use of some of the genre’s hoariest tropes –the breakdown of the sleuth’s car in the countryside, the country house party, the snowbound mansion, the Christmastime setting, the haunted mansion, the locked room– and triumphantly succeeds in giving them a fresh gloss.  I first read the novel over two decades ago and upon rereading it this week I found that I enjoyed it every bit as much as I did the first time round.  It’s a late flowering of Golden Age ingenuity to be cherished by lovers of vintage mystery. (The Passing Tramp)

Highly recommended.

Mr Splitfoot has been reviewed, among others, at Pretty Sinister Books, Beneath the Stains of Time, At the Scene of the Crime, ahsweetmysteryblog, Classic Mysteries, In Search of the Classic Mystery Novel, The Reader is Warned, Dead Yesterday, The Passing Tramp, The Grandest Game in the World, and The Green Capsule

About the Author: Helen McCloy was born in New York City, on 6 June 1904 to writer Helen Worrell McCloy and William McCloy, managing editor of the New York Evening Sun. After discovering a love for Sherlock Holmes as young girl, McCloy began writing her own mystery novels in the 1930s. In 1938 she introduced her psychiatrist-detective Dr Basil Willing, who debuted in her first novel Dance of Death (William Morrow & Co., 1938). He appeared in thirteen of McCloy’s novels and several short stories acting as a paid consultant to New York City’s District Attorney. Willing is famous for saying, “every criminal leaves psychic fingerprints, and he can’t wear gloves to hide them.” Dr. Willing also appears in McCloy’s 1955 supernatural mystery Through a Glass, Darkly — hailed as her masterpiece and likened to John Dickson Carr. Although McCloy was known primarily as a mystery novelist, she published under the pseudonym Helen Clarkson also a science fiction story, The Last Day (1959), regarded as the first really technically well-informed novel on the subject. McCloy went on in the 1950s and 1960s to co-author the review column for a Connecticut newspaper. A rather prolific author, McCloy won Ellery Queen Mystery Magazine awards for the short stories “Through a Glass, Darkly” (reprinted in The Singing Diamonds, 1965) and “Chinoiserie” (reprinted in 20 Great Tales of Murder, 1951). In 1950, she became the first female president of Mystery Writers of America (MWA) and in 1953, she was honoured with an Edgar® Award from the MWA for her critiques. She helped to establish MWA’s New England Chapter in 1971, and was named an MWA Grand Master in 1990. Her contributions to the genre are recognized today by the annual Helen McCloy/MWA Scholarship to nurture talent in mystery writing—in fiction, nonfiction, playwriting, and screenwriting. Helen McCloy died in Boston, Massachusetts, on 1 December 1994. aged 90. Although, based on other sources, she died in 1992. In 1987, critic and mystery writer H. R. F. Keating included her Basil Willing title Mr Splitfoot in a list of the 100 Best Crime and Mystery Books.

Dr Basil Willing Mysteriy Series: Dance of Death (1938) (UK title: Design for Dying); The Man in the Moonlight (1940); The Deadly Truth (1941); Cue for Murder (1942); Who’s Calling (1942); The Goblin Market (1943); The One That Got Away (1945); Through a Glass, Darkly (1950); Alias Basil Willing (1951); The Long Body (1955); Two-Thirds of a Ghost (1956); The Singing Diamonds aka Surprise, Surprise (1965) short stories; Mister Splitfoot (1968); Burn This (1980); and The Pleasant Assassin and Other Cases of Dr Basil Willing (Crippen & Landru, 2003) short stories, some of which originally appeared in The Singing Diamonds.

Other Fiction: Do Not Disturb (1943); Panic (1944); She Walks Alone (1948) aka Wish Your Were Dead; Better Off Dead (1949); Unfinished Crime aka He Never Came Back (1954); The Slayer and the Slain (1957); Before I Die (1963); The Further Side of Fear (1967); Question of Time (1971); A Change of Heart (1973); The Sleepwalker (1974); Minotaur Country (1975); Cruel as the Grave (1976) aka The Changeling Conspiracy; The Impostor (1977); and The Smoking Mirror (1979)

Recommended Short Stories: “Chinoiserie” (1935); “Through a Glass, Darkly” (1948) later expanded into a novel of the same name in 1950; “The Singing Diamonds” (1949); “Murder Stops the Music” (1957); and “Murphy’s Law” (1979).

