My Book Notes: Come to Paddington Fair (1997) by Derek Smith

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Locked Room International, 2015. Book Format: Kindle Edition. File Size: 816 KB. Print Length: 262 pages. ASIN: B012ELL0OW. ISBN: N/A. First published in 1997

Come-to-Paddington-Fair-180x300Synopsis: The death scene of a West End play goes horribly wrong in front of a matinee audience to which someone has invited a Scotland Yard inspector and his detective friend. But was the heroine shot by the stage gun fired by her jealous lover, or by the mystery man alone in a stage-side box? Apparently neither could have done it… Impossibility is piled on impossibility in the extraordinary plot which contains a new twist in every chapter. Derek Smith’s second novel — which The Washington Post called “a masterpiece” — was written around the time of his debut, Whistle Up the Devil, but remained unpublished until a Japanese fan arranged for a small print run in that country towards the turn of the century. Thankfully, LRI has been able to correct this oversight, and the novel is also available as part of the Derek Smith Omnibus, containing all his known writings.

My Take: Richard Mervan, an ordinary bank clerk, turned into a hero for one day when he prevented a thief from stealing him a briefcase with the bank’s money. The judo lessons he received in the Army proved to be very useful. However, he only received patting on his back and good words from his superiors when he was expecting a lot more. A friendly smile form a female co-worker, helped him overcome his natural shyness and provided him with the necessary strength to ask her out on a date. What begun with a kiss, ended with murder.

Later on, Chief Inspector Steve Castle visits Mervan in his prison cell, in an unofficial visit. Mervan never denied his involvement in the bank robbery. He was caught, he confessed and he was convicted. However, the case intrigued Inspector Castle form the beginning, and he is not a man who likes to leave loose ends. After the robbery, Mervan was double-crossed, knocked on the head and abandoned. Castle suspects a girl name Lesley Barre also participated in the robbery. She had worked for a while as a typist at the bank. In fact she left the bank some time before the robbery and disappeared leaving no trace. But Mervan will not breathe a single word. Only when Castle  can no longer hear him, he mumbles to himself: Lesley, my love, I’ll find you and I’ll kill you.

Its been several years since then when Inspector Castle receives an anonymous envelope with two invitations for the matinée performance of The Final Trophy at the Janus Theatre. Hence, he asks his friend Algy Lawrence to accompany him. The weirdest  thing about all this is the mysterious message which came along with the tickets. It read: “Come to Paddington Fair.” What they didn’t expect was to witness an impossible murder that is going to take place on stage during the final scene, before an audience that filed the theatre.

As far as I’m concerned, you can count me in the camp of those who believe that Come to Paddington Fair not only lives up to the expectations created by Whistle Up the Devil, but even exceeds them in some aspects. I admit that halfway  through the story the action might slow down a bit, but this is a minor flaw. In any case, the characterization is first rate, and the setting fits very well into the plot. If we add an outstanding denouement, the result could not be more favourable. Highly recommended.

Note: Of interest to readers, The Derek Smith Omnibus includes a number of short pieces by people who knew Derek Smith and worked with him, including Hidetoshi Mori, who originally published Come to Paddington Fair in a very limited print in Japan in 1997. (Source: At the Scene of the Crime)

Come to Paddington Fair has been reviewed, among others by Christine Poulson at A Reading Life, TomCat at Beneath the Stains of Time, Patrick At the Scene of the Crime, Aidan at Mysteries Ahoy!, SuddenlyathisResidence at Suddenly at His Residence, thegreencapsule at The Green Capsule, Steve Barge at In Search of the Classic Mystery Novel,

About the Author: Little is known of the life of Derek Howe Smith. (1926-2002) Smith is reported to have lived a reclusive life, with his mother, on the outskirts of London, in a house so filled with books it was imminent danger of collapse. Whistle Up The Devil was long considered to be his only literary effort and one of the greatest locked room mysteries. Since his death it has been discovered that he published another work in an obscure Japanese mystery magazine, now published as Come to Paddington Fair, and an unpublished manuscript Model for Murder, now both included in The Derek Smith Omnibus published by Locked Room International.

