My Book Notes: “Mystery in Room 913” (1938) a short story by Cornell Woolrich

Esta entrada es bilingüe. Desplazarse hacia abajo para acceder a la versión en español

Renaissance Literary & Talent in collaboration with the Proprietor, 2013. Book Format: Kindle Edition. File Size: 432 KB. Print Length: 78 pages. ASIN: B00F34QBTM. ISBN: 978-1-938402-28-9. Originally published in Detective Fiction Weekly Volume 120, Number 1. June 4, 1938. The story was collected in Somebody on the Phone (Philadelphia, J.B. Lippincott, 1950) under the alternative title “The Room with Something Wrong”.

Cornell Woolrich is “our greatest writer of Suspense Fiction” – Francis Nevins, Woolrich biographer.

41r0Cq8lZaLPublisher Description: “Mystery in Room 913” is one of Woolrich’s short stories considered a novella based upon it’s length. Set in New York, a place he lived with his mother, and where many of his stories take place, it’s the story of Room 913 in the Hotel St. Anselm, where three men check in and unexplainably jump out of the window to their deaths. The detective who investigates refuses to believe that all three men coincidentally committed suicide in the same room of the same hotel. Not until the detective checks into the room himself does the reader learn of the secret of Room 913. This is one of Cornell Woolrich’s classics. It delivers the kind of suspense that Woolrich fans have come to love. The story was also published under the title “The Room with Something Wrong” in a collection of stories entitled Somebody on the Phone.

Opening line: “They thought it was the Depression the first time it happened

My Take: The action takes place almost entirely in the Hotel St. Anselm in New York, during the years of the Great Depression. Over a three-year period, three men checked into room 913 and, for no apparent reason, committed suicide by jumping out of a window into the street in the early morning hours. Striker, the hotel detective, refuses to accept that these deaths were suicides, contrary to the opinion of City detective Eddie Courlander, to whom the matter was as clear as water. It is interesting to highlight that it only happened with singles, when there was a double occupancy in the room nothing ever happened. Striker became obsessed with what happened, to the point that he decided to spend the night alone in that room, in a desperate attempt to prove that the deaths were actually murders and not the result of chance.

My thanks to Curtis Evans for arousing my interest in reading Cornell Woolrich and for having turned my attention towards his short stories and novellas. Consequently I started digging and decided to read first “Mystery in Room 913”, and I wasn’t wrong, good prove of this are the two reviews that follow later. If this wasn’t enough, TomCat at Beneath the Stains of Time, says about “Mystery in Room 913” aka “The Room With Something Wrong”: “From all the Rooms-That-Kill stories I have read, this one ranks at the very top and concerns a hotel room with a will of its own and decides when guests have overstayed their welcome by hurdling them out of the window in the dead of night.” (Beneath the Stains of Time). And as Kate Jackson adds at her blog: “With Woolrich there is no guarantee of a happy ending, of right triumphing over wrong, and I feel this gives his work a grittier edge. This is not a criticism and I very much enjoyed reading this story. The mechanics involved are unusual and unexpected.” (Cross-examining Crime). In conclusion, I don’t know what you’re waiting for to grab a copy of this short story and start reading it. Highly recommended.

Mystery in Room 913 has been reviewed, among others, by  Curtis Evans at The Passing Tramp and Jim Noy at The Invisible Event,

Detective-Fiction-June-4-1938-600x816About the Author: Cornell George Hopley-Woolrich was born in New York City on 4 December 1903; his parents separated when he was young. He lived for a time in Mexico with his father before returning to New York to live with his mother, Claire Attalie Woolrich. He attended Columbia University but left in 1926 without graduating when his first novel, Cover Charge, was published. Cover Charge was one of six Jazz Age novels inspired by the work of F. Scott Fitzgerald.

Woolrich is best known for penning the short story, “It had to Be Murder” in 1942 under the Irish name, loosely-based on H. G. Wells’ short story “Through a Window”. Alfred Hitchcock made it into a 1954 film renamed Rear Window and starring James Stewart and Grace Kelly. In 1990, ownership of the copyright in Woolrich’s original story “It Had to Be Murder” and its use for Rear Window was litigated before the United States Supreme Court in Stewart v. Abend, 495 U.S. 207.

