My Book Notes: Go, Lovely Rose (1954) by Jean Potts

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Stark House Press, 2019. Book Format: Kindle Edition. File Size: 692 KB. Print Length: 306 pages. ASIN: B07RJ23CB8. ISBN: 978-1-944520-65-6. Originally published in the US by Charles Scribner’s Sons in 1954 and in the UK by Gollancz in 1955. This edition is a twofer (two novels in one volume) with The Evil Wish (1962) and it comes with an Introduction by J. F. Norris, 2019.

Go, Lovely Go - The Evil WishBook Description: They find Mrs. Henshaw at the bottom of the cellar stairs with her neck broken. Everyone assumes she has fallen. But when Rose’s sister appears on the scene, she immediately begins to cry murder. And she’s right! Young Hartley is the obvious suspect. Mrs. Henshaw had been his and his sister Rachel’s housekeeper for many years, and there was no love lost between any of them. In fact, no one in town really liked Rose Henshaw. Her ex-husband, Francie, certainly knew how evil she could be—she ruined his life. The rest of them were simply afraid of her: young Dr. Craig, the newcomer in town; and Bix, Hartley’s teenage girlfriend; her father, Hugh Bovard, editor of the local paper; and his shattered wife, Althea, still mourning the loss of her son. They all hated Rose Henshaw for one reason or another—but who hated her enough to push her down the stairs?

From the Introduction by J F Norris: As an examination of a horrible woman’s vindictive lifestyle and its effects on not just two families, but an entire town, Go, Lovely Rose is easily one of the most arresting and perceptive crime novels of the 1950s. Potts succeeds in finding the balance between attack and compassion in her critique of the small-minded and malicious Rose and the long lasting wounds she has caused. The murder investigation, as is the case in many of these domestic suspense novels, is both a revelation and healing for all. But the restitution of well-being and equanimity for all families involved always comes at a costly price.

My Take: In Coreyville, a small town in the American Midwest, Mrs. Rose Henshaw fell down the cellar steps and broke her neck. When it happened she was alone at home and, so they said, it was considered a domestic accident. Myra Graves and Hartley found her at the bottom of the cellar stairs. She had been there for quite a while. Myra had come to borrow a cup of sugar, that’s why she was there, as Hartley told his sister Rachel over the phone. Though no one felt sorry for Mrs. Henshaw. She didn’t get along with anyone in Coreyville and everyone was afraid of her. Particularly, her husband Francie Henshaw, whose life she had ruined. Technically he was still Mrs. Henshaw’s husband, though they hadn’t spoken to each other for thirty years and it was known that Francie did his outmost to avoid meeting her on the street.

Rose became Dr Buckmaster’s housekeeper when he was widowed  She held that position for nineteen years. When the doctor died, three years ago now, his house (which was almost all he had) passed on to his children, Hartley and Rachel, with the condition that she would be allowed to live there the rest of her life if she so wanted. Naturally, nobody was interested in buying the house as long as Mrs. Henshaw was occupying it. But now, Hartley and Rachel, would be able to sell the house with no restriction, and fulfil some of their dreams. Neither Rachel nor Hartley, could stand Rose Henshaw, nor could they fell any kind of sorrow for her. They both had lived in terror of her. Rachel didn’t even came back to Coreyville when she heard that her father had died. She even thought her brother would remain with her in Chicago, but Hartley chose to return to Coreyville, something Rachel never quite understood. 

On her arrival at Coreyville, Rachel finds her brother Hartley had been behaving in a rather foolish manner. He had been telling whoever would listen him he can’t remember where he was or what he was doing the afternoon they found Rose dead. Nobody, it  seems, saw him all that afternoon anywhere around. Perhaps it would not have gone any further, but for the arrival of Mrs. Pierce, Rose’s sister, who was convinced her sister was murdered. She was so insistent that she convinced the police to reopen the case due to certain irregularities on the initial investigation. Thus, it was found that Mrs. Rose Henshaw had been murdered. But, who may have been so interested to murder Rose Henshaw and why?