The Orion Publishing House publicity page

Helen McCloy at Golden Age of Detection Wiki

Helen McCloy – by Michael E. Grost

Murder in Mind by Christine Poulson

Helen McCloy (1904-1994) – pseudonym Helen Clarkson

Sr. Splitfoot, de Helen McCloy

Descripción: Para despertar al diablo, Lucinda convoca al archienemigo con la antigua invocación, y desde la habitación secreta donde su amigo Vanya había acordado esconderse llegó la espeluznante respuesta. El golpe despertó todo el terror de los viejos cuentos, y la broma iba de maravilla.
Hasta que Lucinda se dio cuenta de que Vanya nunca había llegado a la vieja casa….

Mi opinión: Sr Splitfoot, la duodécima entrega de las trece novelas que componen la serie de Helen McCloy con el Dr. Basil Willing, es para mi gusto la mejor de la serie, para decirlo claramente. Lo cual es bastante, ya que esta es una serie que estoy disfrutando mucho. Tras un primer capítulo, a modo de introducción, en el que dos jóvenes, Lucinda y Vanya, están maquinando, por puro aburrimiento, una broma al estilo de las hermanas Fox. En el segundo capítulo, el Dr. Basil Willing y su esposa se dirigen hacia una estación de esquí cuando quedan varados en una tormenta de nieve y su auto tiene una avería. No tienen la menor idea de dónde están y deciden seguir a pie con la desgracia de que Gisela se tuerce el tobillo. Afortunadamente, ven las luces de una casa a lo lejos y se dirigen hacia ella. Ya hay siete personas en la casa, sin apenas espacio para ellos, pero les ofrecen un sofá en el salón para pasar la noche. La casa, llamada Crow’s Flight, pertenece a David Crowe, quien se aloja allí con su esposa Serena a pesar de que se la ha alquilado a los Swayne: Francis, su esposa Folly y Lucinda, la hija de Francis de un primer matrimonio. La tercera pareja son los Alcott, Brad y Ginevra. Basil recuerda entonces que Alcott y Blair son los editores de Francis Swayne. Después de las habituales presentaciones, Lucinda, una joven de quince años, les recuerda que hay una habitación vacía en la parte superior de las escaleras que no se ha utilizado durante más de cincuenta años. A decir verdad, nunca ha sido necesario usarla y se supone que está embrujada. Según una antigua leyenda, todos los que alguna vez durmieron en esa habitación fueron encontrados muertos por la mañana.

Después de la cena, Lucinda realiza su truco, en connivencia con Vanya, diciendo: “¡Haga lo que yo hago, Sr. Splitfoot!” Y aplaude tres veces. Y pronto llega la respuesta: Rap … rap … rap. Pero en ese momento suena el teléfono. Es la madre de Vanya para decirle que Vanya tiene fiebre y no puede salir esta noche, y Lucinda se desmaya. Esto provoca un cambio de planes. La Sra. Swayne decide llevar a Lucinda a su habitación y poner a la Sra. Willings en la habitación de Lucinda. Es una habitación individual y, por lo tanto, el Dr. Willing y el Sr. Swayne tendrán que acampar en la sala de estar esta noche. En este punto, el Dr. Willing sugiere ocupar la habitación cerrada él mismo dejando el sofá para el Sr. Swayne. Finalmente los cuatro hombres deciden echar cartas para determinar por sorteo quién pasará la noche en la habitación encantada. David Crowe saca la carta más baja, pero a pesar de todas las precauciones tomadas, Crowe es encontrado muerto esa noche.

La historia, como dice la propia autora, es un misterio de habitación cerrada. Aunque la puerta se dejó abierta, estuvo en todo momento bajo la vigilancia de los otros tres hombres que se encontraban en la casa. Era una habitación a la que nadie más que el muerto podía haber entrado antes de su muerte. Nadie podría haber subido a la habitación donde estaba Crowe sin ser visto ni oído. La puerta del pasillo estaba abierta para que pudieran escuchar la campana si sonaba y tenían la escalera a la vista todo el tiempo. Nadie podría haber entrado por el pasillo superior a esa habitación sin que ellos hubieran escuchado algo. No hay moqueta, solo pequeñas alfombras dispersas, y la tarima del piso cruje. Nadie podría haberse acercado a la casa desde el exterior sin dejar huellas en la nieve recién caída. No había ninguna huella cuando llegó la policía. Nadie podría haber atacado a Crowe en la habitación encantada sin dejar marca alguna en el polvo del suelo. A todos los efectos, era una habitación cerrada a pesar de que la puerta se encontraba abierta.