Locked Room International publicity page

Derek Smith at Golden Age of Detection Wiki

Five to Try – Non-Carr impossible murders by Jim Noy

Ven a la Feria de Paddington (originally: Come to Paddington Fair), de Derek Smith

Sinopsis: La escena de un asesinato en una obra de teatro del West End sale terriblemente mal frente a una audiencia de mañana a la que alguien ha invitado a un inspector de Scotland Yard y a su amigo detective. Pero, ¿fue la heroína asesinada por el arma del escenario disparada por su amante celoso, o por el solitario hombre misterioso del palco al lado del escenario? Aparentemente ninguno de los dos podría haberlo hecho… una Imposibilidad tras otra se amontonan en la extraordinaria trama que contiene un nuevo giro en cada capítulo. La segunda novela de Derek Smith, que The Washington Post calificó como “una obra maestra”, fue escrita en la época de su debut, Whistle Up the Devil, pero permaneció inédita hasta que un admirador japonés financió una pequeña tirada en ese país hacia finales de siglo. Afortunadamente, Locked Room International ha podido corregir este descuido, y la novela está también disponible en las Obras Completas de Derek Smith, que contiene todos sus escritos conocidos.

Mi opinión: Richard Mervan, un empleado de banco común y corriente, se convirtió en un héroe por un día cuando evitó que un ladrón le robara un maletín con el dinero del banco. Las lecciones de judo que recibió en el Ejército le resultaron muy útiles. Sin embargo, solo recibió palmaditas en la espalda y buenas palabras de sus superiores cuando esperaba mucho más. Una sonrisa amistosa de una compañera de trabajo lo ayudó a superar su timidez natural y le dio la fuerza necesaria para invitarla a salir. Lo que comenzó con un beso, terminó con un asesinato.

Más tarde, el inspector jefe Steve Castle visita a Mervan en su celda de la prisión, en una visita no oficial. Mervan nunca negó su participación en el robo del banco. Lo atraparon, confesó y lo condenaron. Sin embargo, el caso intrigó al inspector Castle desde el principio, y no es un hombre al que le guste dejar cabos sueltos. Después del robo, Mervan fue traicionado, golpeado en la cabeza y abandonado. Castle sospecha que una joven llamada Lesley Barre también participó en el robo. Había trabajado durante un tiempo como mecanógrafa en el banco. De hecho, dejó del banco un tiempo antes del robo y desapareció sin dejar rastro. Pero Mervan no dirá ni una sola palabra. Solo cuando Castle ya no puede escucharlo, murmura para sus adentros: Lesley, mi amor, te encontraré y te mataré.

Han pasado varios años desde entonces cuando el Inspector Castle recibe un sobre anónimo con dos invitaciones para la función matinal de The Final Trophy en el Janus Theatre. Por lo tanto, le pide a su amigo Algy Lawrence que lo acompañe. Lo más raro de todo esto es el misterioso mensaje que venía con las entradas. Decía: “Ven a la Feria de Paddington”. Lo que no esperaban era presenciar un asesinato imposible que va a tener lugar en el escenario durante la escena final, ante un público que llenaba el teatro.

En lo que a mí respecta, podéis contarme en el campo de los que creen que Come to Paddington Fair no solo está a la altura de las expectativas creadas por Whistle Up the Devil, sino que incluso las supera en algunos aspectos. Admito que a la mitad de la historia la acción puede ralentizarse un poco, pero este es un defecto menor. En cualquier caso, la caracterización es de primera, y la ambientación encaja muy bien en la trama. Si le sumamos un desenlace sobresaliente, el resultado no puede ser más favorable. Muy recomendable.

Nota: De interés para los lectores, The Derek Smith Omnibus incluye varios artículos breves de personas que conocieron a Derek Smith y trabajaron con él, incluido Hidetoshi Mori, quien publicó originalmente Come to Paddington Fair en una tirada muy limitada en Japón en 1997. ( Fuente: At the Scene of the Crime)

Sobre el autor: Poco sabemos sobre la vida de Derek Howe Smith (1926-2002) Se dice que Smith vivió una vida solitaria, con su madre, en las afueras de Londres, en una casa tan llena de libros que estaba en peligro inminente de derrumbarse. Whistle Up The Devil estuvo mucho tiempo considerada como su único trabajo literario y uno de los mas grandes misterios de cuarto cerrado. Depués de morir se ha descubierto que publicó otro trabajo en una oscura revista de misterio japonesa, ahora publicado como Come to Paddington Fair, y un manuscrito inédito Model for Murder, ambos incluidos ahora en las Obras Completas de Derek Smith publicadas por Locked Room International.

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