He went on to be the father of American “noir fiction”, with his numerous short stories published in the pulp fiction magazines of the 1930’s, 40’s and 50’s; as well as his legendary “black” series of novels, many of which have been turned into major motion pictures. Getting a Hollywood contract in the late 1920’s he worked as screenwriter. Woolrich was homosexual and was very sexually active in his youth. In 1930, while working as a screenwriter in Los Angeles, Woolrich married Violet Virginia Blackton (1910 – 65), daughter of silent film producer J. Stuart Blackton. They separated after three months, and the marriage was annulled in 1933.

Woolrich returned to New York where he and his mother moved into the Hotel Marseilles (Broadway and West 103rd Street). He lived there until her death on 6 October 1957, which prompted his move to the Hotel Franconia (20 West 72nd Street). He soon turned to pulp and detective fiction, often published under his pseudonyms: William Irish, George Hopley and Cornell Woolrich. Hopley-Woolrich throughout his writing career published 27 novels and 16 short story collections resulting in over 40 films and TV theatre episodes based on his stories. In later years, he socialized on occasion in Manhattan bars with Mystery Writers of America colleagues and younger fans such as writer Ron Goulart, but alcoholism and an amputated leg (caused by an infection from a too-tight shoe which went untreated) left him a recluse.

19251098 (1)François Truffaut filmed Woolrich’s The Bride Wore Black and Waltz Into Darkness in 1968 and 1969, respectively, the latter as Mississippi Mermaid. He did not attend the premiere of Truffaut’s film of his novel The Bride Wore Black in 1968, even though it was held in New York City. Cornell Woolrich died on September 25, 1968 in New York City. He died weighing 89 pounds. He is interred in the Ferncliff Cemetery in Hartsdale, New York.He bequeathed his estate of about $850,000 to Columbia University, to endow scholarships in his mother’s memory for writing students. Most of Woolrich’s books are out of print, and new editions were slow to come out because of estate issues. However, new collections of his short stories were issued in the early 1990s. As of 3 February 2020, the Faded Page has seven titles available as e-books in the public domain in Canada; these may be still under copyright elsewhere. In 2020, 2021 and 2022, Otto Penzler’s “American Mystery Classics” series released new editions of Waltz into Darkness (1947), The Bride Wore Black (1940) and Deadline at Dawn (1944).

His biographer, Francis Nevins Jr., rated Woolrich the fourth best crime writer of his day, behind only Dashiell Hammett, Erle Stanley Gardner and Raymond Chandler. A check of film titles reveals that more film noir screenplays were adapted from works by Woolrich than any other crime novelist, and many of his stories were adapted during the 1940s for Suspense and other dramatic radio programs. (Sources: The Passing Tramp; Wikipedia, and others).

Bibliography: Cornell Woolrich’s novels written between 1940 to 1948 are considered his principal legacy. During this time, he definitively became an author of novel-length crime fiction which stand apart from his first six works, written under the influence of F. Scott Fitzgerald. Woolrich’s best known novels are: The Bride Wore Black (1940) (as by William Irish) aka Beware the Lady; The Black Curtain (1941); The Black Alibi (1942); Phantom Lady (1942) (as by William Irish); The Black Angel (1943); The Black Path of Fear (1944); Deadline at Dawn (1944) (as by William Irish); Night has a Thousand Eyes (1945) (as by George Hopley); Waltz into Darkness (1947) (as by William Irish); I Married a Dead Man (1948) (as by William Irish); and Rendezvous in Black (1948).

A complete short story bibliography can be found here.

Recommended Reading: Francis M. Nevins’ Cornell Woolrich: First You Dream, Then You Die is an enormous, in depth biography and critical study on Woolrich and his work. It is a very detailed look at Woolrich’s world. Nevins also edited the best of all Woolrich collections, Nightwebs, which contains important essays and bibliographies as well. It also contains Woolrich’s autobiographical story, “The Penny-a-Worder” (1958), which is a gentle self portrait of a pulp writer. A large amount of material on Woolrich, much of it by Nevins, is at Mystery*File. (Source: Mike Grost at A Guide to Classic Mystery and Detection)

