My Book Notes: These Names Make Clues, 1937 (Robert MacDonald #12) by E. C. R. Lorac

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British Library Publishing, 2021. Format: Kindle Edition. File Size: 4221 KB. Print Length: 241 pages. ASIN: B09FY6ZLPY. eISBN: 978-0-7123-6778-3. Originally published by Collins Crime Club, London, 1937. With and Introduction by Martin Edwards, 2021.

513zH7tvwZL._SY346_Book Description: These Names Make Clues is a metafictional masterpiece from the Golden Age of Crime Fiction, and another title from series favourite E.C.R. Lorac, following on from Two Way Murder (March 2021). Chief Inspector Macdonald is a regular protagonist of Lorac’s, featuring in titles such as Bats in the Belfry, Checkmate to Murder and Murder by Matchlight.

‘Should detectives go to parties? Was it consistent with the dignity of the Yard? The inspector tossed for it—and went.’

Chief Inspector Macdonald has been invited to a treasure hunt party at the house of Graham Coombe, the celebrated publisher of Murder by Mesmerism. Despite a handful of misgivings, the inspector joins a guest list of novelists and thriller writers disguised on the night under literary pseudonyms. The fun comes to an abrupt end, however, when ‘Samuel Pepys’ is found dead in the telephone room in bizarre circumstances.

Amidst the confusion of too many fake names, clues, ciphers and convoluted alibis, Macdonald and his allies in the CID must unravel a truly tangled case in this metafictional masterpiece, which returns to print for the first time since its publication in 1937.

My Take: Chief Inspector Macdonald was getting ready to spend a quiet reading evening. Before, he decided to open the letters that had arrived while he was away. He torn apart the first three letters but something in the fourth envelope overtook his attention. It was an invitation from Mr Graham Coombe and Miss Susan Coombe to participate in a treasure hunt. Clues of a literary, historical and practical nature will be provided. Detectives, both literary, psychological and practical, are expected to compete to find the solution. The party will be held at Caroline House, the house of the Coombe siblings, on 1 April 1936 at 8.15 p.m. About a week ago, Macdonald was introduced to Mr Coombe at Simpson’s. The conversation revolved around detective stories, and Macdonald made some criticisms of the methods employed by a new thriller author, who was having great success. It wasn’t until Mr Coombe left that Macdonald learned that he was the publisher of  Murder by Mesmerism, the novel he had criticised so fervently. Right away he found himself in a dead-end situation. If he goes, his opponents might be smarter and he’ll end up looking as a fool. I he refuses to go, he’ll be considered a pushover and he’ll end up looking as a fool. He was still debating this point when Peter Vernon, a journalist who had occasionally provided him with useful information, rang the doorbell of his apartment. Apparently, Coombe had also sent him an invitation, but he will not be able to attend the party because he had a T.U.C. meeting that week. They both debated the two options, but finally the decision to accept the invitation was made by flipping a coin. 

At first, it is assumed that the guests do not know each other and, upon their arrival, each one will receive a tag with a “nom de guerre” to hide their true identity. Macdonald will be Izaak Walton for the rest of the evening. At the end, each guest will be allowed to ask the other guests six questions each to try to find out their name and status. Direct questions about the name or authorship of their books are barred. Macdonald found that the party consisted of four “thriller” writers (two female and two male), four conventional writers (two female and two male) in addition to Janet Campbell, one of Coombe’s readers who had the label of Mrs Gaskell, and himself.

During the evening a power cut leaves the entire house in darkness. Soon after, one of the guests, a well-known writer named Andrew Gardien, hidden under the name of Samuel Pepys, is found dead in the telephone room. Initially, it is assumed  he died of heart failure, but Inspector Macdonald realises that there might be foul play behind his death, when he discovers that he may have been electrocuted with a carefully designed device for that purpose.

The story becomes more convoluted when Gardien’s agent, a man called Elliot, is found dead in his office. It seems clear he has been murdered, but it is unclear whether or not their two deaths are related. Besides, it is not  obvious either which one of the two fatalities happened before, which may suggest one could have killed the other.

In a nutshell, I’ve found the story highly entertaining and easy to read. The plot is full of twists and turns that hold the reader’s attention at all times. The story has plenty of red-herrings and clues hidden everywhere.  It might well be possible that Miss Rivett does not always play fair with the reader. It has seemed to me that she has kept hidden some relevant facts and that, finally, Chief Inspector Macdonald brings out of the blue extremely important data to clarify what happened. But who cares, when the entertainment that offers us is perfectly served. An extremely enjoyable and suspense packed read.

