My Book Notes: When Last I Died, 1941 (Mrs Bradley # 13) by Gladys Mitchell

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Vintage Digital, 2009. Book Format: Kindle Edition. File Size: 920 KB. Print Length:  208 pages. ASIN: B0031RSBFA. eISBN: 9781409076803. First published in Great Britain in 1941 by Michael Joseph and in the US in 1942 by Alfred A. Knopf.

image (1)Rediscover Gladys Mitchell – one of the ‘Big Three’ female crime fiction writers alongside Agatha Christie and Dorothy L. Sayers.

Synopsis: When psychoanalyst and detective Mrs Bradley’s grandson finds an old diary in her rented cottage it attracts the interest of this most unconventional of detectives, for the book’s owner – now deceased – was once suspected of the murders of both her aunt and cousin. Does the missing diary finally reveal what happened to old aunt Flora? Is the case of Bella Foxley really closed? And what happened to the boys from the local reformatory who went missing at the same time? As events unfold, Mrs. Bradley faces one of her most difficult cases to date, one that will keep readers guessing until the very end…

My Take: In this issue, Mrs Bradley tackles a case that took place six years ago. She first heard of it while she was visiting an institution for delinquent boys. In those times there was a housekeeper named Bella Foxley working at the Institution who resigned when, following the death of her wealthy aunt Flora, she suddenly came into money. Rumour was she had something to do with her death, but nothing could be proved in this sense. Shortly afterwards, while she was sharing house with her cousin Tom Turney and his wife Muriel, her cousin Tom, a psychical researcher, dies under mysterious circumstances. Bella became the main suspect but she was acquitted at the trial that followed, even though everyone considered her guilty. Months later, while she was living with her sister Tessa, Bella Foxley committed suicide. Everybody thought she couldn’t bear the burden of her guilt. But just now, Mrs Bradley had helped to trace two boys who had broken out of the Institution. This reminds us that, almost at the same time when Bella left the reformatory, two other boys had disappeared and were never traced. Could she have been responsible of all that happened in those days? The fact is that all this circumstances intrigue Mrs Bradley, and she is determined to find out the truth. Her determination increases when her grandson accidentally finds a diary that had belonged to Bella in Aunt Flora’s cottage that Mrs Bradley had just rented that season.

When Last I Died has not been my first encounter with Gladys Mitchell, I read before The Saltmarsh Murders. However I discovered later that this was probably not the best choice to start reading her. An author who, according to some reviewers, requires of a certain learning to fully appreciate it. Maybe, for this reason it took me some time to start reading another one of her books. Anyway, all’s well that ends well, and I’ve thoroughly enjoyed reading this book that can probably be the most adequate to get started with her oeuvre. And I would like to thank in particular Moira Redmond and Len Tyler for their presentation on the Great Gladys at the latest edition of Bodies from the Library Conference. Their exposition encouraged me to read it. I liked, in particular, the different perspectives it provides on the same facts that come up throughout the story. The different point of views offered by Bella’s diary, full of inconsistencies and mistakes, together with new revelations that emerge from interviews with witnesses, that might  not be completely sincere, and that bring up new questions requiring new answers. Nick Fuller sums it up saying: ‘This is one of Mitchell’s masterpieces: innovative in form and approach, at once bizarre and realistic, inventively yet coherently plotted.’ And I can’t agree more. Highly recommended.

I would also like to recommend The Stone House: A Gladys Mitchell Tribute Site by Jason Half. If you haven’t seen it yet, it’s a superb website and is well worth your visit.

When Last I Died has been reviewed, among others, by: Jason Half at The Stone House, Nick Fuller at The Grandest Game in the World, Steve Barge at In Search of the Classic Mystery Novel, Kate Jackson at Cross-Examining Crime, and Moira Redmond at Clothes in Books.

