Notas sobre El misterio de los hermanos siameses, 1933 (Los misterios de Ellery Queen #7), de Ellery Queen (traducción de Ana Mª Calabuig Cañestro)

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Who Editorial 1ª edición, noviembre 2022. Formato: Tapa blanda. Extensión: 314 páginas. ISBN: 978-8412502640. Introducción: Daniel Huerta Goya. Notas: Manuel Navarro Villanueva. Traducción: Ana Mª Calabuig Cañestro. Diseño de portada: Noemí Calabuig Cañestro. Publicado originalmente en los EE. UU. por Frederick A. Stokes Company en 1933 y en el Reino Unido por V. G. Gollancz el mismo año con el titulo de The Siamese Twin Mystery. El misterio de los hermanos siameses es el séptimo libro de la serie protagonizada por Ellery Queen, precedido por The American Gun Mystery (1933) El misterio de la pistola americana y seguido por The Chinese Orange Mystery (1934) El misterio de la mandarina.

Portada_LOS-HERMANOS-SIAMESES-600x886 (1)Descripción del editor: Ellery Queen ―escritor y detective aficionado― regresa de unas vacaciones en Canadá en compañía de su padre, el inspector Richard Queen. Atraviesan en su viejo coche la zona montañosa de Arrow Mountain, cuando un incendio les cierra el paso y se ven obligados a ascender por el único camino disponible, que se dibuja empinado hacia la cima de la montaña, y a refugiarse en una sombría y solitaria mansión. Pronto se dan cuenta de que las personas que habitan la casa ocultan algo. Y la presencia de los dos viajeros viene a poner en riesgo el inestable equilibrio que existe entre ellos.

En El misterio de los hermanos siameses (1933), Ellery y su padre regresan de unas vacaciones en Canadá cuando quedan atrapados por un incendio forestal en la ladera de Arrow Mountain. Su única esperanza de sobrevivir es continuar en coche hasta la cima. Mucho después del anochecer, descubren una casa en lo alto de la montaña, cuya base entera ahora está en llamas. Ellery y Richard están agradecidos por la hospitalidad del cirujano jubilado Dr. John Xavier y su extraña familia, pero pronto encuentran varias razones para sentirse incómodos. ¿Quién es el gordo vicioso que deambula por la montaña? ¿Por qué robaron varios anillos de la casa la semana pasada? ¿Quién es la mujer extra escondida en una habitación de arriba? ¿Y quién o qué es la criatura parecida a un cangrejo que se escabulle por los pasillos de noche? A la mañana siguiente El Dr. Xavier es encontrado muerto de un tiro en su estudio, un juego de solitario frente a él, la mitad rota del seis de picas apretada entre sus dedos. A estas alturas, el fuego ha sellado la cima de la montaña, por lo que depende de los Queens resolver el crimen solos, sin la ayuda de la policía. A pesar de que las llamas están cada vez más cerca, pronto se produce un segundo asesinato, en esta ocasión con la mitad de una jota de diamantes en la mano de la víctima. (Fuente: Ellery Queen: The Art of Detection: The story of how two fractious cousins reshaped the modern detective novel de Francis M. Nevins. Mi traducción libre).

Mi opinión: Animado por la reciente publicación de una nueva traducción al español de Who Editorial junto con la aparición de una nueva edición de The Siamese Twin Mystery de American Mystery Classics editada por Otto Penzler, decidí leer este libro. Llevaba mucho tiempo esperando en mi estanteria esperando a que me decidiera a leerlo. Un libro que, si bien pertenece a la primera época de las novelas de Ellery Queen, presenta una serie de diferencias con el resto de novelas que comparten el gentilicio de una nación en su título, principalmente la ausencia del Desafío al Lector. El misterio de los hermanos siameses es una variante del misterio de casa de campo rodeada de nieve, excepto que el entorno cerrado ahora es causado por un incendio en lugar de por una tormenta de nieve. En consecuencia, dos son las amenazas que se ciernen ahora sobre los personajes de la novela, un asesino dentro de la mansión y un incendio fuera, lo que se traduce en una mayor tensión y suspense como puede apreciarse en el siguiente fragmento:

Con el avance inexorable del fuego, una quietud mortal se instaló sobre Arrow Head y su pequeño grupo de inquilinos indefensos. Estaban física y mentalmente agotados, asi como espiritualmente desmoralizados. Ni siquiera la amenaza de la criatura invisible teñida de sangre en sus filas podía eclipsar la mayor amenaza que se arrastraba sobre ellos desde el aire y a través de los bosques. Ya no intentaban disimular. Las mujeres estaban francamente histéricas y los hombres pálidos y preocupados. Con el avance del día, el calor se hizo intolerable. El aire se llenó de cenizas que manchaban sus pieles y ropas, y hacían que respirar fuera doloroso. No existía ningún refugio al que pudieran huir.