Cornell Woolrich page at Gadetection

A Guide to Classic Mystery and Detection

“Who Was Cornell Woolrich?” by Richard Dooling

Pulp Kafka: The Nightmares of Cornell Woolrich BY Jake Hinkson

The Cornell Woolrich Revival by Steve Powell

Cornell Woolrich, the Dark Prince of Noir

“Mystery in Room 913”, relato de Cornell Woolrich

Descripción de la editorial: “Mystery in Room 913” es un relato breve de Woolrich considerado una novela corta por su extensión. Ambientada en Nueva York, un lugar donde vivió con su madre, y donde se desarrollan muchos de sus relatos, es la historia de la habitación 913 del Hotel St. Anselm, donde tres hombres se registran e inexplicablemente saltan por la ventana hacia la muerte. El detective que investiga se niega a creer que los tres hombres se suicidaron por casualidad en la misma habitación del mismo hotel. No es hasta que el detective se registra en la habitación que el lector se entera del secreto de la habitación 913. Este es uno de los clásicos relatos de Cornell Woolrich. Ofrece el tipo de suspense que los fans de Woolrich han llegado a gustar. La historia también se publicó con el título “The Room with Something Wrong” en una colección de relatos titulados Somebody on the Phone.

Primera frase: “Pensaron que era la Depresión la primera vez que sucedió”

Mi opinión: La acción transcurre casi en su totalidad en el Hotel St. Anselm de Nueva York, durante los años de la Gran Depresión. Durante un período de tres años, tres hombres se registraron en la habitación 913 y, sin razón aparente, se suicidaron saltando por una ventana a la calle en las primeras horas de la mañana. Striker, el detective del hotel, se niega a aceptar que estas muertes fueran suicidios, en contra de la opinión del detective de la City Eddie Courlander, para quien el asunto estaba tan claro como el agua. Es interesante resaltar que solo pasaba con personas solas, cuando la habitación tenía una ocupación doble nunca pasaba nada. Striker se obsesionó con lo sucedido, al punto que decidió pasar la noche solo en esa habitación, en un intento desesperado por demostrar que las muertes eran en realidad asesinatos y no fruto de la casualidad.

Mi agradecimiento a Curtis Evans por despertar mi interés por la lectura de Cornell Woolrich y por haber dirigido mi atención hacia sus relatos y novelas cortas. En consecuencia comencé a indagar y decidí leer primero “Mystery in Room 913”, y no me equivoqué, buena prueba de ello son las dos reseñas que he incluido más arriba. Si esto no fuera suficiente, TomCat en Beneath the Stains of Time, dice sobre “Mystery in Room 913”, también conocido como “The Room With Something Wrong”: “De todas las historias de cuartos-que-matan que he leído, esta se sitúa entre las mejores y hace referencia a una habitación de hotel con voluntad propia que decide cuándo los huéspedes se han quedado más de lo debido arrojándolos por la ventana en la oscuridad de la noche”. (Beneath the Stains of Time). Y como añade Kate Jackson en su blog: “Con Woolrich no hay garantía de un final feliz, de que el bien triunfe sobre el mal, y siento que esto le da a su trabajo una ventaja más valiente. Esto no es una crítica y disfruté mucho leyendo esta historia. La mecánica involucrada es inusual e inesperada”. (Cross-examining Crime). Para concluir, no sé a qué está esperando para hacerse con una copia de este relato y empezar a leerlo. Muy recomendable.

Sobre el autor: Cornell George Hopley-Woolrich nació en la ciudad de Nueva York el 4 de diciembre de 1903; sus padres se separaron cuando él era joven. Vivió un tiempo en México con su padre antes de regresar a Nueva York para vivir con su madre, Claire Attalie Woolrich. Asistió a la Universidad de Columbia, pero se fue en 1926 sin graduarse cuando se publicó su primera novela, Cover Charge. Cover Charge fue una de las seis novelas de la era del jazz inspiradas en los trabajos de F. Scott Fitzgerald.

Woolrich es más conocido por escribir el relato “It had to be Murder” en 1942 bajo el nombre de Irish, basado libremente en el cuento de H. G. Wells “Through a Window”. Alfred Hitchcock lo convirtió en una película de 1954 rebautizada como Ventana Indiscreta y protagonizada por James Stewart y Grace Kelly. En 1990, la propiedad de los derechos de autor de la historia original de Woolrich “It Had to Be Murder” y su uso para Ventana Indiscreta estuvo en litigio ante la Corte Suprema de los Estados Unidos en Stewart v. Abend, 495 U.S. 207.