These Names Make Clues has been reviewed, among others, by Juergen Lull at Golden Age of Detection Wiki, Martin Edwards at ‘Do You Write Under Your Own Name?’, Erin Britton at Crime Fiction Lover, Steven Barge at In Search of the Classic Mystery Novel, Joules Barham at Northern Reader, Kate Jackson at Cross-Examining Crime, Karen at Euro Crime, FictionFan’s Book Reviews, Jacqui at JacquiWine’s Journal, and Martin Fone at Window through time.


(Source: Facsimile Dust Jackets LLC. Collins Crime Club, UK. 1937)

About the Author: Edith Caroline Rivett (1894 – 1958) (who wrote under the pseudonyms E.C.R. Lorac, and Carol Carnac, –Lorac is Carol spelled backwards) was a British crime writer. Born in Hendon, Middlesex, (now London) on 6 May 1894, she attended the South Hampstead High School, and the Central School of Arts and Crafts in London. Rivett was a member of the Detection Club. A very prolific author, she wrote forty-eight mysteries under her first pen name, and twenty-three under her second. An important author of the Golden Age of Detective Fiction, she remained unmarried and lived her last years with her elder sister, Gladys Rivett (1891–1966), in Lonsdale, Lancashire. Rivett died at the Caton Green Nursing Home, Caton-with-Littledale, near Lancaster on 2 July 1958. After her dead, her oeuvre was neglected to oblivion until 2018 when British Library in its “British Library Crime Classics” series begun to re-issue some of her novels, having published so far the following titles  (Most featuring Chief Inspector Robert Macdonald, her main series character): Murder by Matchlight (1945); Murder in the Mill-Race: A Devon Mystery (1952); Bats in the Belfry: A London Mystery (1937); Fire in the Thatch: A Devon Mystery (1946); Fell Murder: A Lancashire Mystery (1944); Crossed Skis: An Alpine Mystery [as Carol Carnac] (1952); Checkmate to Murder: A Second World War Mystery (1944); Two-Way Murder (2021) previously unpublished probably written in 1957-58; and These Names Make Clues (1937). Besides I have read: Accident by Design (1950); Murder of a Martinet (U.S. title: I Could Murder Her) (1951); and Shroud of Darkness (1954).

British Library publicity page


Edith Caroline Rivett (1894-1958), aka ECR Lorac and Carol Carnac

E. C. R. Lorac at Golden Age of Detection Wiki

These Names Make Clues, by E. C. R. Lorac

Descripción del libro: These Names Make Clues es una obra maestra de metaficción de la Edad de oro de la novela policiaca, y otro título de la favorita de la serie E.C.R. Lorac, tras Two Way Murder (marzo de 2021). El inspector jefe Macdonald es el protagonista habitual de Lorac y aparece en títulos como Bats in the Belfry, Checkmate to Murder y Murder by Matchlight.

¿Deberían los detectives ir a fiestas? ¿Sería compatible con la dignidad de Scotland Yard? El inspector lo echó a suertes y fue.

El inspector jefe Macdonald ha sido invitado a una fiesta para participar en una caza del tesoro en la casa de Graham Coombe, el célebre editor de Murder by Mesmerism. A pesar de un puñado de dudas, el inspector se une a una lista de invitados de novelistas y escritores de misterio disfrazados de noche bajo seudónimos literarios. Sin embargo, la diversión llega a un final abrupto cuando ‘Samuel Pepys’ es encontrado muerto en la habitación del teléfono en extrañas circunstancias.

En medio de la confusión de demasiados nombres falsos, pistas, claves y coartadas complicadas, Macdonald y sus aliados del CID deben desentrañar un caso verdaderamente enmarañado en esta obra maestra metaficcional, que se vuelve a publicar por primera vez desde su publicación en 1937.

Mi opinión: El inspector jefe Macdonald se estaba preparando para pasar una tranquila tarde de lectura. Antes, decidió abrir las cartas que habían llegado durante su ausencia. Rompió las tres primeras cartas, pero algo en el cuarto sobre captó su atención. Era una invitación del Sr. Graham Coombe y la Srta. Susan Coombe para participar en la búsqueda de un tesoro. Se proporcionarán pistas de carácter literario, histórico y práctico. Se espera que los detectives, tanto literarios, psicológicos y prácticos, compitan para encontrar la solución. La fiesta se celebrará en Caroline House, la casa de los hermanos Coombe, el 1 de abril de 1936 a las 20.15 horas. Hace aproximadamente una semana, Macdonald conoció al Sr. Coombe en Simpson’s. La conversación giró en torno a las historias de detectives, y Macdonald hizo algunas críticas de los métodos empleados por un nuevo autor de thrillers, que estaba teniendo un gran éxito. No fue hasta que el Sr. Coombe se fue que Macdonald se enteró de que él era el editor de Murder by Mesmerism, la novela que había criticado tan fervientemente. Inmediatamente se encontró en una situación sin salida. Si va, sus oponentes podrían ser más inteligentes y terminará pareciendo un tonto. Si se niega a ir, será considerado un pusilánime y terminará pareciendo un tonto. Todavía estaba debatiendo este extremo cuando Peter Vernon, un periodista que, en ocasiones, le había proporcionado información de utilidad, tocó al timbre de su apartamento. Aparentemente, Coombe también le había enviado una invitación, pero no podrá asistir a la fiesta porque tenía una reunión del Congreso Sindical esa semana. Ambos debatieron las dos opciones, pero finalmente la decisión de aceptar la invitación se tomó al tirar una moneda al aire.

En un principio, se supone que los invitados no se conocen y, a su llegada, cada uno recibirá una etiqueta con un “nombre de guerra” para ocultar su verdadera identidad. Macdonald será Izaak Walton por el resto de la noche. Al final, cada invitado podrá hacer seis preguntas a los demás invitados para tratar de averiguar su nombre y estado. Las preguntas directas sobre el nombre o la autoría de sus libros están prohibidas. Macdonald descubrió que el grupo estaba formado por cuatro escritores de “thrillesr” (dos mujeres y dos hombres), cuatro escritores convencionales (dos mujeres y dos hombres) además de Janet Campbell, una de las lectoras de Coombe que tenía la etiqueta de Sra. Gaskell, y él mismo.

Durante la velada un corte de luz deja toda la casa a oscuras. Poco después, uno de los invitados, un conocido escritor llamado Andrew Gardien, escondido bajo el nombre de Samuel Pepys, es encontrado muerto en el cuarto del teléfono. Inicialmente, se supone que murió de insuficiencia cardíaca, pero el inspector Macdonald se da cuenta de que podría haber un crimen detrás de su muerte, cuando descubre que pudo haber sido electrocutado con un dispositivo cuidadosamente diseñado para ese propósito.

La historia se vuelve más complicada cuando el agente de Gardien, un hombre llamado Elliot, es encontrado muerto en su oficina. Parece claro que ha sido asesinado, pero no está claro si sus dos muertes están relacionadas o no. Además, tampoco es obvio cuál de las dos muertes ocurrió antes, lo que puede sugerir que uno podría haber matado al otro.

En pocas palabras, la historia me ha resultado muy entretenida y fácil de leer. La trama está llena de giros y vueltas que mantienen la atención del lector en todo momento. La historia tiene muchas pistas falsas e indicios escondidos por todas partes. Bien podría ser posible que Miss Rivett no siempre juegue limpio con el lector. Me ha parecido que ha mantenido ocultos algunos hechos relevantes y que, finalmente, el inspector jefe Macdonald saca de la nada datos importantísimos para esclarecer lo sucedido. Pero qué más da, cuando el entretenimiento que nos ofrece está perfectamente servido. Una lectura muy amena y llena de suspense.

Acerca del autor: Edith Caroline Rivett (1894 – 1958) (que escribió bajo los seudónimos ECR Lorac y Carol Carnac, Lorac es Carol escrito al revés) fue una escritora de novelas  policíacas británica. Nacida en Hendon, Middlesex, (ahora Londres) el 6 de mayo de 1894, asistió a la South Hampstead High School y a la Central School of Arts and Crafts de Londres. Rivett fue miembro del Detection Club. Autora muy prolífica, escribió cuarenta y ocho misterios con su primer seudónimo y veintitrés con el segundo. Autora Importante de la Edad de Oro de la novela policiaca, permaneció soltera y vivió sus últimos años con su hermana mayor, Gladys Rivett (1891-1966), en Lonsdale, Lancashire. Rivett murió en el Caton Green Nursing Home, Caton-with-Littledale, cerca de Lancaster el 2 de julio de 1958. Después de su muerte, su obra quedó en el olvido hasta 2018 cuando la Biblioteca Británica en su serie “British Library Crime Classics” comenzó a publicar de nuevo algunas de sus novelas, habiendo publicado hasta ahora los siguientes títulos (la mayoría con el inspector jefe Robert Macdonald, el personaje principal de su serie): Murder by Matchlight (1945); Murder in the Mill-Race: A Devon Mystery (1952); Bats in the Belfry: A London Mystery (1937); Fire in the Thatch: A Devon Mystery (1946); Fell Murder: A Lancashire Mystery (1944); Crossed Skis: An Alpine Mystery [as Carol Carnac] (1952); Checkmate to Murder: A Second World War Mystery (1944); Two-Way Murder (2021) inédito hasta ahora y probablemente escrtio entre 1957-58; y These Names Make Clues (1937). Además he leído: Accident by Design (1950); Murder of a Martinet (U.S. title: I Could Murder Her) (1951); y Shroud of Darkness (1954).

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