My Book Notes: Overture to Death, 1939 (Roderick Alleyn #8) by Ngaio Marsh

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HarperCollins, 2009. Book Format: Kindle Edition. File Size: 968 KB. Print Length: 278 pages. ASIN: B002RI91E4. ISBN: 9780007344468. First published in 1939 by Collins Crime Club in the UK and by Lee Furman the same year in the US.

x500_7fd88f51-891b-4968-8a5a-6cc4280fe018Description: A classic Ngaio Marsh novel in which she more than lives up to her reputation as a crime writer of intelligence and style. It was planned as an act of charity: a new piano for the parish hall, an amusing play to finance the gift. But its execution was doomed when Miss Campanula sat down to play. A chord was struck, a shot rang out and Miss Campanula was dead. A case of sinister infatuation for the brilliant Chief Detective-Inspector Alleyn.

My Take: The story is set in Pen Cuckoo, a small Dorset village. The action begins when a group of respectable citizens gather together and decide to stage an amateur little play, aimed to raise funds to buy a new piano for the church. From the very first moment we realise the intense rivalry between two spinsters, Miss Eleanor Prentice – a Jerningham on her mother side, and Miss Idris Campanula a wealthy woman. The rest of participants in the meeting is made up by: Jocelyn Jerningham, the local squire; Walter Copeland, the rector of Winton St Giles; the children of both, Henry Jerningham and Dinah Copeland, whom, against the wishes of both their parents, are in love with one another; Dr William Templett, the village doctor whose wife is an invalid, and of whom it is rumoured has an affair with the eight participant, Mrs Selia Ross, an attractive widow.

When it comes the function day, the act begins with Miss Campanula at the piano to perform her favourite piece, Rachmaninoff’s Prelude in C Sharp Minor. But as soon as she sits to start playing, a shot is heard and Miss Campanulla collapses dead on the keyboard. No one notes what could have happened until a macabre device is discovered:  as soon as someone steps on the “soft” pedal, a cord pulls the trigger of a revolver hidden in the piano. Who could have wanted her dead? Was she really the intended victim? Shortly before, Miss Prentice, the designated pianist, had had to give her place to Miss Campanula as she was unable to play due to a severe infection in one finger.

Chief Inspector Roderick Alleyn and Inspector Fox are called in to investigate Miss Campanula’s death. The number of suspects has been narrowed down to the seven people involved in the theatrical play, perhaps eight, if we take into account Miss Campanula herself, since the hypothesis of a suicide cannot be ruled out.

My friend and fellow blogger Xavier Lechard hits the nail in the head when he writes about Ngaio Marsh: “My fondness for Dame Ngaio rests on a paradox: I see her both as the best writer of all Crime Queens in purely literary terms but also the poorest as far as plots are concerned, and the latter is probably the reason or one of the reasons why she often gets a bad rap these days”. The full article is available here. And this book is a good example of what Xavier calls “a typical Ngaio Marsh novel”. Having said that, Overture to Death is full of humour, with brilliant passages and, ultimately, it is a joy to read. We are less interested in knowing how, why and who committed the crime, but we enjoy the way in which Marsh tells the story, of her portrait of country living and of her description of the rural setting in which the story unfolds. Marsh’s excellent prose captivates us and we find ourselves immerse in a literary world of her own that is fascinating. In my book sufficient grounds to highly recommend it.

Overture to Death has been reviewed, among others, by Les Blatt at Classic Mysteries, Mike at Only Detect, Steve Barge at In Search of the Classic Mystery Novel, Andrea Thompson at Crime Watch, Moira Redmond at Clothes in Books, Kate Jackson at Cross-Examining Crime, Bev Hankins at My Reader’s Block, John Grant at Noirish, Roberta Rood at Books to the Ceiling, and Nick Fuller at The Grandest Game in the World.


(Source: Facsimile Dust Jackets LLC. Collins The Crime Club (UK), 1939)


(Source: Facsimile Dust Jackets LLC.Lee Furman (USA), 1939)

About the Author: Ngaio Marsh, born Edith Ngaio Marsh, (1895 (?) – 1982) was a New Zealand author known especially for her many detective novels featuring Inspector Roderick Alleyn of Scotland Yard and, in later novels, his wife, Troy. There is some uncertainty over her birth date as her father neglected to register her birth until 1900. Marsh studied painting in art school and was an actress and a theatrical producer in New Zealand before going in 1928 to England, where she wrote her first novel, A Man Lay Dead (1934), which introduced the detective Roderick Alleyn. Although as Curt Evans has rightly noted, Marsh was not well recognized until after her trio of Artists in Crime (1938), Death in a White Tie (1938) and Overture to Death (1939). In 1933 she returned to New Zealand, where she wrote many more novels and also produced and directed Shakespearean repertory theatre. The theatre guild she helped found in 1944 became an important mainstay of New Zealand cultural life. Marsh continued to produce plays in New Zealand and abroad, mostly in England, throughout her career.

In the 1930s Marsh helped raise the detective story to the level of a respectable literary genre by writing books that combine an elegant literary style with deftly observed characters and credible social settings. The art world and the theatre provided the background for many of her more than 30 novels, including Artists in Crime (1938), Final Curtain (1947), and Opening Night (1951), all of which feature Inspector Alleyn. These books, together with such works as Overture to Death (1939), A Surfeit of Lampreys (1941), Death of a Fool (1956), Dead Water (1963), Black as He’s Painted (1974), and Light Thickens (1982), are classic examples of the traditional detective story, giving readers a cleverly contrived puzzle involving sharply drawn characters against an authentic background. Marsh also wrote plays, essays, and an a lyrical but not very revealing autobiography, Black Beech & Honeydew (Collins) in 1965 (rev. ed. 1981). British author and publisher Margaret Lewis wrote an authorized biography, Ngaio Marsh, A Life in 1991. New Zealand art historian Joanne Drayton’s biography, Ngaio Marsh: Her Life in Crime was published in 2008. Towards the end of her life she systematically destroyed many of her papers, letters, documents and handwritten manuscripts. In 1966 she was named Dame Commander of the Order of the British Empire (DBE) for her accomplishments in the arts, and in 1978 she was named Grand Master by the Mystery Writers of America. She died in Christchurch on 18 February 1982. Her home there is now a museum.

Suggested Bibliography: Artists in Crime (1938); Death in a White Tie (1938); Overture to Death (1939); Death at the Bar (1940); A Surfeit of Lampreys (1941) [Death of a Peer in the U.S.]; Death and the Dancing Footman (1942); Colour Scheme (1943); Final Curtain (1947); Opening Night (1951) [Night at the Vulcan in the U.S.]; Scales of Justice (1955); Off With His Head (1956) [Death of a Fool in the U.S]; False Scent (1959); Dead Water (1963); Clutch of Constables (1968); Black As He’s Painted (1974); and Light Thickens (1982).

Marsh’s short works are found in Collected Short Mysteries (1989) edited by Douglas G. Greene.

Harper Collins Publishers publicity page

Felony & Mayhem publicity page

Ngaio Marsh House & Heritage Trust

Ngaio Marsh at Golden Age of Detection Wiki


Preludio trágico de Ngaio Marsh

Preludio trágico, blogDescripción: Clásica novela de Ngaio Marsh en la que se muestra por encima de su reputación tanto en inteligencia como en estilo como escritora policíaca. Estaba previsto como acto benéfico: un piano para la parroquia, una entretenida obra de teatro para financiar la donación. Pero su realización estaba condenada al fracaso cuando Miss Campanula se sienta a tocar. Al primer acorde suena un disparo y Miss Campanula muere. Un caso de obsesión siniestra para el brillante inspector-jefe investigador Alleyn.

Mi opinión: La historia se desarrolla en Pen Cuckoo, un pequeño pueblo de Dorset. La acción comienza cuando un grupo de ciudadanos respetables se reúnen y deciden montar una pequeña obra de teatro amateur, con el objetivo de recaudar fondos para comprar un piano nuevo para la iglesia. Desde el primer momento nos damos cuenta de la intensa rivalidad entre dos solteronas, la señorita Eleanor Prentice, una Jerningham por parte de madre, y la señorita Idris Campanula, una mujer adinerada. El resto de participantes en la reunión lo componen: Jocelyn Jerningham, el hacendado local; Walter Copeland, el párroco de Winton St Giles; los hijos de ambos, Henry Jerningham y Dinah Copeland, quienes, en contra de los deseos de sus padres, están enamorados el uno del otro; El Dr. William Templett, el médico del pueblo cuya esposa está inválida y de quien se rumorea que tiene una aventura con la octava participante, la Sra. Selia Ross, una atractiva viuda.

Cuando llega el día de la función, el acto comienza con Miss Campanula al piano para interpretar su pieza favorita, el Preludio en Do sostenido menor de Rachmaninoff. Pero en cuanto se sienta para empezar a tocar, se escucha un disparo y la señorita Campanulla se desploma muerta sobre el teclado. Nadie se da cuenta de lo que pudo haber sucedido hasta que se descubre un dispositivo macabro: tan pronto como alguien pisa el pedal izquierdo, una cuerda apieta el gatillo de un revólver escondido en el piano. ¿Quién podría haberla querido muerta? ¿Era ella realmente la víctima prevista? Poco antes, Miss Prentice, la pianista designada, había tenido que ceder su sitio a Miss Campanula al no poder tocar debido a una grave infección en un dedo.

El inspector jefe Roderick Alleyn y el inspector Fox son llamados para investigar la muerte de la señorita Campanula. El número de sospechosos se ha reducido a las siete personas implicadas en la obra de teatro, quizás ocho, si tenemos en cuenta a la propia Miss Campanula, ya que no se puede descartar la hipótesis de un suicidio.

Mi amigo y colega bloguero Xavier Lechard acierta de pleno cuando escribe sobre Ngaio Marsh: “Mi afición por Dame Ngaio se basa en una paradoja: la veo como la mejor escritora de las Reinas del Crimen en términos puramente literarios, pero también como la más pobre por lo que se refiere a la construcción de la trama, y esta última es probablemente la razón o una de las razones por las que a menudo tiene mala reputación en estos días”. El artículo completo está disponible aquí. Y este libro es un buen ejemplo de lo que Xavier llama “una típica novela de Ngaio Marsh”. Habiendo dicho eso, Preludio trágico está llena de humor, con pasajes brillantes y, en última instancia, es un placer leerla. Nos interesa menos saber cómo, por qué y quién cometió el crimen, pero disfrutamos de la forma en que Marsh cuenta la historia, de su retrato de la vida en el campo y de su descripción del entorno rural en el que se desarrolla la historia. La excelente prosa de Marsh nos cautiva y nos encontramos inmersos en un mundo literario propio que resulta fascinante. A mi modo de ver razones suficientes para recomendarlo encarecidamente.

Sobre el autor: Ngaio Marsh, nacida Edith Ngaio Marsh, (1895 (?) – 1982) fue una autora neozelandesa conocida sobre todo por sus muchas novelas policiacas protagonizadas por el inspector Roderick Alleyn de Scotland Yard y, en novelas posteriores, su mujer, Troy. Existe cierta incertidumbre sobre su fecha de nacimiento ya que su padre no registró su nacimiento hasta 1900. Marsh estudió pintura en la escuela de arte y fue actriz y productora teatral en Nueva Zelanda antes de viajar en 1928 a Inglaterra, donde escribió su primera novela, Un hombre muerto (A Man Lay Dead, 1934), en la que da a conocer al detective Roderick Alleyn. Aunque como bien ha señalado Curtis Evans, Marsh no fue muy reconocida hasta después de su trio Artists in Crime (1938), Death in a White Tie (1938) y Overture to Death (1939). En 1933 regresó a Nueva Zelanda, donde escribió muchas novelas más produciendo y dirigiendo obras de teatro del repertorio de Shakespeare. La agrupación teatral que ayudó a fundar en 1944 se convirtió en un pilar importante de la vida cultural de Nueva Zelanda. Marsh continuó produciendo obras de teatro en Nueva Zelanda y en el extranjero, principalmente en Inglaterra, a lo largo de su carrera.

En la década de 1930, Marsh ayudó a elevar la novela policiaca a la altura un género literario respetable al escribir libros que combinan un estilo literario elegante con personajes hábilmente observados y escenarios sociales creíbles. El mundo del arte y del teatro fueron el trasfondo de muchas de sus más de 30 novelas, incluidas Artists in Crime (1938), Final Curtain (1947) y Opening Night (1951), todas con la participación del inspector Alleyn. Estos libros, junto con obras como Overture to Death (1939), A Surfeit of Lampreys (1941), Death of a Fool (1956), Dead Water (1963), Black as He’s Painted (1974) y Light Thickens (1982) ), son ejemplos clásicos de novela policiaca tradicional, que ofrecen a los lectores un enigma ingeniosamente construido en el que participan personajes bien dibujados en un contexto auténtico. Marsh también escribió obras de teatro, ensayos y una autobiografía lírica pero no muy reveladora, Black Beech & Honeydew (Collins) en 1965 (ed. rev. 1981). La autora y editora británica Margaret Lewis escribió una biografía autorizada, Ngaio Marsh, A Life en 1991. La biografía de la historiadora de arte neozelandesa Joanne Drayton, Ngaio Marsh: Her Life in Crime, se publicó en el 2008. Hacia el final de su vida, destruyó sistemáticamente muchos de sus papeles, cartas, documentos y manuscritos. En 1966 fue nombrada Dama Comendadora de la Orden del Imperio Británico (DBE) por sus logros en el campo de las artes, y en 1978 fue nombrada Grand Master por Mystery Writers of America. Murió en Christchurch el 18 de febrero de 1982. Su casa ahora es un museo.

Bibliografía recommendada: Artists in Crime (1938); Los aristócratas también asesinan (1938); Preludio trágico (1939); Death at the Bar (1940); El crimen del ascensor (1941); La muerte y el lacayo bailarín (1942); Colour Scheme (1943); Cae el telón (1947); Noche de estreno (1951); El caso de la trucha salvaje (1955); Off With His Head [La muerte de un payaso] (1956); Falso perfume (1959); Dead Water (1963); Un asesino a bordo (1968); Tan negro como lo pintan (1974); y Light Thickens (1982).

Los relatos breves de Marsh se encuentran en Collected Short Mysteries (1989) editado por Douglas G. Greene.

Ediciones Siruela

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