My Book Notes: The White Priory Murders, 1934 (Sir Henry Merrivale # 2) by John Dickson Carr, writing as Carter Dickson


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Pocket Books, 1942. Book Format: Pocket book Edition #156 Paperback, Print Length: 242 pages. ISBN: N/A. First published in the US by William Morrow in 1934, and by Heinemann in the UK, 1935. 

The-white-priory-murdersSummary: Too many murderers. White Priory was a beautiful old mansion outside London. Its owner, a playwright, had invited some people down to discuss his new play, among other things… But someone had come not to talk, but to kill. When Scotland Yard joined the houseparty, everyone started to talk, but all they did was accuse each other of murder — and all their accounts seemed equally plausible. It was a case for Sir Henry. Only Merrivale could sort out the suspects and mark the murderer before he killed again… (Source: Fantastic Fiction)

Cast of Characters:

          • Marcia Tait, glamorous film star
          • Maurice Bohun, author of the current play, master of White Priory
          • John Bohun, his brother; in love with Marcia Tait
          • Tim Emery, Tait’s Publicity Manager
          • Carl Rainger, Tait’s Director
          • Lord Canifest, backer of the play
          • Louise Carewe, his daughter
          • Katherine Bohun, Maurice and John’s niece
          • James Bennett, nephew of Sir Henry Merrivale
          • Jervis Willard, an actor
          • Sir Henry Merrivale
          • Chief Inspector Humphrey Masters

My Take: The mystery is relatively straightforward. It refers to the famous Hollywood actress Marcia Tait who has just returned to England, her native country, to premiere a play written by Maurice Bohum in London’s West End, where she had failed a few years ago. This against the opinion of her producer and of her publicity manager. While staying for Christmas at White Priory, Bohun’s country home, she has a whim to spend the night at a nearby pavilion known as The Queen’s Mirror. When the next morning James Bennett, the American nephew of Henry Merrivale, arrives at White Priory, where he has also been invited to spend Christmas, he finds John Bohun, Maurice’s brother, coming out of the pavilion where he found Marcia dead from several blows to her head. There’s no doubt she has been murdered. The problem is that the newly fallen snow completely surrounds the pavilion and the only footprints that lead to it do not return. Besides they match exclusively with those left by John Bohun himself. To make things more complex, it was later established that Marcia was murdered after the snowfall. In which case, how is it possible to explain what happened?

I have to admit a couple of things. First, during part of the novel I felt somewhat lost, due perhaps to a certain excess of idle talk. I found it difficult to follow the plot, even though it seemed to me that some passages were superbly written. In any case it is well possible that my English is not as good as I thought. Secondly, things change when Henry Merrivale shows up and I ended up enjoying the book a lot. The solution to the mystery is simply brilliant.

As the excellent review at Dead Yesterday points rightly:

The White Priory Murders is not a perfect novel, but it does have a perfect ending. This isn’t a cozy country-house mystery. It’s a bleak and cold one, with characters who are too wrapped up in their own concerns to worry about the murder. For a long time, it sort of plods along, feeling like no progress is being made with the case at all. It’s not until Merrivale makes his full entrance halfway in that the story picks up, leading to a spectacularly eerie finish that fits exactly with the personalities of the victim and the killer. There’s nothing better than being fooled by a master. In The White Priory Murders John Dickson Carr pulls off some truly astonishing sleight of hand, all of it in plain sight.”

The White Priory Murders has been reviewed, among others, by Nick Fuller at ‘The Grandest Game in the World’, NancyO at ‘the crime segments’, Steve Barge at ‘In Search of the Classic Mystery Novel’, Martin Edwards at ‘Do You Write Under Your Own Name?’,Kate Jackson at ‘Cross-examining Crime’,thegreencapsule at ‘The Green Capsule’,Dan at ‘The Reader is Warned’, Brad Friedman  at ‘Ah Sweet Mystery!’, and  deadyesterday at ‘Dead Yesterday’.

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(Source: Facsimile Dust Jackets LLC. Morrow Mystery (USA), 1934)

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(Source: Facsimile Dust Jackets LLC. Heinemann (UK), 1935)

About the Author: John Dickson Carr (November 30, 1906 – February 27, 1977) was an American author of detective stories, who also published using the pseudonyms Carter Dickson, Carr Dickson, and Roger Fairbairn.

He lived in England for a number of years, and is often grouped among “British-style” mystery writers. Most (though not all) of his novels had English settings, especially country villages and estates, and English characters. His two best-known fictional detectives (Dr. Gideon Fell and Sir Henry Merrivale) were both English.

Carr is generally regarded as one of the greatest writers of so-called “Golden Age” mysteries; complex, plot-driven stories in which the puzzle is paramount. He was influenced in this regard by the works of Gaston Leroux and by the Father Brown stories of G. K. Chesterton. He was a master of the so-called locked room mystery, in which a detective solves apparently impossible crimes. The Dr. Fell mystery The Hollow Man (1935), usually considered Carr’s masterpiece, was selected in 1981 as the best locked-room mystery of all time by a panel of 17 mystery authors and reviewers. He also wrote a number of historical mysteries.