I came across Jean Potts, a new to me author, thanks to a post by Kate Jackson at her blog ‘cross-examining crime’. Despite my overwhelming pile of to be read books, something in that review sparked my interest. I begun to search for more information, which led me to find out her books had been recently rescued from oblivion by Stark House Press thanks, largely, to J F Norris who, by the way, wrote the introduction to this novel. Now I’m convinced I will read more of her books. I’m sure she won’t disappoint me. Stay tuned.

Other views:

Go Lovely Rose (1954) won Jean Potts the Best First Novel Edgar award for her debut mystery novel. It belongs to the burgeoning domestic suspense subgenre already becoming more prevalent and popular with the work of her contemporaries like Margaret Millar and Charlotte Armstrong, neither of whom had written their best books by 1954 making Potts’ novel all the more noticeable in her debut. And its quite a performance for a first novel. (Pretty Sinister Books).

The novel was first published in 1954, but it’s a very mature piece of writing for a beginner; no doubt this is due to the fact that Potts had served a literary apprenticeship as a writer of short stories before trying her hand at a full-length story. It proved to be a good move: Go, Lovely Rose won an Edgar Allan Poe award from the Mystery Writers of America. (‘Do You write Under Your Own Name?’)

Neither of these books are in any shape or form what I’d call traditional whodunit or mystery stories — in both, I think it is safe and accurate to say that Potts’ genius as a writer is revealed via the slow unfolding of these  dark edges that reside within the minds of her characters. Along with a very keen, often delectable sense of irony in her writing, it’s certainly enough to make me want to read more of her work. (… the crime segments)

Go, Lovely Rose is a stunning achievement by any measure. From a first-time novelist, it’s nothing short of miraculous. The few things that don’t work (Rachel’s romance, the lack of development for Hartley) are minor. Potts nails everything really important: humor that’s funny, suspense that’s scary, realistically flawed yet relatable characters, and an ending that goes right down to the wire. (Dead Yesterday)

Character psychology is exceptionally well-crafted in this tale, especially in the final sequence of the novel. The psychological unhinging of the killer and their moment of downfall is captured brilliantly on the page, leaving the reader with a startling and unsettling ending, which has more than a hint of the Greek Tragedy about it. (cross-examining crime)

Because of its lack of rules and even of a standard definition, « Suspense », whether you call it psychological or domestic, was a very peculiar genre that was home to some very peculiar writers – and Jean Potts may have been the most peculiar of them all. (At the Villa Rose)

About the Author: Jean Potts, Jean Catherine Potts in full, was born in Saint Paul, Howard County, Nebraska on 17 November 1910 to Lola (née Law) and Will Potts. After graduating from St Paul High School Jean  worked briefly as a stenographer before going to work in 1929 as the “cub” reporter and compositor for the St. Paul Phonograph for a brief period. After a year at the Colorado Women’s Collage, she returned to her home state to enrol at Nebraska Wesleyan University, whence she graduated in 1936. While on a visit to New York City the next year to see her older sister Edith –an accomplished pianist who was in New York to study at Juilliard School of Music–, Jean became entranced by the city and lived there ever since. It was there that Ms. Potts started her writing career, beginning with a mainstream novel—Someone to Remember in 1943—and stories for magazines like Collier’s, McCall’s, Cosmopolitan and Redbook. Her first mystery novel, Go, Lovely Rose, set in a small Midwestern town, won the Mystery Writers of America’s Edgar Award as the best first mystery novel by an American published in the United States in 1954. After her success, Potts concentrated on crime fiction, eventually writing fourteen mystery novels, translated into over seven languages. Charles Scribner’s sons were her publishers in the US, and Gollancz in the UK. Besides, over 37 short stories appeared in Ellery Queen’s Mystery Magazine, Alfred Hitchcock’s Magazine and Women’s Day, just to name a few. Though never made, The Evil Wish (an Edgar runner-up in 1963) was optioned for a film with Barbara Stanwyck and Sir Ralph Richardson. Potts died in New York City on 10 November 1999. Edward D. Hoch, a past president of the Mystery Writers of America, said of Ms. Potts that ”characterization was perhaps her strongest suit, and she was especially good with her small-town, middle-American settings.” After her death, her works fell into oblivion until recently, when Stark House Press started to make them available to the reading public again. (Sources: Howard County Historical Society, Wikipedia, and Curtis Evans introduction to The Footsteps on the Stairs / The Troublemaker)