2419 (1) (Source: Facsimile Dust Jackets LLC. Alfred A. Knopf (USA), 1942)

About the Author: Gladys Maude Winifred Mitchell – or ‘The Great Gladys’ as Philip Larkin called her – was born in 1901, in Cowley in Oxfordshire. She graduated in history from University College London and in 1921 began her long career as a teacher. Her hobbies included architecture and writing poetry. She studied the works of Sigmund Freud and her interest in witchcraft was encouraged by her friend, the detective novelist Helen Simpson. Her first novel, Speedy Death, was published in 1929 and introduced readers to Beatrice Adela Lestrange Bradley, the detective heroine of a further sixty six crime novels. She wrote at least one novel a year throughout her career and was an early member of the Detection Club, alongside Agatha Christie, G.K Chesterton and Dorothy Sayers. In 1961 she retired from teaching and, from her home in Dorset, continued to write, receiving the Crime Writers’ Association Silver Dagger in 1976. Gladys Mitchell died in 1983.

Selected bibliography: Speedy Death (1929), The Mystery of a Butcher’s Shop (1929), The Saltmarsh Murders (1932), Death at the Opera (1934), The Devil at Saxon Wall (1935), Dead Men’s Morris (1936), Come Away, Death (1937), St Peter’s Finger (1938), Brazen Tongue (1940), When Last I Died (1941), Laurels Are Poison (1942), The Rising of the Moon (1945), Death and the Maiden (1947), Tom Brown’s Body (1949), The Echoing Strangers (1952), The Twenty-third Man (1957), Dance to Your Daddy (1969), A Hearse on May-Day (1972), The Death-Cap Dancers (1981), and The Greenstone Griffins (1983). A Gladys Mitchell Tribute Site has reviews of almost all the books in its Bibliography section. (Source: Wikipedia). In bold the books I look forward to reading shortly.

Penguin UK publicity page

Rue Morgue Press

The Stone House: A Gladys Mitchell Tribute Site

Gladys Mitchell at Golden Age of Detection Wiki

Gladys Mitchell Obituary

When Last I Died, de Gladys Mitchell

Vuelva a descubrir a Gladys Mitchell,  una de las ‘Tres Grandes’ escritoras de la novela policiaca junto con Agatha Christie y Dorothy L. Sayers.

Sinopsis: Cuando el nieto de la psicoanalista y detective Mrs Bradley encuentra un viejo diario en la cabaña que su auela había alquilado, atrae el interés de esta poco convencional detective, porque el dueño del libro, ahora fallecido, fue sospechoso de los asesinatos de su tía y de su primo. ¿Revelará finalmente el diario perdido lo que le sucedió a la anciana tía Flora? ¿Está realmente cerrado el caso de Bella Foxley? ¿Y qué pasó con los chicos del reformatorio local que desaparecieron al mismo tiempo? A medida que se desarrollan los acontecimientos, la Sra. Bradley se enfrenta uno de sus casos más difíciles hasta la fecha, uno que mantendrá a los lectores adivinando hasta el final …

Mi opinión: En esta entrega, la Sra. Bradley aborda un caso que tuvo lugar hace seis años. Supo de él por primera vez mientras visitaba una institución para jóvenes delincuentes. En aquellos tiempos había una ama de llaves llamada Bella Foxley que trabajaba en la Institución y que renunció cuando, tras la muerte de su adinerada tía Flora, de repente le legó su dinero. Se rumoreaba que ella tuvo algo que ver con su muerte, pero no se pudo probar nada en este sentido. Poco después, mientras compartía casa con su primo Tom Turney y su esposa Muriel, su primo Tom, un investigador psíquico, muere en circunstancias misteriosas. Bella se convirtió en la principal sospechosa, pero fue absuelta en el juicio que siguió, a pesar de que todos la consideraban culpable. Meses después, mientras vivía con su hermana Tessa, Bella Foxley se suicidó. Todo el mundo pensó que no pudo soportar el peso de su culpa. Pero justo ahora, la señora Bradley había ayudado a localizar a dos chicos que habían escapado de la misma Institución. Esto nos recuerda que, casi al mismo tiempo que Bella dejó el reformatorio, otros dos chicos habían desaparecido y nunca fueron localizados. ¿Pudo haber sido ella responsable de todo lo que pasó en esos días? El hecho es que todas estas circunstancias intrigan a la señora Bradley, y está decidida a descubrir la verdad. Su determinación aumenta cuando su nieto accidentalmente encuentra un diario que había pertenecido a Bella en la cabaña de la tía Flora que la Sra. Bradley acababa de alquilar esa temporada.