The son of Wooda Nicholas Carr, a U.S. congressman from Pennsylvania, Carr graduated from The Hill School in Pottstown in 1925 and Haverford College in 1929. During the early 1930s, he moved to England, where he married Clarice Cleaves, an Englishwoman. He began his mystery-writing career there, returning to the United States as an internationally known author in 1948.

In 1950, his biography of Sir Arthur Conan Doyle earned Carr the first of his two Special Edgar Awards from the Mystery Writers of America; the second was awarded in 1970, in recognition of his 40-year career as a mystery writer. He was also presented the MWA’s Grand Master award in 1963. Carr was one of only two [the few] Americans ever admitted to the British Detection Club.

In early spring 1963, while living in Mamaroneck, New York, Carr suffered a stroke, which paralyzed his left side. He continued to write using one hand, and for several years contributed a regular column of mystery and detective book reviews, “The Jury Box”, to Ellery Queen’s Mystery Magazine. Carr eventually relocated to Greenville, South Carolina, and died there of lung cancer on February 28, 1977.

A complete list of John Dickson Carr books can be found here.

A selection of Sir Henry Merrivale books:  The Plague Court Murders (1934), The White Priory Murders (1934), The Red Widow Murders (1935), The Unicorn Murders (1935), The Punch and Judy Murders aka The Magic Lantern Murders (1936), The Peacock Feather Murders aka The Ten Teacups (1937), The Judas Window aka The Crossbow Murder (1938), Death in Five Boxes (1938), The Reader is Warned (1939), Nine – and Death Makes Ten (1940), She Died a Lady (1943), He Wouldn’t Kill Patience (1944), The Curse of the Bronze Lamp aka Lord of the Sorcerers (1945), My Late Wives (1946), Night at the Mocking Widow (1950), and a collection of short stories Merrivale, March and Murder, 1991 (edited with an introduction by Douglas G. Greene)

Further Reading:

Douglas G. Greene, John Dickson Carr: The Man Who Explained Miracles Otto Penzler Books/ Simon & Schuster, 1995. Biography & critical study of his works.

Robert Lewis Taylor, “Two Authors in an Attic”, The New Yorker (1951)

Kingsley Amis, “The Art of the Impossible”, review of The Door to Doom (1981)

The John Dickson Carr Collector Site

John Dickson Carr – by Michael E. Grost

John Dickson Carr page at Golden Age of Detection Wiki

The Locked-Room Lectures : John Dickson Carr Vs Clayton Rawson

A Room with a Clue: John Dickson Carr’s Locked-Room Lecture Revisited by John Pugmire (pdf) The Reader Is Warned: this entire article is a gigantic SPOILER, with the solutions given to many pre-1935 locked room mysteries.

Ranking the First Ten Henry Merrivale Novels (1934-40) by Carter Dickson, by Jim Noy

Sangre en El Espejo de la Reina, de John Dickson Carr como Carter Dickson

Sangre-en-el-espejo-de-la-reina-i1n1392621Resumen: Demasiados asesinos. White Priory era una hermosa mansión antigua en las afueras de Londres. Su propietario, un dramaturgo, había invitado a algunas personas para hablar de su nueva obra, entre otras cosas… Pero alguien no había venido a hablar, sino a matar. Cuando Scotland Yard se unió a la fiesta en la casa, todos comenzaron a hablar, pero todo lo que hicieron fue acusarse mutuamente de asesinato, y todos sus relatos parecían igualmente plausibles. Era un caso para Sir Henry. Solo Merrivale pudo identificar a los sospechosos y señalar al asesino antes de que volviera a matar… (Fuente: Fantastic Fiction)

Elenco de personajes:

          • Marcia Tait, glamurosa estrella de cine
          • Maurice Bohun, autor de la obra teatral, propietario de White Priory
          • John Bohun, su hermano; enamorado de Marcia Tait
          • Tim Emery, director de publicidad de Tait
          • Carl Rainger, productor de Tait
          • Lord Canifest, patrocinador de la obra
          • Louise Carewe, su hija
          • Katherine Bohun, sobrina de Maurice y John
          • James Bennett, sobrino de Sir Henry Merrivale
          • Jervis Willard, un actor
          • Sir Henry Merrivale
          • Inspector jefe Humphrey Masters

Mi opinión: El misterio es relativamente sencillo. Se refiere a la famosa actriz de Hollywood Marcia Tait que acaba de regresar a Inglaterra, su país natal, para estrenar una obra de teatro escrita por Maurice Bohum en el West End londinense, donde había fracasado hace unos años. Esto en contra de la opinión de su productor y de su director de publicidad. Durante su estancia navideña en White Priory, la casa de campo de Bohun, tiene el capricho de pasar la noche en un pabellón cercano conocido como El espejo de la reina. Cuando a la mañana siguiente James Bennett, el sobrino estadounidense de Henry Merrivale, llega a White Priory, donde también ha sido invitado a pasar la Navidad, encuentra a John Bohun, el hermano de Maurice, saliendo del pabellón donde encontró a Marcia muerta de varios golpes en la cabeza No hay duda de que ha sido asesinada. El problema es que la nieve recién caída rodea por completo el pabellón y las únicas huellas que conducen a él no regresan. Además coinciden exclusivamente con las huellas dejadas por el propio John Bohun. Para complicar más las cosas, más tarde se estableció que Marcia fue asesinada después de la nevada. En cuyo caso, ¿cómo es posible explicar lo sucedido?

