My Book Notes: ‘The Avenging Chance’, 1928 s.s. by Anthony Berkeley

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Included in Capital Crimes: London Mysteries, edited and introduced by Martin Edwards. The British Library, 2015. Book Format: Kindle Edition. File Size: 683 KB. Print Length: 411 pages. ASIN: B00U1M2SJS. ISBN: 978 0 7123 5749 4. Also included in The Avenging Chance and Other Mysteries from Roger Sheringham’s Casebook (Crippen & Landru Publishers, 2019).

51GeEoJ6ZgL.SX316.SY480._SL500_‘The Avenging Chance’ is a deservedly famous whodunit, and Berkeley liked the plot so much that he expanded it into a witty and engaging novel, The Poisoned Chocolates Case. A master of the unexpected ending, he came up with no fewer than six different explanations of the crime in the book-length version of the murder mystery. The correct answer proves to be different from the solution in this short story.

My take: For reasons I can’t unveiled yet, I’ve finished reading ‘The Avenging Chance’, a short story that was later expanded into the novel The Poisoned Chocolates Case. If my information is correct, ‘The Avenging Chance’ was published in Pearson’s Magazine, Sept., 1929, though is copyright 1928. This generated some speculations as to which of the two versions is earlier. To my knowledge, The Poisoned Chocolates Case was originally published in the UK by Collins on 1 June 1929, but t seems logical to think that the short version was written before, albeit published later.

The story revolves around the mysterious death of Joan Beresford. One morning, Sir William Anstruther receives a small parcel with a box of chocolates at the very exclusive Rainbow Club in London. The letter attached from a large chocolate manufacturing firm, Mason and Sons, wishes to inform him that we are bringing a new brand of liqueur chocolates to market. Would Sir William do us the honour of accepting the box, we would be most grateful if he would let us know his candid opinion of the chocolates. Sir William disapproves of such modern commercial techniques and is about to throw the box away. But Graham Beresford, another club member whom he knows very slightly and with whom he had never before exchange more than a dozen words, had lost a bet with his wife and needs one. Beresford accepts the box that is handed to him by Sir William and takes it home. He gives it to his wife and both try them together after lunch. His wife takes at least six and he takes two. A few hours later Joan Beresford is dead, poisoned by nitrobenzene. Mr Beresford falls seriously ill but can be saved. It seems clear that the intended victim was Sir William Anstruther rather than the innocent Mrs Beresford, but Scotland Yard is unable to solve the case. One after another, all their theories reach a dead-end. Until an amateur detective, Roger Sheringham, with whom Scotland Yard inspector Moresby discusses the case, manages to get a piece of information that leads him to solve the case, thanks to a chance encounter.

Paraphrasing Mike Grost, ‘The Avenging Chance’ is a good detective story, with an ingenious solution, and sound, clever clues that enable the detective to deduce it. A delightful read that I highly recommend.

Needless to say I look forward to reading the rest of the stories included both in Capital Crimes: London Mysteries as in The Avenging Chance and Other Mysteries from Roger Sheringham’s Casebook. Stay tuned.

About the Author: Anthony Berkeley Cox was an English crime writer who wrote under several pen-names, including Francis Iles, Anthony Berkeley and A. Monmouth Platts. Born in 1893 in Watford, Cox was educated at Sherborne School and University College, Oxford. After serving in the British Army in the First World War, he worked as a journalist for many years, contributing to such magazines as Punch and The Humorist. His first novel, The Layton Court Mystery, was published anonymously in 1925. It introduced Roger Sheringham, the amateur detective who featured in ten Anthony Berkeley novels, including the classic The Poisoned Chocolates Case, and two posthumous collections of short stories. In 1930, Berkeley founded the Detection Club in London along with Agatha Christie, Dorothy L. Sayers, Baroness Orczy, G. K. Chesterton and other established mystery writers. His 1932 novel (as “Francis Iles”), Before the Fact was adapted into the 1941 classic film Suspicion, directed by Alfred Hitchcock, starring Cary Grant and Joan Fontaine. Trial and Error was turned into the unusual 1941 film Flight from Destiny starring Thomas Mitchell. In 1938, he took up book reviewing for John O’London’s Weekly and The Daily Telegraph, writing under his pen name Francis Iles. He also wrote for The Sunday Times in the 1940s and for the Manchester Guardian, later The Guardian, from the mid-1950s until 1970. A key figure in the development of crime fiction, he died in St John’s Wood, London on 9 March 1971.

‘El envenenador de Sir Williams’, relato breve de Anthony Berkeley

Tengo entendido que este relato se publicó en español como “El envenenador de Sir William,” en Los mejores cuentos policiales (Buenos Aires: Emecé Editoroes, 1947); y como “El azar vengador,” en Biblioteca de selecciones (Madrid: Selecciones del Reader’s Digest, 1975), pp. 341-358.

cover‘The Avenging Chance’ es un relato policiaco merecidamente famoso, y a Berkeley le gustó tanto la trama que la amplió en una novela ingeniosa y cautivadora, El caso de los bombones envenenados. Un maestro de los finales inesperados, se le ocurrieron no menos de seis explicaciones diferentes del crimen en la versión ampliada de la historia. La respuesta correcta fue diferente a la solución en esta versión reducida.

Mi opinión: Por razones que aún no puedo desvelar, he terminado de leer ‘The Avenging Chance’, un relato que luego fue ampliado en la novela El caso de los bombones envenenados. Si mi información es correcta, ‘The Avenging Chance’ se publicó en Pearson’s Magazine, septiembre de 1929, aunque tiene copyright de 1928. Esto generó algunas especulaciones sobre cuál de las dos versiones es anterior. Que yo sepa, El caso de los bombones envenenados fue publicado originalmente en el Reino Unido por Collins el 1 de junio de 1929, pero parece lógico pensar que la versión corta se escribió antes, aunque se publicó más tarde.

La historia gira en torno a la misteriosa muerte de Joan Beresford. Una mañana, Sir William Anstruther recibe un pequeño paquete con una caja de bombones en el muy exclusivo Rainbow Club de Londres. La carta adjunta de una gran empresa de fabricantes de bombones, Mason and Sons, desea informarle que estamos lanzando una nueva marca de bombones de licor al mercado. Si Sir William nos hiciera el honor de aceptar la caja, le estaríamos muy agradecidos si nos hiciera saber su sincera opinión sobre los bombones. Sir William desaprueba estas técnicas comerciales modernas y está a punto de tirar la caja. Pero Graham Beresford, otro miembro del club al que conoce muy poco y con el que nunca antes había intercambiado más de una docena de palabras, había perdido una apuesta con su mujer y necesita una. Beresford acepta la caja que le entrega Sir William y se la lleva a casa. Se lo da a su mujer y ambos los prueban juntos después del almuerzo. Su mujer toma al menos seis y él toma dos. Pocas horas después, Joan Beresford muere, envenenada con nitrobenceno. Beresford cae gravemente enfermo pero puede salvarse. Parece claro que la víctima prevista era Sir William Anstruther en lugar de la inocente Sra. Beresford, pero Scotland Yard no puede resolver el caso. Una tras otra, todas sus teorías llegan a un callejón sin salida. Hasta que un detective aficionado, Roger Sheringham, con quien el inspector Moresby de Scotland Yard discute el caso, logra obtener un dato que lo lleva a resolver el caso, gracias a un encuentro casual.

Parafraseando a Mike Grost, ‘The Avenging Chance’ es una buena historia de detectives, con una solución ingeniosa y pistas sólidas e inteligentes que permiten al detective deducirla. Una delicia de lectura que recomiendo encarecidamente.

Ni que decir tiene que estoy deseando leer el resto de historias incluidas tanto en Capital Crimes: London Mysteries como en The Avenging Chance and Other Mysteries from Roger Sheringham’s Casebook. Manténganse al tanto.

Sobre el autor: Anthony Berkeley Cox fue un escritor de novelas policiacas británico que escribió bajo varios seudónimos, incluidos Francis Iles, Anthony Berkeley y A. Monmouth Platts. Nacido en 1893 en Watford, Cox se educó en el Sherborne School y en el University College, Oxford. Después de servir en el ejército británico en la Primera Guerra Mundial, trabajó como periodista durante muchos años, colaborando con revistas como Punch y The Humorist. Su primera novela, El misterio de Layton Court, se publicó de manera anónima en 1925. En ella presenta a Roger Sheringham, el detective aficionado que apareció en diez novelas de Anthony Berkeley, incluida la clásica El caso de los bombones envenenados, y en dos colecciones póstumas de relatos. En 1930, Berkeley fundó el Detection Club en Londres junto con Agatha Christie, Dorothy L. Sayers, Baroness Orczy, G. K. Chesterton y otros escritores de misterio reconocidos. Su novela de 1932 (como “Francis Iles”), Before the Fact, fue adaptada a la película clásica de 1941 Sospecha, dirigida por Alfred Hitchcock, protagonizada por Cary Grant y Joan Fontaine. Trial and Error se convirtió en la inusual película de 1941 Flight from Destiny, protagonizada por Thomas Mitchell. En 1938, se dedicó a la crítica literaria para John O’London’s Weekly y The Daily Telegraph, escribiendo bajo su seudónimo de Francis Iles. También escribió para The Sunday Times en la década de 1940 y para el Manchester Guardian, más tarde The Guardian, desde mediados de la década de 1950 hasta 1970. Figura clave en el desarrollo de la novela policíaca, murió en St John’s Wood, Londres, el 9 de marzo de 1971.

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