Nadie mejor que Curtis Evans para resumir en pocas palabras lo que pienso de esta magnífica novela:

En Sr. Splitfoot, sin embargo, Helen McCloy, entonces de sesenta y cuatro años, presenta uno de los mejores de sus trece misterios protagonizado por el detective psiquiatra Dr. Basil Willing, que había debutado tres décadas antes, al final de la Edad de Oro, en 1938. La novela hace uso de algunos de los temas recurrentes más antiguos del género –la avería del coche del detective en medio del campo, la fiesta en la casa rural, el caserón cubierto de nieve, el entorno navideño, la mansión encantada, la habitación cerrada– y logra con éxito darles un nuevo brillo. Leí la novela por primera vez hace más de dos décadas y, al releerla esta semana, descubrí que la disfruté tanto como la primera vez. Es un floreción tardía del ingenio de la Edad de Oro para ser apreciada por los aficionados a los misterios vintage. (The Passing Tramp)

Muy recomendable.

Acerca del autor: Helen McCloy nació en la ciudad de Nueva York, el 6 de junio de 1904, hija de la escritora Helen Worrell McCloy y William McCloy, editor en jefe del New York Evening Sun. Después de descubrir su afición por Sherlock Holmes cuando era niña, McCloy comenzó a escribir sus propias novelas de misterio en la década de 1930. En 1938 presentó a su psiquiatra-detective, el Dr. Basil Willing, en su primera novela, Dance of Death. El Dr. Basil Willing aparece en 13 novelas de McCloy, así como en varios relatos breves actuando como consultor remunerado del fiscal de distrito de la ciudad de Nueva York. Willing es famoso por decir: “todo criminal deja huellas dactilares psíquicas y no puede usar guantes para ocultarlas”. El Dr. Willing también aparece en el misterio sobrenatural de McCloy de 1955 Through a Glass, Darkly, aclamado como su obra maestra a semejanza de John Dickson Carr. Aunque McCloy era conocida principalmente como una novelista de misterio, también publicó bajo el seudónimo de Helen Clarkson una historia de ciencia ficción,The Last Day (1959), considerada la primera novela realmente bien fundamentada sobre el tema. McCloy pasó a ser coautora de la columna de reseñas de un periódico de Connecticut en las décadas de 1950 y 1960. Escritora bastante prolífica, McCloy ganó los premios Ellery Queen Mystery Magazine por los cuentos “Through a Glass, Darkly” (reeditado en The Singing Diamonds, 1965) y “Chinoiserie” (reeditado en 20 Great Tales of Murder, 1951). En 1950, se convirtió en la primera mujer en presidir la Asociación de Escritores de Misterio de Estados Unidos (Mystery Writers of America, MWA) y en 1953, fue galardonanda con un premio Edgar® de la MWA por sus reseñas. En 1971 contribuyó a crear la sección de la MWA en Nueva Inglaterra, y fue nombrada Gran Maestro de la MWA en 1990. Sus contribuciones al género son reconocidas hoy por la beca anual Helen McCloy/MWA para fomentar el talento en la literatura de misterio, ficción, no ficción, obras dramáticas y guiones. Helen McCloy murió en Boston, Massachusetts, el 1 de diciembre de 1994. a los 90 años. Aunque, según otras fuentes, murió en 1992. En 1987, el crítico y escritor de misterio HRF Keating incluyó su título de Basil Willing Mr Splitfoot en una lista de los 100 Mejores Libros de Crimen y Misterio.

Serie de misterio del Dr. Basil Willing: Dance of Death (1938) (UK title: Design for Dying); The Man in the Moonlight (1940); The Deadly Truth (1941); Cue for Murder (1942); Who’s Calling (1942); The Goblin Market (1943); The One That Got Away (1945); Through a Glass, Darkly (1950); Alias Basil Willing (1951); The Long Body (1955); Two-Thirds of a Ghost (1956); The Singing Diamonds (1965) libro de relatos; Mister Splitfoot (1968); Burn This (1980); and The Pleasant Assassin and Other Cases of Dr Basil Willing (Crippen & Landru, 2003) relatos breves, algunos de ellos publicados originalmente en The Singing Diamonds.

Otras Novelas: Unfinished Crime (1954); The Further Side of Fear (1967); The Sleepwalker (1974); The Impostor (1977).

Relatos Breves Recomendados: “Chinoiserie” (1935); “Through a Glass, Darkly” (1948); “The Singing Diamonds” (1949); “Murder Stops the Music” (1957); and “Murphy’s Law” (1979).