El interior de la casa era un poco menos caluroso que la cima abierta, aunque allí no corría el aire. Pocos de ellos –especialmente las mujeres– se atrevían a ir solos a buscar el alivio temporal de las duchas en sus lavabos personales. Tenían miedo de estar a solas, miedo unos del otros, del silencio, del fuego. (Traducción: Ana Mª Calabuig Cañestro)

Siempre me han gustado de manera espcial las historias en las que dos desconocidos, Ellery Queen y su padre Richard en este caso, irrumpen inesperadamente en un entorno desconocido, desencadenando una tragedia. Esta vez, la historia comienza mientras Ellery y su padre conducen por una zona montañosa, regresando de unas vacaciones en Canadá. De repente se encuentran en medio de un gran incendio forestal. Su única salida es continuar por el camino hasta la cima de la montaña. Allí se encuentran con una gran mansión aislada casi al borde de un acantilado. La mansión pertenece al Dr. John Xavier, un famoso cirujano, que vive con su mujer Sarah; su hermano Mark; un asistente de laboratorio, el Dr. Percival Holmes; un ama de llaves, la señora Wheary; “Bones” un asistente para todo y una invitada, Ann Forrest. Más adelante, descubriremos que hay otras personas viviendo en la casa y el papel que juegan. La tragedia se desarrolla cuando a la mañana siguiente el Dr. John Xavier es encontrado muerto de un tiro en su estudio. Frente a él, una partida de solitario se extiende sobre su mesa. El Dr. Xavier sostiene la mitad partida de un seis de picas en una mano. En un principio, este detalle se interpreta como el último menasaje que ha querido dejar la victima sobre la identidad de su asesino. Pero, ¿podría ser todo tan sencillo?

Cabe señalar que El misterio de los hermanos siameses se considera con razón uno de los mejores libros de Ellery Queen de su llamado primer período. Principalmente porque, en esta historia, los dos primos son capaces de aumentar la tensión creada tanto por el desarrollo del enigma como por el avance del fuego, con mucha eficacia hasta las últimas páginas. Muy recomendable.

El misterio de los hermanos siameses ha sido reseñado, entre otros, por Misterios Golden Age.

Sobre los autores: Ellery Queen era un seudónimo creado por Frederic Dannay (1905-1982) y Manfred B. Lee (1905-1971). Sus nombres originales eran Daniel Nathan y Manford Lepofski pero los cambiaron cuando eran jóvenes. Eran primos y se educaron juntos en Brooklyn Boys High School. En 1929 crearon Ellery Queen, un escritor de historias policiacas protagonizado por un detective con el mismo nombre. También escribieron cuatro novelas sobre un detective llamado Drury Lane bajo el seudónimo de Barnaby Ross. Permitieron que el nombre de Ellery Queen se utilizara como marca de la casa en varias novelas escritas por otros autores. Ellery Queen, un detective de ficción único, fue creado para participar en un concurso literario, muchos consideran que Ellery Queen es el paradigma de la novels policiaca norteamericana, rivalizando con Nero Wolfe como sucesor lógico del Maestro, Sherlock Holmes.

Los primos escribieron docenas de libros, y posiblemente cientos de guiones de radio, sobre el autor y detective aficionado que compartía un apartamento con su padre, el inspector Richard Queen de la brigada de homicidios de la policía de Nueva York. En el escenario, en el cine y en la televisión, se continuó con el legado de EQ, aunque no siempre de manera fiel a la concepción original de los autores.

Las novelas de Queen son ejemplos del clásico fair play o juego limpio de la novela policíaca, particularmente durante lo que se conoció como la Edad de Oro de la novela de misterio. Todas las pistas están a disposición del lector de la misma manera que lo están para el detective, por lo que el lector tiene una buena oportunidad de resolver el misterio por sí mismo. El escritor de misterio John Dickson Carr lo llamó “el juego más grande del mundo”. Otras características de las primeras novelas de Queen fueron las pistas y soluciones intrincadamente planteadas. En El misterio del ataúd griego (1932), se proponen múltiples soluciones al misterio. La “solución falsa, seguida de la verdadera” de Ellery Queen  se convertirá en un sello distintivo de las novelas de misterio de la Edad de Oro. Otro elemento estilístico en muchos de los primeros libros (en particular, The Dutch Shoe Mystery, The French Powder Mystery y especialmente Halfway House) es la creación de una lista de atributos del asesino (el asesino es hombre, el asesino fuma pipa, etc.) por el propio Ellery Queen. Más tarde, al comparar cada sospechoso con estos atributos, reduce la lista de sospechosos a un solo nombre, a menudo uno que será muy poco probable.

En 1938, cuando los primos se mudaron a Hollywood para intentar escribir guiones, el personaje y las novelas comenzaron a cambiar. Surgirá un elemento romántico, las soluciones comenzarán a incluir también elementos psicológicos y el “Desafío al lector” desaparecerá por completo de sus páginas. Las novelas también pasarán se ser meros enigmas a temas más introspectivos. Ten Days’ Wonder (1948), ambientada en la ciudad de Wrightsville, en Nueva Inglaterra (escenario de varias novelas de Queen durante la década de 1940), incluso mostró las limitaciones de los métodos de detección de Ellery. Las décadas de 1950 y 1960 muestran un trabajo más experimental.

Además de escribir las novelas de Queen, Dannay y Lee fundaron conjunatmente la revista Ellery Queen’s Mystery Magazine, una de las publicaciones policiacas más influyentes de todos los tiempos. Aunque Dannay sobrevivió nueve años a su primo, Dannay abandoó al personaje de Queen tras la muerte de Lee.

La crítica a partir de Francis M. Nevins divide las novelas de Queen en cuatro períodos principales: Período I (1929-1935): la trama formal del juego limpio en su apogeo. Se dan todas las pistas y los Queen lanzan su famoso “Desafío al lector”: ¿Puedes TÚ resolver el misterio antes que Ellery? Período II (1936-40): Después de que Queen se fuera a Hollywood. Se caracteriza por tener un estilo más pulido, menos deducción analítica. Período III (1942-58): Comienza la Segunda Guerra Mundial, Queen desarrolla su conciencia social y Ellery utiliza la novela policiaca para hablar de religión, política y la naturaleza del hombre. No siempre con éxito. Los primos tenían la intención de terminar sus novelas con The Finishing Stroke (1958), pero regresaron cinco años después… Período IV (1963-71): Enigmas deliberadamente artificiales, jugando con temas de novelas anteriores. Muchos de estos libros están escritos por otros escritores, ghost writers o escritores fantasma (en la sombra)

Bibliografía seleccionada: The Roman Hat Mystery (1929) El misterio del sombrero de copa; The French Powder Mystery (1930) El misterio de los polvos; The Dutch Shoe Mystery (1931) El misterio del zapato blanco; The Egyptian Cross Mystery (1932) El misterio de la cruz egipcia; The Greek Coffin Mystery (1932) El misterio del ataúd griego; The Siamese Twin Mystery (1933) El misterio de los hermanos siameses; The American Gun Mystery (1933) El misterio de la pistola americana; The Chinese Orange Mystery (1934) El misterio de la mandarina; The Spanish Cape Mystery (1935) El misterio de Cabo Español; Halfway House (1936) La casa a medio camino; The Door Between (1937) Tras la puerta cerrada; Calamity Town (1942) La ciudad desgraciada; Ten Days’ Wonder (1948) La maravilla de diez días; Cat of Many Tails (1949) El gato de muchas colas; The Origin of Evil (1951) El origen del mal; The King is Dead (1952) El Rey ha muerto; The Scarlet Letters (1953) Las letras escarlata y Face to Face (1967) Cara a cara.

Colecciones de relatos: Las aventuras de Ellery Queen (The Adventures of Ellery Queen, 1934); Nuevas aventuras de Ellery Queen (The New Adventures of Ellery Queen, 1940).

Como Barnaby Ross: La tragedia de X (The Tragedy of X, 1932); La tragedia de Y (The Tragedy of Y, 1932); La tragedia de Z (The Tragedy of Z, 1933)

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Notes On: The Siamese Twin Mystery, 1933 (Ellery Queen Detective # 7) by Ellery Queen

The Murder Room, 2021. Book Format: Kindle Edition. File Size: 5534 KB. Print Length: 223 pages. ASIN: ‎B08WRBVB8B. ISBN: 978-1-4719-2075-2. Originally published in the US by Frederick A. Stokes Company in 1933 and in the UK by V. G. Gollancz (UK) the same year. The Siamese Twin Mystery is the seventh book in Ellery Queen Detective Series, it was preceded by The American Gun Mystery (1933) and followed by The Chinese Orange Mystery (1934).

411PjhZo4QL._SY346_Publisher’s Description: When Ellery Queen and his father encounter a raging forest fire during a mountain drive, the only direction to go is up—up a winding dirt road that leads to an isolated hillside manor, inhabited by a secretive surgeon and his diverse guests. Trapped by the fire, the Queens settle into the uneasy atmosphere of their surroundings; the tension rises the following morning when their host is discovered dead, apparently shot while playing solitaire the night before. The only clue is a torn six of spades. The suspects include a society beauty, a suspicious valet, and a pair of conjoined twins. When another murder follows, and a torn jack of diamonds is discovered, left as a dying clue, the killer inside the house becomes as threatening as the mortal flames outside its walls. Faced with a complex set of alibis, motives, and evidence, Ellery Queen must rely on his powers of deduction and logic to uncover the murderer’s identity—but can he solve this whodunnit before the fire devours its subjects.

Featuring bizarre circumstances, eerie atmosphere, and a dazzling solution, The Siamese Twin Mystery is a fair play mystery in which the reader has all the necessary information needed to solve the puzzle. The seventh Ellery Queen novel (which can be read in any order) finds the legendary sleuth facing one of the most memorable cases of his career. (Source: Penzler Publishers)

In The Siamese Twin Mystery (1933) Ellery and his father are returning from a Canadian vacation when they’re trapped by a forest fire on the side of Arrow Mountain. Their only hope of survival is to drive up to the mountain top. Long after dark they discover a house on the peak of the mountain, whose entire base is now on blaze. Ellery and Richard are grateful for the hospitality of retired surgeon Dr John Xavier and his strange family, but soon find several reasons to feel uneasy. Who is the vicious fat man wandering around the mountain? Why were several rings stolen from the household in the past week? Who is the extra woman hiding in an upstairs bedroom? And who or what is the crablike creature that scuttles through the corridors at night? The nets morning Dr Xavier is found shot to death in his study, a game of solitaire laid out in front of him, a torn half of the six of spades clenched between his fingers. By now the fire has sealed off the mountaintop so it’s up to the Queens to solve the crime alone, without help from the police. Despite the steadily nearing flames a second murder soon follows, this time with half a jack of diamond in the victim’s hand. (Source: Francis M. Nevins’ Ellery Queen: The Art of Detection: The story of how two fractious cousins reshaped the modern detective novel).

My Take: Encouraged by the recent release of a new Spanish translation by Who Editorial along with the appearance of a new edition of The Siamese Twin Mystery from American Mystery Classics edited by Otto Penzler, I decided to read this book. It had been long waiting in my bookshelf for me to decide and read it. A book that, although it belongs to Ellery Queen’s first period, presents a series of differences with the rest of the novels that share the name of a nation in their title, mainly the absence of the Challenge to the Reader. The Siamese Twins Mystery is a variant of the of the snowbound country-house mystery, except that the enclosed setting is now caused by a fire instead of a snow storm. Consequently, there are two threats now that hanging over the characters in the novel, a murderer inside the mansion and a fire outside, which translates into greater tension and suspense, as can be seen in the following excerpt:

With the inexorable advance of the fire a deadly stillness stetted down upon Arrow Head and its little band of helpless tenants. They were physically and mentally exhausted, and spiritually demoralized. Not even he menace of the bloodstained invisible creature in their midst could overshadow the greater menace that was creeping upon them from the air and the woods. There was no longer any attempt at dissimulation. The women were frankly hysterical and the men pale and worried. With the advance of day the heat became intolerable. The air was filled with drifting ashes which smudged their skins and clothes and made breathing a pain. There was no haven to which they could flee. The interior of the house was a shade less hot than the open summit, but there was no breeze and the stillest of air. Yet few of them–the women especially–dared go alone to seek the temporary relief f the showers in their personal lavatories. They were afraid to be alone–afraid of one another, of the silence, of the fire.

I have always particularly enjoyed stories in which two strangers, Ellery Queen and his father Richard in this case, unexpectedly break into an unknown environment, unleashing a tragedy. This time, the story begins while Ellery and his father are driving through a mountainous area, returning from a vacation in Canada. Suddenly they find themselves in the middle of a huge forest fire. Their only way out is to continue up the road to the top of the mountain. There they come across a large isolated mansion almost on the edge of a cliff. The mansion belongs to Dr John Xavier, a famous surgeon, who lives with his wife Sarah; his brother Mark; a laboratory assistant, Dr Percival Holmes; a housekeeper, Mrs Wheary; “Bones” a handyman, and a guest, Ann Forrest. Later, we will discover that there are other people living in the house and the role they play. Tragedy unfolds when the next morning Dr John Xavier is found shot to death in his study. In front of him, a game of solitaire is spread out on the table. Dr Xavier holds the split half of a six of spades on one hand. At first, this detail is interpreted as a dying message the victim left about the identity of his murderer. But, could it all be as plain sailing?

It should be noted that The Siamese Twin Mystery is rightly considered one of Ellery Queen’s best books of his so-called first period. Mainly because, in this story, the two cousins are capable of increasing the tension created both by the development of the enigma and by the advance of the fire, very effectively until the last pages. Highly recommended.

The Siamese Twin Mystery has been reviewed, among others, by Steve Lewis at ‘Mystery File’, Steve Barge at ‘In Search of the Classic Mystery Novel’, Complete Disregard for Spoilers, Pietro De Palma at ‘Dead Can Read’, The Case Files of Ho-Ling, Ellery Queen Reader, Ellery Queen, a website on deduction, dfordoom at ‘Vintage Pop Fictions’, Curt Evans at ‘Gadetection’, Les Blatt at ‘Classic Mysteries’, John at ‘Countdown John’s Christie Journal’, Rekha Rao at ‘The Book Decoder’, ‘Dead Yesterday’ and Aidan Brack at ‘Mysteries Ahoy!’.

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(Source: Facsimile Dust Jackets LLC. Frederick A. Stokes Company (USA), 1933)

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(Source: Facsimile Dust Jackets LLC. V. G. Gollancz (UK), 1933)

About the Author: Ellery Queen was a pen name created by, Frederic Dannay (1905-1982) and Manfred B. Lee (1905-1971). Their original names were Daniel Nathan and Manford Lepofski but they changed them as young men. They were cousins and were educated together at Brooklyn Boys High School. In 1929 they created ‘Ellery Queen’, a writer of crime stories featuring a detective with the same name, Ellery Queen. They also wrote four novels about a detective named Drury Lane under the pseudonym Barnaby Ross. They allowed the Ellery Queen name to be used as a house name for a number of novels written by other authors. Ellery Queen, a unique fictional detective, was created as an entry to a literary contest, he is regarded by many as the epitome of  American crime novels, rivalling Nero Wolfe as the logical successor to the Master, Sherlock Holmes.

The cousins wrote dozens of books, and possibly hundreds of radio scripts, about the character and amateur sleuth who shared an apartment with his father, Inspector Richard Queen of the New York Police Homicide squad. On stage, in films, and on television, the EQ legacy was continued, though not always faithful to the authors’ original conception.

The Queen novels are examples of the classic “fair play”, whodunit mystery, particularly during what became known as the Golden Age of the mystery novel. All the clues are available to the reader in the same way as they are to the detective, so the reader has a good chance too solve the mystery by himself. Mystery writer John Dickson Carr termed it “the grandest game in the world.” Other features of the early Queen novels were the intricately plotted clues and solutions. In The Greek Coffin Mystery (1932), multiple solutions to the mystery are proposed. The EQ “false solution, then the true” will become a hallmark of the mystery novels of the Golden Age. Another stylistic element in many early books (notably The Dutch Shoe Mystery, The French Powder Mystery and especially Halfway House) is the creation of a list of attributes of the murderer (the murderer is male, the murderer smokes a pipe, etc.) by Ellery Queen Himself. Then, by comparing each suspect to these attributes, he narrows the list of suspects down to a single name, often one that will be highly unlikely.

By 1938, when the cousins moved to Hollywood to try writing screenplays, both their character and the character of the novels began to change. A romantic element will emerge, the solutions will begin to include psychological elements as well, and the “Challenge” will completely vanished from its pages. The novels also moved from mere puzzles to more introspective themes. Ten Days’ Wonder (1948), set in the New England town of Wrightsville (a backdrop for several Queen novels during the 1940s), even showed the limitations of Ellery’s methods of detection. The 1950s and 1960s showed more experimental work.

In addition to writing the Queen novels, Dannay and Lee cofounded Ellery Queen’s Mystery Magazine, one of the most influential crime publications of all time. Although Dannay outlived his cousin by nine years, he retired Queen upon Lee’s death.

Critics since Francis M. Nevins divide the Queen novels into four major periods: Period I (1929-35): The formal plot of fair play is at its height.  All the clues are given, and the Queens throw down their famous “Challenge to the Reader”: Can YOU solve the mystery before Ellery? Period II (1936-40): After Queen left for Hollywood. He is characterized by having a more polished style, less analytical deduction. Period III (1942-58): World War II begins, Queen developed a social conscience, and Ellery uses the detective story to discuss about religion, politics, and the nature of man.  Not always successfully.  The cousins intended to end their novels with The Finishing Stroke (1958), but returned five years later… Period IV (1963-71): Deliberately artificial puzzles, playing with themes from earlier novels. Many of these books are ghost-written.

Selected Bibliography: The Roman Hat Mystery (1929); The French Powder Mystery (1930); The Dutch Shoe Mystery (1931); The Egyptian Cross Mystery (1932); The Greek Coffin Mystery (1932); The Siamese Twin Mystery (1933); The American Gun Mystery (1933); The Chinese Orange Mystery (1934); The Spanish Cape Mystery (1935), Halfway House (1936); The Door Between (1937); The Dragon’s Teeth (1939), Calamity Town (1942); Ten Days’ Wonder (1948); Cat of Many Tails (1949); The Origin of Evil (1951); The King Is Dead (1952); The Scarlet Letters (1953); and Face to Face (1967).

Short stories collections: The Adventures of Ellery Queen (1935); The New Adventures of Ellery Queen (1940)

As Barnaby Ross: The Tragedy of X (1932); The Tragedy of Y (1932) and The Tragedy of Z (1933)

For a complete bibliography of his work, see the Ellery Queen web site by Mark Koldys.

Further Reading: Ellery Queen: The Art of Detection: The story of how two fractious cousins reshaped the modern detective novel (Perfect Crime Books, 2013)  by Francis M. Nevins

Penzler Publishers publicity page

Mysterious Press publicity page

Open Road Media publicity page

“Ellery Queen is the American detective story” by  Anthony Boucher

Mike Grost on Ellery Queen

Reading Ellery Queen

Ellery Queen, a website on deduction

Who Editorial

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Yesterday, at Tipos Infames bookshop, in the Malasaña district of Madrid, took place the presentation of Who Editorial, a publishing project created by Noemí Calabuig Cañestro and Manuel Navarro Villanueva, just about a year ago. Noemí and Manuel are two crime fiction fans that created Who Editorial with the aim of bringing the Spanish-speaking public the novels of the great classic authors of the so-called Golden Age of Detection. As fans of this genre, they faced the difficulty of finding their favourite titles in Spanish, either there were no translations or those that were found were old and neglected editions. It was then when, having identified this need, they began to write a blog that gradually led them to engage in this editorial project, that I hope will be successful.

To their new titles, here, It should be added that they will soon publish another novel by John Dickson Carr, The Black Spectacles, apa The Problem of the Green Capsule. Besides I do believe they have more surprises waiting for us, mainly the publication in Spanish for the first time of contemporary authors in the vein of the great classics of the genre. Stay tuned.

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