Pasó a ser el padre de la ficción “noir” estadounidense, con sus numerosos relatos publicados en las revistas pulp de las décadas de 1930, 40 y 50; así como su legendaria serie de novelas “negras”, muchas de las cuales se han convertido en importantes películas. Consiguiendo un contrato en Hollywood a finales de la década de 1920, trabajó como guionista. Woolrich era homosexual y muy activo sexualmente en su juventud. En 1930, mientras trabajaba como guionista en Los Ángeles, Woolrich se casó con Violet Virginia Blackton (1910-1965), hija del productor de cine mudo J. Stuart Blackton. Se separaron después de tres meses y el matrimonio fue anulado en 1933.

Woolrich regresó a Nueva York, donde él y su madre se mudaron al Hotel Marseilles (Broadway y West 103rd Street). Vivió allí hasta la muerte de ella el 6 de octubre de 1957, lo que provocó su traslado al Hotel Franconia (20 West 72nd Street). Pronto se dedicó a la novela policíaca y pulp, a menudo publicada bajo sus seudónimos: William Irish, George Hopley y Cornell Woolrich. Hopley-Woolrich a lo largo de su carrera como escritor publicó 27 novelas y 16 colecciones de relatos que dieron como resultado más de 40 películas y programas de televisión basados ​​en sus historias. En años posteriores, socializó de vez en cuando en bares de Manhattan con colegas del Mystery Writers of America y aficionados más jóvenes como el escritor Ron Goulart, pero el alcoholismo y una pierna amputada (causada por una infección de un zapato demasiado apretado que no se trató) lo dejó recluído.

François Truffaut filmó The Bride Wore Black y Waltz Into Darkness de Woolrich en 1968 y 1969, respectivamente, esta última como La sirena del Mississippi. No asistió al estreno de la película de Truffaut de su novela The Bride Wore Black en 1968, a pesar de que se llevó a cabo en la ciudad de Nueva York. Cornell Woolrich murió el 25 de septiembre de 1968 en la ciudad de Nueva York. Murió pesando 89 libras. Está enterrado en el cementerio Ferncliff en Hartsdale, Nueva York. Legó su patrimonio de aproximadamente USD 850,000 a la Universidad de Columbia, para otorgar becas en memoria de su madre para alumnos que quieran dedicarse a escribir. La mayoría de los libros de Woolrich están agotados y las nuevas ediciones tardaron en salir por cuestiones de propiedad intelectual. Sin embargo, a principios de la década de 1990 se publicaron nuevas colecciones de sus cuentos. Desde el 3 de febrero de 2020, Faded Page tiene siete títulos disponibles en formato electrónico de dominio público en Canadá; estos pueden estar todavía bajo derechos de autor en otros países. En 2020, 2021 y 2022, la serie “American Mystery Classics” de Otto Penzler lanzó nuevas ediciones de Waltz into Darkness (1947), The Bride Wore Black (1940) y Deadline at Dawn (1944).

Su biógrafo, Francis Nevins Jr., calificó a Woolrich como el cuarto mejor escritor policíaco de su época, solo por detrás de Dashiell Hammett, Erle Stanley Gardner y Raymond Chandler. Una revisión de los títulos de las películas revela que se adaptaron más guiones de cine negro a partir de obras de Woolrich que de cualquier otro novelista policiaco, y muchas de sus historias se adaptaron durante la década de 1940 para Suspense y otros programas dramáticos de radio. (Fuentes: The Passing Tramp; Wikipedia y otros).

Bibliografía: Las novelas de Cornell Woolrich escritas entre 1940 y 1948 se consideran su principal legado. Durante este tiempo, se convirtió definitivamente en un autor de novelas policíacas que se distingue de sus primeros seis trabajos, escritos bajo la influencia de F. Scott Fitzgerald. Las novelas más conocidas de Woolrich son: La novia vestía de negro (1940) (como William Irish), también conocida como Beware the Lady; La cortina negra (1941); Coartada negra (1942); Dama Fantasma(1942) (como William Irish); El ángel negro (1943); El camino negro del miedo (1944); Deadline at Dawn (1944) (como William Irish); La noche tiene mil ojos (1945) (como George Hopley); Vals en la oscuridad (1947) (como William Irish); Me casé con un hombre muerto (1948) (como William Irish); y Encuentro en negro (1948).

%d bloggers like this: