My Book Notes: The Eight of Swords, 1934 (Dr Gideon Fell # 3) by John Dickson Carr

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American Mystery Classics, 2021. Book Format: Kindle Edition. File Size: 2400 KB. Print Length: 246 pages. ASIN: B094BGCH7T. ISBN: 9781613162576. Fist published in 1934 by Harper & Brothers in the US and by Hamilton the same year in the UK.

eight-of-swords-coverBook Description: A tarot card discovered at a murder scene provides a clue for Dr Gideon Fell.

In a house in the English countryside, a man has just turned up dead, surrounded by a crime scene that seems, at first glance, to be fairly straightforward. He’s found with a bullet through the head in an unlocked room, and all signs point to a recent strange visitor as the perpetrator. The body is even accompanied by an ostentatious clue, presumably left by the killer: The tarot card of The Eight of Swords, an allusion, perhaps, to justice.

But when Dr Gideon Fell arrives at the house to investigate, he finds that certain aspects of the murder scene don’t quite add up—and that every new piece of evidence introduces a new problem instead of a new solution. Add to that the suggestion of a poltergeist on the property, the appearance of American gangsters, and the constant interruptions of two dabbling amateur sleuths adjacent to the case, and you have a situation puzzling enough to push Fell’s powers of deduction to their limits. But will Fell be able to cut through their distractions and get to the heart of the matter, before more murders take place?

Reissued for the first time in years, The Eight of Swords is an early Carr novel that highlights many of the qualities that made him such a successful writer, including his baffling plots, his twisty investigations, and his memorable characters. It is the third installment in the Dr Gideon Fell series, which can be read in any order.

My Take: As the story begins, Dr Gideon Fell has just returned from the United States (a journey described in The Blind Barber, the next book in the series if I’m not mistaken) and shows up in disguise to see his friend, Chief Inspector Hadley of whom we know that he is in the middle of writing his memoirs and will definitely retire within a month. In any case, Hadley immediately recognises Dr Fell despite his disguise. We also know that the deputy commissioner of the Metropolitan Police has just given Hadley a delicate and strange task in turn. Even he himself does not know if it’s a job for Scotland Yard. It concerns the Bishop of Mappleham, who was on holiday at The Grange, Colonel Standish’s home in Gloucestershire. Standish has serious doubts about the bishop’s sanity. On one occasion he caught him sliding down the banisters. In another, the bishop threw a bottle of red ink in the face of Reverend Primley and, in the commotion that ensued, the bishop was seen on the roof of the house in his nightshirt saying that he had seen a crook. By the way, the Bishop of Mappleham considers himself an expert criminologist and claims to have written an exhaustive study on crime and criminals. Standish is convinced that the bishop has gone mad, especially when the bishop assaulted one of the maids under the pretence that she was someone else and was wearing a wig to conceal her true identity. Consequently, the assistant commissioner wants Hadley to do him the favour of seeing the bishop to calm him down. And he doesn’t neglect to mention that Standish is the silent partner of the publishing company Hadley is writing his memoir for. From here, the story takes a tragic turn. Septimus Depping, who had rented the Guest House on Standish’s estate, is found shot dead in his house and, next to him, there’s the drawing of a Tarot card representing the eight of swords. It also happens that Depping’s daughter was engaged to marry Standish’s son. Therefore, Dr Fell begins to take an interest in the case.

Without being perhaps, IMO, one of Carr’s best novels, The Eight of Swords has enough entity to be worth reading. The point I would like to highlight here was very well addressed by the late Noah Stewart when he wrote: “There’s one very amusing piece in this book which deserves to be more widely thought about. Carr frequently breaks the fourth wall in this book — everyone in the final chapter admits that they are in the final chapter, and one character notes that “[t]he public will only glance at this chapter, to make sure it hasn’t been cheated by having evidence withheld.” That actually did amuse me. The other little cute piece is where the mystery writer character Morgan talks about his own novels, and of course the temptation here to hear the voice of Carr in his character is irresistible.”

The Eight of Swords has been reviewed, among others, by Nick Fuller at The Grandest Game in the World, Noah Stewart at Noah’s Archive, Steve Lewis at Mystery File, The Green Capsule, Steve Barge at In Search of the Classic Mystery Novel, Dead Yesterday, and Jim Noy at The Invisible Event.


(Source: Facsimile Dust Jackets, LLC. Hamish Hamilton (UK), 1934)


(Source: Facsimile Dust Jackets, LLC. Harper & Brothers (USA), 1934)

About the Author: John Dickson Carr (November 30, 1906 – February 27, 1977) was an American author of detective stories, who also published using the pseudonyms Carter Dickson, Carr Dickson, and Roger Fairbairn.

He lived in England for a number of years, and is often grouped among “British-style” mystery writers. Most (though not all) of his novels had English settings, especially country villages and estates, and English characters. His two best-known fictional detectives (Dr. Gideon Fell and Sir Henry Merrivale) were both English.

Carr is generally regarded as one of the greatest writers of so-called “Golden Age” mysteries; complex, plot-driven stories in which the puzzle is paramount. He was influenced in this regard by the works of Gaston Leroux and by the Father Brown stories of G. K. Chesterton. He was a master of the so-called locked room mystery, in which a detective solves apparently impossible crimes. The Dr. Fell mystery The Hollow Man (1935), usually considered Carr’s masterpiece, was selected in 1981 as the best locked-room mystery of all time by a panel of 17 mystery authors and reviewers. He also wrote a number of historical mysteries.

The son of Wooda Nicholas Carr, a U.S. congressman from Pennsylvania, Carr graduated from The Hill School in Pottstown in 1925 and Haverford College in 1929. During the early 1930s, he moved to England, where he married Clarice Cleaves, an Englishwoman. He began his mystery-writing career there, returning to the United States as an internationally known author in 1948.

In 1950, his biography of Sir Arthur Conan Doyle earned Carr the first of his two Special Edgar Awards from the Mystery Writers of America; the second was awarded in 1970, in recognition of his 40-year career as a mystery writer. He was also presented the MWA’s Grand Master award in 1963. Carr was one of only two [the few] Americans ever admitted to the British Detection Club.

In early spring 1963, while living in Mamaroneck, New York, Carr suffered a stroke, which paralyzed his left side. He continued to write using one hand, and for several years contributed a regular column of mystery and detective book reviews, “The Jury Box”, to Ellery Queen’s Mystery Magazine. Carr eventually relocated to Greenville, South Carolina, and died there of lung cancer on February 28, 1977.

A complete list of John Dickson Carr books can be found here.

A selection of Dr Gideon Fell Books: Hag’s Nook (1933), The Mad Hatter Mystery (1933), The Eight of Swords (1934), The Blind Barber (1934), Death-Watch (1935), The Hollow Man aka The Three Coffins (1935), The Arabian Nights Murder (1936), To Wake the Dead (1938), The Crooked Hinge (1938), The Black Spectacles aka The Problem of the Green Capsule (1939), The Case of the Constant Suicides (1941), The Seat of the Scornful aka  Death Turns the Tables (1941), Till Death Do Us Part (1944), He Who Whispers (1946), The Dead Man’s Knock (1958), and a collection of short stories Fell and Foul Play, edited and with an Introduction by Douglas G. Greene (1991).

Further Reading: John Dickson Carr: The Man Who Explained Miracles by Douglas G. Greene, Otto Penzler Books/ Simon & Schuster, 1995. Biography & critical study of his works.

Penzler Publishers publicity page

The John Dickson Carr Collector Site

Dr Fell, John Dickson Carr’s Great Detective, by David Langford.

John Dickson Carr – by Michael E. Grost

John Dickson Carr page at Golden Age of Detection Wiki

El ocho de espadas de John Dickson Carr

Colección El Séptimo Círculo nº 52. Año 1949 Emecé Editores. Traducción de Susana Uriburu

980d551d751590fd83ec8a80b86d6767Descripción del libro: En una casa en la Inglaterra rural, un hombre acaba de aparecer muerto, en medio de una escena del crimen que parece, a primera vista, bastante sencilla. Lo encuentran con una bala en la cabeza en una habitación sin llave, y todos los signos apuntan a un reciente visitante extraño como el autor. El cuerpo está incluso acompañado por una aparatosa pista, presuntamente dejada por el asesino: La carta del tarot de El Ocho de Espadas, en alusión, quizás, a la justicia.

Pero cuando el Dr. Gideon Fell llega a la casa para investigar, descubre que ciertos aspectos de la escena del crimen no cuadran del todo y que cada nueva evidencia presenta un nuevo problema en lugar de una nueva solución. Agregue a eso la sugerencia de un fenómeno extraño en la propiedad, la aparición de gánsteres estadounidenses y las constantes interrupciones de dos detectives aficionados adyacentes al caso, y nos encontramos con una situación lo bastante desconcertante como para llevar hasta sus límites los poderes de deducción de Fell. Pero, ¿podrá Fell superar sus distracciones y llegar al meollo del asunto antes de que se produzcan más asesinatos?

Reeditado por primera vez en años, The Eight of Swords es una de las primeras novelas de Carr que resalta muchas de las cualidades que hicieron de él un escritor de éxito, incluyendo sus tramas desconcertantes, sus investigaciones retorcidas y sus personajes memorables. Es la tercera entrega de la serie del Dr. Gideon Fell, que se puede leer en cualquier orden.

Mi opinión: Cuando comienza la historia, el Dr. Gideon Fell acaba de regresar de los Estados Unidos (un viaje descrito en The Blind Barber, el siguiente libro de la serie si no me equivoco) y aparece disfrazado para ver a su amigo, el inspector jefe Hadley. de quien sabemos que está en plena redacción de sus memorias y se jubilará definitivamente dentro de un mes. En cualquier caso, Hadley reconoce de inmediato al Dr. Fell a pesar de su disfraz. También sabemos que el subcomisario de la Policía Metropolitana acaba de encomendarle a Hadley una delicada y extraña tarea a su vez. Ni siquiera él mismo sabe si es un trabajo para Scotland Yard. Se trata del obispo de Mappleham, que estaba de vacaciones en The Grange, la casa del coronel Standish en Gloucestershire. Standish tiene serias dudas sobre la cordura del obispo. En una ocasión lo sorprendió deslizándose por la barandilla de la escalera. En otra, el obispo arrojó una botella de tinta roja a la cara del reverendo Primley y, en la conmoción que siguió, se vio al obispo en el tejado de la casa en camisón diciendo que había visto un ladrón. Por cierto, el obispo de Mappleham se considera un experto criminólogo y asegura haber escrito un estudio exhaustivo sobre el crimen y los criminales. Standish está convencido de que el obispo se ha vuelto loco, especialmente cuando el obispo agredió a una de las criadas con el pretexto de que era otra persona y llevaba una peluca para ocultar su verdadera identidad. En consecuencia, el subcomisario quiere que Hadley le haga el favor de ver al obispo para calmarlo. Y no se olvida de mencionar que Standish es el socio silencioso de la editorial para la que Hadley está escribiendo sus memorias. A partir de aquí, la historia toma un giro trágico. Septimus Depping, que había alquilado la casa de huéspedes en la finca de Standish, aparece muerto a tiros en su casa y, junto a él, está el dibujo de una carta del Tarot que representa el ocho de espadas. También sucede que la hija de Depping estaba comprometida para casarse con el hijo de Standish. Por lo tanto, el Dr. Fell comienza a interesarse por el caso.

Sin ser quizás, en mi opinión, una de las mejores novelas de Carr, El ocho de espadas tiene la suficiente entidad para que valga la pena leerla. El aspecto que me gustaría resaltar aquí fue muy bien abordado por el difunto Noah Stewart cuando escribió: “Hay una pieza muy divertida en este libro que merece ser pensada más ampliamente. Carr rompe con frecuencia la cuarta pared en este libro: todos en el capítulo final admite que están en el capítulo final, y un personaje señala que “[e]l público solo echará un vistazo a este capítulo, para asegurarse de que no haya sido engañado al ocultar pruebas”. Eso realmente me divirtió. La otra pequeña pieza linda es donde el personaje del escritor de misterio Morgan habla sobre sus propias novelas y, por supuesto, la tentación aquí de escuchar la voz de Carr en su personaje es irresistible”.

Acerca del autor: John Dickson Carr (30 de noviembre de 1906 – 27 de febrero de 1977) fue un escritor estadounidense de historias de detectives. A lo largo de su carrera utilizó los seudónimos de Carter Dickson, Carr Dickson y Roger Fairbairn, además de su propio nombre.

Vivió en Inglaterra durante varios años y es generalmente considerado como uno de los más grandes escritores de los llamados misterios de la “Edad de Oro”; historias complejas, impulsadas por la trama, en las que el enigma es primordial. Fue influenciado en este sentido por las obras de Gaston Leroux y por las historias del Padre Brown de G. K. Chesterton. Era un maestro del llamado misterio del cuarto cerrado, en el que un detective resuelve crímenes aparentemente imposibles. El misterio del Dr. Fell The Hollow Man (1935, Los tres ataúdes en la edición española), generalmente considerado la obra maestra de Carr, pone en boca de sus personajes un pasaje conocido por los especialistas en este tipo de literatura como “La lección del cuarto cerrado”, en el que repasa las diferentes modalidades en las que estos crímenes pueden ser cometidos. Ha sido seleccionado en 1981 como el mejor misterio de cuarto cerrado de todos los tiempos por un panel de 17 autores y críticos de misterio.​

Hijo de Wooda Nicholas Carr, un congresista estadounidense de Pensilvania, Carr se graduó de The Hill School en Pottstown en 1925 y Haverford College en 1929. A principios de la década de 1930, se mudó a Inglaterra, donde se casó con Clarice Cleaves, una inglesa. Comenzó allí su carrera como escritor de misterio allí y regresó a los Estados Unidos como autor de renombre internacional en 1948.

En 1950, su biografía de Sir Arthur Conan Doyle le valió a Carr el primero de sus dos premios especiales Edgar de Mystery Writers of America; el segundo fue otorgado en 1970, en reconocimiento a sus 40 años de carrera como escritor de misterio. También recibió el premio Gran Maestro de la MWA en 1963. Carr fue uno de los dos únicos [pocos] estadounidenses admitidos en el British Detection Club.

A principios de la primavera de 1963, mientras vivía en Mamaroneck, Nueva York, Carr sufrió un derrame cerebral que le paralizó el lado izquierdo. Continuó escribiendo con una sola mano y durante varios años contribuyó con una columna regular de reseñas de libros de detectives y de misterio, “The Jury Box”, para Ellery Queen’s Mystery Magazine. Carr finalmente se mudó a Greenville, Carolina del Sur, y murió allí de cáncer de pulmón el 28 de febrero de 1977.

Una lista completa de los libros de John Dickson Carr se puede ver aquí.

Una selección de los libros del Dr. Gideon Fell: Nido de Brujas (1933), El sombrerero loco (1933), El ocho de espadas (1934), El barbero ciego (1934), El reloj de la muerte (1935), El hombre hueco, también conocido como Los tres ataúdes (1935), El crimen de las mil y una noches (1936), El Brazalete Romano (1938), Noche de brujas (1938), Los anteojos negros también conocido como Lass gafas negras (1939), El caso de los suicidios constantes (1941), La sede de la soberbia (1942), Hasta que la muerte nos separe (1944), El que susurra (1946), y una colección de relatos Fell and Foul Play editado por y con una introducción de Douglas G. Greene (1991).

Lectura adicional: John Dickson Carr: The Man Who Explained Miracles de Douglas G. Greene, Otto Penzler Books/ Simon & Schuster, 1995. Biografía y estudio crítico de sus obras.

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