Tengo que admitir un par de cosas. Primero, durante parte de la novela me sentí algo perdido, quizás por un cierto exceso de palabrería. Me costó seguir la trama, aunque me pareció que algunos pasajes estaban magníficamente escritos. En cualquier caso, es muy posible que mi inglés no sea tan bueno como pensaba. En segundo lugar, las cosas cambian cuando aparece Henry Merrivale y terminé disfrutando mucho el libro. La solución al misterio es simplemente brillante.

Como apunta acertadamente la excelente reseña de Dead Yesterday:

Sangre en el espejo de la reina no es una novela perfecta, pero tiene un final perfecto. Este no es un misterio “cozy” en una casa de campo. Es sombrío y frío, con personajes que están demasiado envueltos en sus propias preocupaciones para preocuparse por el asesinato. Durante mucho tiempo, avanza lentamente, sintiendo que no se está haciendo ningún progreso en el caso. No es hasta que Merrivale hace su entrada completa a mitad de camino que la historia continúa, lo que lleva a un final espectacularmente espeluznante que encaja exactamente con las personalidades de la víctima y del asesino. No hay nada mejor que ser engañado por un maestro. En Sangre en el espejo de la reina, John Dickson Carr se saca un juego de manos verdaderamente asombroso, todo a la vista. (Mi traducción libre).

Acerca del autor: John Dickson Carr (30 de noviembre de 1906 – 27 de febrero de 1977) fue un escritor estadounidense de historias de detectives. A lo largo de su carrera utilizó los seudónimos de Carter Dickson, Carr Dickson y Roger Fairbairn, además de su propio nombre.

Vivió en Inglaterra durante varios años y es generalmente considerado como uno de los más grandes escritores de los llamados misterios de la “Edad de Oro”; historias complejas, impulsadas por la trama, en las que el enigma es primordial. Fue influenciado en este sentido por las obras de Gaston Leroux y por las historias del Padre Brown de G. K. Chesterton. Era un maestro del llamado misterio del cuarto cerrado, en el que un detective resuelve crímenes aparentemente imposibles. El misterio del Dr. Fell The Hollow Man (1935, Los tres ataúdes en la edición española), generalmente considerado la obra maestra de Carr, pone en boca de sus personajes un pasaje conocido por los especialistas en este tipo de literatura como “La lección del cuarto cerrado”, en el que repasa las diferentes modalidades en las que estos crímenes pueden ser cometidos. Ha sido seleccionado en 1981 como el mejor misterio de cuarto cerrado de todos los tiempos por un panel de 17 autores y críticos de misterio.​

Hijo de Wooda Nicholas Carr, un congresista estadounidense de Pensilvania, Carr se graduó de The Hill School en Pottstown en 1925 y Haverford College en 1929. A principios de la década de 1930, se mudó a Inglaterra, donde se casó con Clarice Cleaves, una inglesa. Comenzó allí su carrera como escritor de misterio allí y regresó a los Estados Unidos como autor de renombre internacional en 1948.

En 1950, su biografía de Sir Arthur Conan Doyle le valió a Carr el primero de sus dos premios especiales Edgar de Mystery Writers of America; el segundo fue otorgado en 1970, en reconocimiento a sus 40 años de carrera como escritor de misterio. También recibió el premio Gran Maestro de la MWA en 1963. Carr fue uno de los dos únicos [pocos] estadounidenses admitidos en el British Detection Club.

A principios de la primavera de 1963, mientras vivía en Mamaroneck, Nueva York, Carr sufrió un derrame cerebral que le paralizó el lado izquierdo. Continuó escribiendo con una sola mano y durante varios años contribuyó con una columna regular de reseñas de libros de detectives y de misterio, “The Jury Box”, para Ellery Queen’s Mystery Magazine. Carr finalmente se mudó a Greenville, Carolina del Sur, y murió allí de cáncer de pulmón el 28 de febrero de 1977.

Una lista completa de los libros de John Dickson Carr se puede ver aquí.

Una selección de libros de Sir Henry Merrivale: El patio de la plaga (1934), Sangre en El Espejo de la Reina (1934), Los crímenes de la viuda roja (1935), Los crímenes del unicornio (1935), Los crímenes de polichinela (1936), La policía está invitada (1937), La ventana de Judas (1938),  Muerte en cinco cajas (1938),  Advertencia al lector (1939), Nueve y la muerte son diez (1940), Murió como una dama (1943), Empezó entre fieras (1944), La lámpara de bronce (1945), Mis mujeres muertas (1946), La noche de la viuda burlona (1950), y una colección de relatos Merrivale, March and Murder (1991).

Lectura adicional: John Dickson Carr: The Man Who Explained Miracles de Douglas G. Greene, Otto Penzler Books/ Simon & Schuster, 1995. Biografía y estudio crítico de sus obras.

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