My Book Notes: The Cook of the Halcyon, 2021 (Inspector Montalbano #27) by Andrea Camilleri (trans.: Stephen Sartarelli)

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Mantle, 2021. Book Format: Kindle Edition. File Size: 2713 KB. Print Length: 229 pages. ASIN: B08KQHMBTF. ISBN: 9781529053388. Originally published in Italian in 2019 as Il cuoco dell’Alcyon by Sellerio Editore. Translated by Stephen Sartarelli in 2021.

516fph6aDWL._SY346_Synopsis: The Cook of the Halcyon is the penultimate novel in the Inspector Montalbano mystery series from the master of Sicilian crime, Andrea Camilleri.
Moments later the all-white schooner, which looked like a hospital ship, began to pass ever so slowly before him, as if wanting to show itself off in all its beauty. The name on the prow said: Halcyon.
Two deaths – the suicide of a recently fired worker and the murder of an unscrupulous businessman – lead Inspector Montalbano to the Halcyon, a mysterious ship that visits Vigàta’s port each day. With very few crewmen, no passengers, and a stern large enough to land a helicopter, it piques the Inspector’s interest straight away.
In the midst of this, a rare trip to Genoa to visit Livia ends with the Vigàta police department in disarray, and Inspector Montalbano’s position as the head of the commissariat in jeopardy. It will be up to Montalbano to fix the damage done.

My Take: The story revolves around a series of unrelated events, at least in appearance. The first incident took place in a shipyard in which a recently laid off worker committed suicide. The owner turned out to be one Giovanni Trincanato who, having inherited the business from his father, was only interested in women and gambling. Therefore, it is not surprising that between Giovanni and the sudden economic crisis, the factory is on the verge of bankruptcy. The fact that Trincanato does not appear to be affected by the suicide of his former employee infuriates Montalbano to the point that he ended up slapping him. Soon after, a stunning woman came to the police station to file a complaint. She did not come to report a robbery but an outrage. While one man tried to snatch her purse, another had the audacity to touch her ass. Mimì Augello manages to convince her that the case was more appropriate for the American Consulate in Vigàta to handle, if it exists, since that was the nationality of the victim, and there the incident ended. However, the curious thing is that Giovanni Trincanato went to fetch her at the police station. The third episode took place when Montalbano, after an inconsequential car incident, picks up a passenger from a luxury car who turns out to be another stunning woman on her way to Trincanato’s house. Finally, the arrival of a mysterious schooner, the Halcyon, greatly intrigues Montalbano. The ship periodically arrives at port for supplies, but no passenger ever embarks. Also, her arrival seems to be related in some way to Trincanato and the two women. At this point, the story takes an unexpected turn. Montalbano is forced, by formal letter, to take vacations in increments of 10 days until reaching retirement age. Apparently he had accumulated so much time because he had not enjoyed them before. Although soon Montalbano realises that it is a scheme drawn by his superiors to keep him away from the police station. A young man soon takes over his post, his men begin to be transferred to other stations and, worst of all, it has been done without warning.

I believe I’m right saying that Camilleri will surprise his readers with what will be his last novel featuring Inspector Montalbano. It is true that Riccardino will be his last novel published in this series, but it was written some years ago with the express intention by the author to be published only after his death. The Cook of the Halcyon is in addition an odd book, in several senses. The author himself writes in a final note that “this story was conceived about ten years ago, not as a novel but as a script for an Italian and American film co-production. When the plans for collaboration fell through, I used the screenplay, with a few variants, for a new Montalbano book, and I suppose that, for better or for worse, the non-literary origins of the work show through in the telling.” In any case, the origin of the story has not bothered me at all and I have enjoyed reading it very much, even though it can be considered more a classic adventure story rather than a conventional Montalbano mystery. It may not be up to the expectations of the first novels in the series, but in any case it has an intriguing plot, the story is nicely crafted and is highly entertaining, which should not surprise us coming from the master hand of Camilleri.

About the author: Andrea Camilleri (born 6 September 1925 in Porto Empedocle, Sicily) was a playwright, scriptwriter, filmmaker and Italian novelist. Camilleri followed an unlikely path to mystery fiction success. This is a genre full of writers who break into the business in their twenties, thirties, or forties and churn out novels annually until retirement; Camilleri, by contrast, was well into his sixties when he reached mainstream recognition. In his younger years, Camilleri’s passion was for performance art. He taught drama, became a theater director, and produced television shows. When he finally sat down at his writer’s desk in the 1970s, he didn’t meet with much success. His 1978 debut novel Il Corso Delle Cose (The Way Things Go) remains obscure even in Italy and has yet to be translated into English. In 1994 Camilleri published the first in a long series of novels: La forma dell’Acqua (The Shape of Water) where he introduces for the first time the character of Detective Inspector Salvo Montalbano, a policeman in Camilleri’s native Sicily, who loves fine food and has a complicated relationship with the law. He’s not eager to advance his career, and he’s willing to bend the rules if it helps things work out more smoothly. Although Montalbano’s opinions on lawbreaking may be malleable, his positions on ethics and justice are not.Camilleri originally intended to write a book or two starring Montalbano and then move on, but the success of the character kept the creator coming back. The result is a superb series written by an author that knows every trick, trope, and formula but has so much more at his disposal. Camilleri’s books are brilliant not because they shatter any formulas but because, in following those formulas, Camilleri finds the time and space to make his work mean something. His ideas about politics, justice, and morality are seamlessly woven into his stories, and they fit perfectly within the finely tuned mechanisms of Camilleri’s twists-and-turns storytelling. The TV adaptation of Montalbano’s adventures, starring Luca Zingaretti, further increased Camilleri’s popularity to such a point that in 2003 Camilleri’s home town, Porto Empedocle – on which Vigàta is modelled – took the extraordinary step of changing its official name to that of Porto Empedocle Vigàta, no doubt with an eye to capitalising on the tourism possibilities thrown up by the author’s work. In 2012, Camilleri’s The Potter’s Field (translated by Stephen Sartarelli) was announced as the winner of the Crime Writers’ Association International Dagger. On 17 June 2019, Camilleri suffered a heart attack. He was admitted to hospital in critical condition, and died on 17 July 2019. (extracts taken from Murder & Mayhem and Wikipedia).

Andrea Camilleri’s Inspector Montalbano books in order (excluding short stories).

About the Translator: Stephen Sartarelli (born 5 July 1954 in Youngstown, Ohio) is a contemporary poet and prize-winning translator. He holds a BA in literature and languages from Antioch College and an MA in comparative literature from New York University. He has written three books of poetry and translated over forty works of fiction and poetry, focusing on French and Italian. He currently lives in the Périgord region of South West France with his wife, the painter Sophie Hawkes.

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El cocinero del Alcyon, de Andrea Camilleri

Sinopsis: El cocinero del Alcyon es la penúltima novela de la serie de misterio Comisario Montalbano del maestro del crimen siciliano, Andrea Camilleri.

Momentos después, la goleta totalmente blanca, que parecía un barco hospital, comenzó a pasar muy lentamente ante él, como si quisiera lucirse en toda su belleza. El nombre de la proa decía: Alcyon.

Dos muertes, el suicidio de un trabajador recientemente despedido y el asesinato de un hombre de negocios sin escrúpulos, conducen al inspector Montalbano al Alcyon, un barco misterioso que visita el puerto de Vigàta todos los días. Con muy pocos tripulantes, sin pasajeros y con una popa lo suficientemente grande como para aterrizar un helicóptero, despierta el interés del inspector de inmediato.
En medio de todo esto, un extraño viaje a Génova para visitar a Livia termina con el departamento de policía de Vigàta en desorden y la posición del Comisario Montalbano como jefe de la comisaría en peligro. Dependerá de Montalbano reparar el daño causado.

Mi opinión: La historia gira en torno a una serie de sucesos no relacionados entre si, al menos en apariencia. El primer incidente tuvo lugar en un astillero en el que un trabajador recientemente despedido se suicidó. El propietario resultó ser un tal Giovanni Trincanato quien, habiendo heredado el negocio de su padre, solo estaba interesado en mujeres y apuestas. Por tanto, no es de extrañar que entre Giovanni y la repentina crisis económica, la fábrica esté al borde de la quiebra. El hecho de que Trincanato no parezca estar afectado por el suicidio de su antiguo empleado enfurece a Montalbano hasta el punto de que termina abofeteándolo. Poco después, una mujer deslumbrante llega a la comisaría para presentar una denuncia. No viiene a denunciar un robo sino un atropello. Mientras un hombre intentaba arrebatarle el bolso, otro tuvo la audacia de tocarle el culo. Mimì Augello logra convencerla de que el caso es más apropiado para que lo lleve el Consulado Americano en Vigàta, si es que existe, ya que esa es la nacionalidad de la víctima, y ​​ahí acaba el incidente. Sin embargo, lo curioso es que Giovanni Trincanato fue a buscarla a la comisaría. El tercer episodio tuvo lugar cuando Montalbano, tras un incidente automovilístico intrascendente, recoge a una pasajera de un automóvil de lujo que resulta ser otra mujer deslumbrante que se dirige a la casa de Trincanato. Finalmente, la llegada de una misteriosa goleta, el Alcyon, intriga mucho a Montalbano. El barco llega periódicamente al puerto para abastecerse, pero nunca se embarca ningún pasajero. Además, su llegada parece estar relacionada de alguna manera con Trincanato y las dos mujeres. En este punto, la historia toma un giro inesperado. Montalbano se ve obligado, mediante carta formal, a tomarse vacaciones en incrementos de 10 días hasta llegar a la edad de jubilación. Aparentemente había acumulado tanto tiempo porque no las había disfrutado antes. Aunque pronto Montalbano se da cuenta de que se trata de un plan elaborado por sus superiores para mantenerlo alejado de su comisaría. Un joven pronto se hace cargo de su puesto, sus hombres comienzan a ser trasladados a otras comisarias y, lo peor de todo, se ha hecho sin previo aviso.

Creo que tengo razón al decir que Camilleri sorprenderá a sus lectores con la que será su última novela protagonizada por el inspector Montalbano. Es cierto que Riccardino será su última novela publicada en esta serie, pero fue escrita años atrás con la intención expresa del autor de ser publicada solo después de su muerte. El cocinero del Halcyon es además un libro extraño, en varios sentidos. El propio autor escribe en una nota final que “esta historia se concibió hace diez años, no como una novela, sino como un guión para una coproducción cinematográfica italiana y estadounidense. Cuando los planes de colaboración fracasaron, utilicé el guión, con algunas variantes, para un nuevo libro de Montalbano, y supongo que, para bien o para mal, los orígenes no literarios de la obra se manifiestan en el relato”. En cualquier caso, el origen de la historia no me ha molestado en absoluto y he disfrutado mucho leyéndola, aunque se puede considerar más una historia de aventuras clásica que un misterio convencional de Montalbano. Puede que no esté a la altura de las primeras novelas de la serie, pero en cualquier caso tiene una trama intrigante, la historia está muy bien elaborada y es muy entretenida, lo que no debería sorprendernos viniendo de la mano maestra de Camilleri.

Sobre el autor: Andrea Camilleri (nacido el 6 de septiembre de 1925 en Porto Empedocle, Sicilia) fue un dramaturgo, guionista, cineasta y novelista italiano. Camilleri siguió un insólito camino hacia el éxito en la novela de misterio. Este es un género lleno de escritores que irrumpen en la actividad a los veinte, treinta o cuarenta años y escriben novelas anualmente hasta su jubilación; Camilleri, por el contrario, tenía más de sesenta años cuando alcanzó un amplio reconocimiento. En su juventud, la pasión de Camilleri era el arte escénico. Enseñó teatro, se convirtió en director de teatro y produjo programas de televisión. Cuando finalmente se sentó en su mesa de escritor en la década de 1970, no tuvo mucho éxito. Su primera novela de 1978, Il Corso Delle Cose (Cómo van las cosas) sigue siendo desconocida incluso en Italia y aún no se ha traducido al inglés. En 1994, Camilleri publicó la primera de una larga serie de novelas: La forma dell’Acqua (La forma del agua), donde presenta por primera vez al personaje del Comisario Salvo Montalbano, un policía de la Sicilia natal de Camilleri, amante de la buena comida que tiene una relación complicada con la ley. No está ansioso por avanzar en su carrera y está dispuesto a romper las reglas si eso ayuda a que las cosas funcionen mejor. Aunque las opiniones de Montalbano sobre la violación de la ley pueden ser maleables, sus posiciones sobre la ética y la justicia no lo son. Camilleri originalmente tenía la intención de escribir uno o dos libros protagonizados por Montalbano y luego pasar a otra cosa, pero el éxito del personaje hizo que el creador regresara a él una y otra vez. El resultado es una magnífica serie escrita por un autor que conoce todos los trucos, recursos y recetas del oficiio, pero tiene mucho más a su disposición. Los libros de Camilleri son brillantes no porque rompan ninguna fórmula, sino porque, siguiendo esas fórmulas, Camilleri encuentra el tiempo y el espacio para hacer que su trabajo tenga algun significado. Sus ideas sobre política, justicia y moralidad están entrelazadas a la perfección en sus historias y encajan perfectamente dentro de los bien ajustados mecanismos de los giros y las vueltas de la narración de Camilleri. La adaptación televisiva de las aventuras de Montalbano, protagonizada por Luca Zingaretti, incrementó aún más la popularidad de Camilleri hasta tal punto que en 2003, la ciudad natal de Camilleri, Porto Empedocle, en la que se basa Vigàta, dio el extraordinario paso de cambiar su nombre oficial por el de Porto Empedocle Vigàta, sin duda con miras a capitalizar las posibilidades turísticas que ofrece la obra del autor. En 2012, El campo del alfarero de Camilleri (traducido por Stephen Sartarelli) fue proclamado ganador de la CWA International Daggers. El 17 de junio de 2019, Camilleri sufrió un infarto. Fue ingresado en el hospital en estado crítico y murió el 17 de julio de 2019 (extractos tomados de Murder & Mayhem y Wikipedia).

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