Mystery Novels by Jean Potts: Go, Lovely Rose (1954); Death of a Stray Cat aka Dark Destination (1955); The Diehard (1956); The Man With The Cane (1957); Lightning Strikes Twice aka Blood Will Tell (1958); Home Is the Prisoner (1960); The Evil Wish (1962); The Only Good Secretary (1965); The Footsteps on the Stairs (1966); The Trash Stealer (1967); The Little Lie (1968); An Affair of the Heart (1970); The Troublemaker (1972); and My Brother’s Killer (1975).

Jean Potts at Stark House Press

Jean Catherine Potts

Jean Potts at Golden Age of Detection Wiki

Go, Lovely Rose, de Jean Potts

Descripción del libro: Encuentran a la Sra. Henshaw al pie de las escaleras del sótano con el cuello roto. Todos suponen que se ha caído. Pero cuando la hermana de Rose aparece en escena, inmediatamente comienza a decir que ha sido asesinada. ¡Y tiene razón! El joven Hartley es el sospechoso evidente. La Sra. Henshaw había sido el ama de llaves de él y de su hermana Rachel durante muchos años, y ninguno de ellos le tenian cariño alguno. De hecho, a nadie en la ciudad realmente le gustaba Rose Henshaw. Su antigui marido, Francie, sin duda sabía lo malvada que podía ser: arruinó su vida. Los demás simplemente le tenían miedo: el joven Dr. Craig, recién llegado a la ciudad; y Bix, la novia adolescente de Hartley; su padre, Hugh Bovard, el editor del periódico local; y su destrozada mujer, Althea, todavía de luto por la pérdida de su hijo. Todos ellos odiaban a Rose Henshaw por una u otra razón, pero ¿quién podía odiarla tanto como para haberla empujado escaleras abajo?

De la introducción de J F Norris: Como un examen del estilo de vida vengativo de una mujer horrible y sus efectos no solo en dos familias, sino en todo un pueblo, Go, Lovely Rose es fácilmente una de las novelas policíacas más llamativas y perspicaces de la década de 1950. Potts logra encontrar el equilibrio entre el ataque y la compasión en su crítica de la mezquina y maliciosa Rose y las heridas duraderas que ha causado. La investigación del asesinato, como es el caso en muchas de estas novelas de suspense doméstico, es tanto un descubrimiento como una curación para todos. Pero la restitución del bienestar y la serenidad para todas las familias involucradas siempre tiene un alto precio.

Mi opinión: En Coreyville, un pequeño pueblo del medio oeste de los Estados Unidos, la Sra. Rose Henshaw se cayó por los escalones del sótano y se rompió el cuello. Cuando sucedió estaba sola en su casa y, según dijeron, se consideró un accidente doméstico. Myra Graves y Hartley la encontraron al pie de las escaleras del sótano. Ella había estado allí durante bastante tiempo. Myra había venido a pedir prestada una taza de azúcar, por eso se encontraba allí, como le dijo Hartley a su hermana Rachel por teléfono. Aunque nadie sintió pena por la señora Henshaw. No se llevaba bien con nadie en Coreyville y todos le tenían miedo. Particularmente, su mariod Francie Henshaw, cuya vida había arruinado. Técnicamente, todavía era el marido de la Sra. Henshaw, aunque no se habían hablado durante treinta años y se sabía que Francie hacía todo lo posible por evitar encontrarse con ella en la calle.

Rose se convirtió en ama de llaves del Dr. Buckmaster cuando enviudó. Ocupó ese puesto durante diecinueve años. Cuando el médico murió, hace ya tres años, su casa (que era casi todo lo que tenía) pasó a manos de sus hijos, Hartley y Rachel, con la condición de que ella pudiera vivir allí el resto de su vida si así lo deseaba. Naturalmente, nadie estaba interesado en comprar la casa mientras la señora Henshaw la ocupara. Pero ahora, Hartley y Rachel podrían vender la casa sin restricciones y cumplir algunos de sus sueños. Ni Rachel ni Hartley podían soportar a Rose Henshaw, ni sentían ningún tipo de pena por ella. Ambos habían vivido aterrorizados por ella. Rachel ni siquiera regresó a Coreyville cuando se enteró de que su padre había muerto. Incluso pensó que su hermano se quedaría con ella en Chicago, pero Hartley decidió regresar a Coreyville, algo que Rachel nunca entendió del todo.

A su llegada a Coreyville, Rachel descubre que su hermano Hartley se había estado comportando de una manera bastante tonta. Le había estado diciendo a cualquiera que lo escuchara que no puede recordar dónde estaba o qué estaba haciendo la tarde en que encontraron a Rose muerta. Nadie, al parecer, lo vio en toda la tarde por ningún lado. Quizás no hubiera ido más lejos, de no haber sido por la llegada de la Sra. Pierce, la hermana de Rose, quien estaba convencida de que su hermana había sido asesinada. Fue tan insistente que convenció a la policía para reabrir el caso debido a ciertas irregularidades en la investigación inicial. Así, se descubrió que la Sra. Rose Henshaw había sido asesinada. Pero, ¿quién pudo haber estado tan interesado en asesinar a Rose Henshaw y por qué?

Me encontré con Jean Potts, una autora nueva para mí, gracias a una publicación de Kate Jackson en su blog ‘cross-examining crime’. A pesar de mi abrumadora pila de libros por leer, algo en esa reseña despertó mi interés. Empecé a buscar más información, lo que me llevó a descubrir que sus libros habían sido recientemente rescatados del olvido por Stark House Press gracias, en gran parte, a JF Norris quien, por cierto, escribió la introducción de esta novela. Ahora estoy convencida de que leeré más libros suyos. Estoy seguro de que no me defraudará. Manténganse al tanto.

Otras opiniones:

Go Lovely Rose (1954) le valió a Jean Potts el premio Edgar a la mejor primera novela de misterio. Pertenece al floreciente subgénero de suspense doméstico que ya se volvió más frecuente y popular con el trabajo de sus contemporáneas como Margaret Millar y Charlotte Armstrong, cuando todavía ninguna de ellas había escrito sus mejores libros en el 1954, lo que hace que la novela de Potts sea aún más destacable en su debut. Todo un logro por tratarse de una primera novela. (Pretty Sinister Books).

La novela se publicó por primera vez en 1954, pero es una obra literaria muy madura para una principiante; sin duda, esto es debido al hecho de que Potts había realizado un aprendizaje literario como escritora de relatos antes de probar suerte con una historia larga. Resultó ser una buena decisión: Go, Lovely Rose ganó un premio Edgar Allan Poe de los Mystery Writers of America. (‘Do You write Under Your Own Name?’).

Ninguno de estos libros tiene el aspecto o la forma de lo que yo llamaría novelas policiacas tradicionales o historias de misterio; en ambos casos, creo que es seguro y exacto decir que el genio de Potts como escritora se revela a través del lento desarrollo de esas oscuras aristas que residen en la mente de sus personajes. Junto con un sentido de la ironía muy agudo, a menudo delicioso en su escritura, ciertamente es suficiente para hacerme desear leer más de sus obras. (… the crime segments)

Go, Lovely Rose es un logro sorprendente se mire por donde se mire. Para una novelista primeriza, es todo un logro. Las pocas cosas que no funcionan (el romance de Rachel, la falta de desarrollo de Hartley) son menores. Potts clava todo lo realmente importante: el humor que es divertido, el suspense que da miedo, personajes trastornados de manera realista aunque creibles, y un desenlace que llega hasta el último detalle. (Dead Yesterday).

La psicología de los personajes está excepcionalmente bien elaborada en este cuento, especialmente en la secuencia final de la novela. El desgarro psicológico del asesino y el momento de su caída es capturado brillantemente en el papel, dejando al lector con un final sorprendente e inquietante, que tiene más de un toque de tragedia griega al respecto. (cross-examining crime).

Debido a su falta de reglas e incluso de una definición normalizada, «suspense», ya lo llames psicológico o doméstico, fue un género muy particular que albergaba a algunos escritores bastante particulares, y Jean Potts puede haber sido la más particular de todos ellos. (At the Villa Rose).

Acerca del autor: Jean Potts, cuyo nombre completo era Jean Catherine Potts, nació en Saint Paul, County Howard, Nebraska el 17 de noviembre de 1910 de Lola (de soltera Law) y Will Potts. Después de graduarse de St Paul High School, Jean trabajó brevemente como taquígrafo antes de comenzar a trabajar en 1929 como reportero y linotipista para el St. Paul Phonograph durante un breve período. Después de un año en Colorado Women’s Collage, regresó a su estado natal para inscribirse en la Universidad Wesleyan de Nebraska, de la que se graduó en 1936. Durante una visita a la ciudad de Nueva York al año siguiente para ver a su hermana mayor, Edith, una experta pianista que estaba en Nueva York para estudiar en la Juilliard School of Music–, Jean quedó fascinada con la ciudad y vivió allí desde entonces. Fue allí donde la Sra. Potts comenzó su carrera como escritora, comenzando con una novela convencional, Someone to Remember de 1943, y relatos para revistas como Collier’s, McCall’s, Cosmopolitan y Redbook. Su primera novela de misterio, Go, Lovely Rose, ambientada en una pequeña ciudad del Medio Oeste, ganó el premio Edgar de Escritores de Misterio de Estados Unidos como la mejor pimera novela de misterio de un estadounidense publicada en los Estados Unidos en 1954. Después de su éxito, Potts se concentró en historias policiacas, escribiendo con el tiempo catorce novelas de misterio, traducidas a más de siete idiomas. Charles Scribner’s sons fueron sus editores en los EE. UU. y Gollancz en el Reino Unido. Además, más de 37 relatos breves aparecieron en Ellery Queen’s Mystery Magazine, Alfred Hitchcock’s Magazine y Women’s Day, por mencionar algunas. Aunque nunca se hizo, The Evil Wish (finalista al Premio Edgar en 1963) fue seleccionada para ser rodada protagonizada por Barbara Stanwyck y Sir Ralph Richardson. Potts murió en la ciudad de Nueva York el 10 de noviembre de 1999. Edward D. Hoch, ex presidente de Mystery Writers of America, dijo de la Sra. Potts que “la caracterización era quizás su punto fuerte, y era especialmente buena por su ambientación en pequeño pueblos del medio-oeste.” Tras su muerte, sus obras cayeron en el olvido hasta hace poco, cuando Stark House Press empezó a ponerlas de nuevo a disposición del público lector. (Fuentes: Howard County Historical Society, Wikipedia y la introducción de Curtis Evans a The Footsteps on the Stairs / The Troublemaker)

Novelas de misterio de Jean Potts: Go, Lovely Rose (1954); Death of a Stray Cat aka Dark Destination (1955); The Diehard (1956); The Man With The Cane (1957); Lightning Strikes Twice aka Blood Will Tell (1958); Home Is the Prisoner (1960); The Evil Wish (1962); The Only Good Secretary (1965); The Footsteps on the Stairs (1966); The Trash Stealer (1967); The Little Lie (1968); An Affair of the Heart (1970); The Troublemaker (1972); y My Brother’s Killer (1975).

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