When Last I Died no ha sido mi primer encuentro con Gladys Mitchell, leí antes de The Saltmarsh Murders. Sin embargo, descubrí más tarde que probablemente esta no era la mejor opción para empezar a leerla. Una autora que, según algunos críticos, requiere de un cierto aprendizaje para apreciarla plenamente. Quizás, por eso me tomó un tiempo empezar a leer otro de sus libros. De todos modos, está bien lo que acaba bien, y he disfrutado muchísimo leyendo este libro que probablemente sea el más adecuado para empezar con su obra. Y me gustaría agradecer en particular a Moira Redmond y Len Tyler por su presentación sobre la Gran Gladys en la última edición de la conferencia Bodies from the Library. Su exposición me animó a leerlo. Me gustaron, en particular, las diferentes perspectivas que ofrece sobre los mismos hechos que surgen a lo largo de la historia. Los diferentes puntos de vista que ofrece el diario de Bella, lleno de inconsistencias y errores, junto con nuevas revelaciones que surgen de entrevistas con testigos, que pueden no ser del todo sinceras, y que plantean nuevas preguntas que requieren nuevas respuestas. Nick Fuller lo resume diciendo: “Esta es una de las obras maestras de Mitchell: innovadora en forma y planteamiento, a la vez extraña y realista, ingeniosa pero coherentemente tramada.” Y no puedo estar más de acuerdo. Muy recomendable.

También me gustaría recomendar The Stone House: A Gladys Mitchell Tribute Site de Jason Half. Si aún no lo ha visto, es un sitio web magnífico y vale la pena visitarlo.

Sobre el autor: Gladys Maude Winifred Mitchell, o “La Gran Gladys” como la llamó Philip Larkin, nació en 1901, en Cowley, Oxfordshire. Se graduó en Historia en el University College de Londres y en 1921 comenzó su larga carrera como maestra. Estudió las obras de Sigmund Freud y atribuyó su interés por la brujería a la influencia de su amiga, la novelista de misterio Helen Simpson. Su primera novela, Speedy Death, se publicó en 1929 y presentó a los lectores a Beatrice Adela Lestrange Bradley, la heroína de otras 65 novelas. Escribió al menos una novela al año a lo largo de su carrera y fue miembro del Detection Club junto con G. K. Chesterton, Agatha Christie y Dorothy L. Sayers. En 1961 se retiró de la enseñanza y, desde su hogar en Dorset, continuó escribiendo, recibiendo el Crime Writers Association Silver Dagger Award en 1976. Gladys Mitchell murió en 1983.

Bibliografía seleccionada: Speedy Death (1929), The Mystery of a Butcher’s Shop (1929), The Saltmarsh Murders (1932), Death at the Opera (1934), The Devil at Saxon Wall (1935), Dead Men’s Morris (1936), Come Away, Death (1937), St Peter’s Finger (1938), Brazen Tongue (1940), When Last I Died (1941), Laurels Are Poison (1942), The Rising of the Moon (1945) única obra de Gladys Mitchell disponible en español con el título de  Cuando sale la luna (Fábulas de Albión, 2012), Death and the Maiden (1947), Tom Brown’s Body (1949), The Echoing Strangers (1952), The Twenty-third Man (1957), Dance to Your Daddy (1969), A Hearse on May-Day (1972), The Death-Cap Dancers (1981), y The Greenstone Griffins (1983). A Gladys Mitchell Tribute Site tiene reseñas de casi todos los libros en la sección Bibliografía. (Fuente: Wikipedia) En negrita los libros que espero leer en breve.