Review: Playback by Raymond Chandler

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In contribution to Rich Westwood’s #1958 book challenge

Penguin, 2011. Paperback format with an Introduction by Kathy Reichs. First published in 1958. ISBN: 978-0-2419-5625-0. Pages: 208. 

jacket image for Playback by Raymond Chandler - large versionThe action takes place a year and a half after the events narrated in The Long Goodbye. Philip Marlowe is hired by a lawyer who claims to be acting on behalf of a major New York law firm. All he has to do is follow a red-haired girl who is arriving at the train station without her realising she is being followed. Next, he must find out where she’s going to stay and then inform him. The girl, according to the note that comes with her photograph, is Eleanor King. Initially, Marlowe is reluctant to accept a case without knowing anything more, but he’s told that he isn’t asked to do anything wrong. Besides he receives some money to cover his expenses and two hundred and fifty dollars in advance.   

Once he’s identified the girl, Marlowe follows her to Esmeralda, a small coastal town near San Diego and rents the room next to her in Rancho Descansado. He discovers that she has registered as Betty Mayfield. With the help of a stethoscope, Marlowe can hear that she gets in touch by phone with a man named Larry Mitchell that will soon arrive to her room. From their conversation, Marlowe realises she’s being blackmailed. And as soon as Larry Mitchell leaves the room, Marlowe hears she’s packing up to leave. At that moment he decides to enter in her room.

As the story unfolds, Marlowe decides to turn down the case and help the young woman. She has moved to another hotel, but one night she shows up in Marlowe’s room and asks him for help. Larry Mitchell is lying on the floor of her room, he has been murdered. However, when Marlowe gets there the body has disappeared.

Playback is generally considered the weakest novel in the series, probably not without reason. Although for a better appreciation, it is necessary to recall perhaps the circumstances under which it was written. If my information is correct, Raymond Chandler begun its writing in 1953, shortly after the great success of which is probably his best book The Long Goodbye. He was 65 and the starting point was a script he wrote for Universal Studios around 1947 but was rejected and it was never made into a film. We can have access to the final draft of the script, dated in 1949, here. Despite being a short book, only 208 pages in my edition, it took him five years to complete it. During that time, Chandler’s wife, Cissy, died – she was eighteen years his senior, and he begun to travel between England and the States. He continued drinking heavily, had several love affairs with much younger women and attempted to commit suicide three times. In a sense, some of this is reflected in the book.

To be honest, I would lie if I say that I have enjoyed reading this novel. But despite all its flaws, I won’t speak evil of it. I’d just like to point out that I don’t think appropriate to choose this book to start reading Chandler for the first time. It is far better to leave it until the end and, in any case, always after having read before The Long Goodbye. I’d like to recommend you to read Sergio’s review at Tipping My Fedora, below, to help you decide whether to read it or not.

My rating: C (I liked it with a few reservations)

Playback has been reviewed at Tipping My Fedora (Sergio) and at the crime segments (NacyO).

Penguin (UK)

Vintage Crime / Black Lizard (US) 

The Only Surviving Recording of Raymond Chandler’s Voice, in a BBC Conversation with Ian Fleming

Playback de Raymond Chandler

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La acción se desarrolla un año y medio después de los acontecimientos narrados en El largo adiós. Philip Marlowe es contratado por un abogado que afirma actuar en nombre de un importante bufete de abogados de Nueva York. Todo lo que tiene que hacer es seguir a una chica pelirroja que está llegando a la estación de tren sin que ella se de cuenta de que está siendo seguida. A continuación, tiene que averiguar dónde se va a alojar y luego informarle. La chica, de acuerdo con la nota que viene con su fotografía, es Eleanor King. Inicialmente, Marlowe es reacio a aceptar un caso sin saber nada más, pero le aseguran que no se le pide que haga nada malo. Además recibe algo de dinero para cubrir sus gastos, y doscientos cincuenta dólares por adelantado.

Una vez que ha identificado a la chica, Marlowe la sigue hasta Esmeralda, un pequeño pueblo costero cerca de San Diego y alquila la habitación junto a ella en Rancho Descansado. Descubre que se ha registrado como Betty Mayfield. Con la ayuda de un estetoscopio, Marlowe puede oír que se pone en contacto por teléfono con un hombre llamado Larry Mitchell, que llegará pronto a su habitación. De su conversación, Marlowe se da cuenta de que está siendo chantajeada. Y tan pronto como Larry Mitchell sale de la habitación, Marlowe oye que está haciendo las maletas para marcharse. En ese momento decide entrar en su habitación.

Conforme se desarrolla la historia, Marlowe decide rechazar el caso y ayudar a la joven. Ella se ha trasladado a otro hotel, pero una noche se presenta en la habitación de Marlowe y le pide su ayuda. Larry Mitchell se encuentra tumbado en el suelo de su habitación, ha sido asesinado. Sin embargo, cuando Marlowe llega hasta allí el cuerpo ha desaparecido.

Playback está generalmente considerada la novela más floja de la serie, probablemente no sin razón. Aunque para una mejor apreciación, es necesario recordar tal vez las circunstancias en que fue escrita. Si mi información es correcta, Raymond Chandler comenzó su redacción en 1953, poco después del gran éxito del que es probablemente su mejor libro El largo adiós. Tenía 65 años y el punto de partida fue un guión que escribió alrededor de 1947 para los estudios Universal, pero fue rechazado y nunca fue llevado al cine. Podemos tener acceso a la versión final del guión, fechada en 1949, aquí. A pesar de ser un libro corto, sólo 208 páginas en mi edición, tardó cinco años en terminarlo. Durante ese período de tiempo, la esposa de Chandler, Cissy murió – ella tenía dieciocho años más que él, e inició una vida itinerante entre Inglaterra y los Estados Unidos. Continuó bebiendo mucho, tuvo varios romances con mujeres mucho más jóvenes e intentó suicidarse tres veces. En cierto sentido, algo de esto se refleja en el libro.

Para ser honesto, yo mentiría si digo que he disfrutado con la lectura de esta novela. Pero a pesar de todos sus defectos, no voy a hablar mal de ella. Sólo me gustaría señalar que no creo apropiado elegir este libro para empezar a leer a Chandler por primera vez. Es mucho mejor dejarlo hasta el final y, en cualquier caso, siempre después de haber leído antes El largo adiós. Me gustaría recomendarles que lean el comentario de Sergio en Tipping Mi Fedora para ayudarles a decidir si leerlo o no.

Mi valoración: C (Me gustó con algunas reservas)

RBA Serie Negra: Todo Marlowe

Review: The Long Goodbye by Raymond Chandler

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Penguin Books, 2010. Paperback edition with an introduction by Jeffrey Deaver. First published in 1953. ISBN: 978-0-2419-5436-2. Pages : 464.

Featured imageThe first day that Philip Marlowe noticed him, Terry Lennox was completely drunk. The parking attendant who brought the car, was still holding the door open. Terry Lennox’s left foot was dangling outside, as if he had forgotten he had one. The woman at the wheel of the car, a Rolls-Royce Silver Wraith, ended up leaving him lying in the ground. Marlowe takes him to his home where he learns that his name is Terry Lennox and that he lives in an apartment in Westwood. Nobody is waiting him. He’s the most polite drunk that Marlowe has ever seen. From his accent and his manners, Lennox seems English. Although he has lived there, he was not born there. What Marlowe doesn’t know yet is that Terry Lennox will cause him a great deal of troubles.

The second time Marlowe stumbles upon Lennox is the day after Thanksgiving. He’s leaning against a storefront, he has to lean against something. And once again, Marlowe helps him. When Lennox sobers up, he decides to take a bus to Las Vegas. A fellow he knows well from his days in the army, runs a club there. And Randy Star won’t let him down. At the same time, he tells Marlowe that he had been married to Sylvia Lennox, the woman who left him on the floor the first time they met, because he was drunk. He’d married for the money.

But It wasn’t until short before Christmas when Marlowe receives a cashier’s check from a bank in Las Vegas amounting $100 along with a written note in which Lennox thanks him and wishes him Merry Christmas. In a postscript he tells Marlowe that Sylvia and he will soon begin a new honeymoon. Sylvia is the youngest daughter of Harlan Potter, a San Francisco multimillionaire.

One rainy evening in March, Lennox shows up at Marlowe’s office. As from that date, Lennox gets into the habit of appearing around five p.m. to share a pair of gimlets with him. Usually they don’t always go to the same bar, although Victor’s is the one they frequent most. Lennox never drinks too much and this surprises Marlowe.

The story takes an unexpected turn the night Lennox arrives at his house unannounced. He carries a gun in his hand and must get to Tijuana. He needs Marlowe to drive him down there to catch a plane. Marlowe accepts under two conditions. One, if he has committed a crime, a serious crime, he can’t be told about it. And two, if he has knowledge that such a crime has been committed, he can’t be told about that either.

When Marlowe returns to Los Angeles from Tijuana, the police is waiting for him. But Marlowe refuses to answer any question. At that time we learned that Lennox’s wife has been murdered in a guest house, next to their house in Encino. Lennox is nowhere to be found but Marlowe’s phone number was written on a pad in his room. And Marlowe is detained on suspicion of being a necessary collaborator. After a few days Marlowe is released. There is no longer any Lennox case. Lennox wrote a full confession in his own handwriting, before shooting himself at a hotel in Otatoclán (Mexico); something that Marlowe finds very difficult to believe.

At this point Marlowe is going to see himself involved in a second case. First, the publisher of a famous writer and later on his wife, request Marlowe’s help. The writer is Roger Wade. He can’t finish the book he’s writing. Every once in a while he disappears for days on end. The man goes nuts when he drinks. Not long ago he threw his wife downstairs and put her in the hospital with five broken ribs. Anyhow, Marlowe refuses to babysit the writer, until one day Roger disappears, and Marlowe finally agrees to find him. What Marlowe does not know yet is that both cases are closely related.

The Long Goodbye is the sixth instalment in the series featuring Philip Marlowe and, for my taste, is Raymond Chandler’s masterpiece. The most personal of all his novels, in which the author introduces some autobiographical elements scattered among several characters. The plot is character-driven and, of all his books, is the one that contains more elements of social criticism. Definitely a book that will find a place in the list of my all time favourites. A must read.

Following are some quotes to better illustrate what I mean:

“Newspapers are owned and published by rich men. Rich men all belong to the same dub. Sure, there’s competition-hard tough competition for circulation, for newsbeats, for exclusive stories. Just so long as it doesn’t damage the prestige and privilege and position of the owners. If it does, down comes the lid. The lid, my friend, is down on the Lennox case. The Lennox case, my friend, properly built up, could have sold a hell of a lot of papers. It has everything. The trial would have drawn feature writers from all over the country. But there ain’t going to be no trial. On account of Lennox checked out before it could get moving. Like I said-very convenient-for Harlan Potter and his family.” (Chapter 10)

‘As Lonnie Morgan of the Journal had remarked-very convenient. If Terry Lennox had killed his wife, that was fine. There was no need to try him and bring out all the unpleasant details. If he hadn’t killed her, that was fine too. A dead man is the best fall guy in the world. He never talks back.’ (Chapter 10)

“That’s the difference between crime and business. For business you gotta have capital. Sometimes I think it’s the only difference.” (Chapter 25)

“There’s a peculiar thing about money,” he went on. “In large quantities it tends to have a life of its own, even a conscience of its own. The power of money becomes very difficult to control. Man has always been a venal animal. The growth of populations, the huge costs of wars, the incessant pressure of confiscatory taxation-all these things make him more and more venal. The average man is tired and scared, and a tired, scared man can’t afford ideals. He has to buy food for his family. In our time we have seen a shocking decline in both public and private morals. You can’t expect quality from people whose lives are a subjection to a lack of quality. You can’t have quality with mass production. You don’t want it because it lasts too long. So you substitute styling, which is a commercial swindle intended to produce artificial obsolescence. Mass production couldn’t sell its goods next year unless it made what it sold this year look unfashionable a year from now. We have the whitest kitchens and the most shining bathrooms in the world. But in the lovely white kitchen the average American housewife can’t produce a meal fit to eat, and the lovely shining bathroom is mostly a receptacle for deodorants, laxatives, sleeping pills, and the products of that confidence racket called the cosmetic industry. We make the finest packages in the world, Mr. Marlowe. The stuff inside is mostly junk.” (Chapter 32)

“We don’t have to do anything of the sort. We haven’t enough evidence to swat a fly with. Let the law enforcement people do their own dirty work. Let the lawyers ‘work it out. They write the laws for other lawyers to dissect in front of other lawyers called judges so that other judges can say the first judges were wrong and the Supreme Court can say the second lot were wrong. Sure there’s such a thing as law. We’re up to our necks in it. About all it does is make business for lawyers. How long do you think the big-shot mobsters would last if the lawyers didn’t show them how to operate?” (Chapter 43)

My rating: A+ (Don’t delay, get your hands on a copy of this book)

The Long Goodbye has been reviewed at the crime segments.

Penguin Books (UK)

Vintage Crime / Black Lizard (US)

Chandler’s Long Road to “The Long Goodbye”

Raymond Chandler at Detnovel.com

Writing The Long Goodbye

El largo adiós de Raymond Chandler

El primer día que Philip Marlowe se fijó en él, Terry Lennox estaba completamente borracho. El encargado del aparcamiento que acercó el coche, aún sostenía la puerta abierta. El pie izquierdo de Terry Lennox colgaba afuera, como si se hubiera olvidado de que tenía uno. La mujer al volante del coche, un Rolls-Royce Silver Wraith, terminó dejándolo tirado en el suelo. Marlowe se lo lleva a su casa donde se entera de que su nombre es Terry Lennox y que vive en un apartamento en Westwood. Nadie le está esperando. Es el borracho más educado que Marlowe ha visto jamás. Por su acento y por sus modales, Lennox parece Inglés. A pesar de que ha vivido allí, él no nació allí. Lo que Marlowe no sabe todavía es que Terry Lennox le causará una gran cantidad de problemas.

La segunda vez que Marlowe se tropieza con Lennox es el día después de Acción de Gracias. Está apoyado en una tienda, tiene que apoyarse en algo. Y una vez más, Marlowe le ayuda. Cuando Lennox se recupera, decide tomar un autobús a Las Vegas. Un compañero que conoce bien desde sus días en el ejército, dirige un club de allí. Y Randy Star no va a defraudarlo. Al mismo tiempo, le dice a Marlowe que había estado casado con Sylvia Lennox, la mujer que lo dejó en el suelo la primera vez que se conocieron, porque estaba borracho. Se había casado por dinero.

Pero no fue hasta poco antes de Navidad cuando Marlowe recibe un cheque de caja de un banco en Las Vegas por valor de 100 dólares junto con una nota escrita en la que Lennox le da las gracias y le desea Feliz Navidad. En una posdata, le dice a Marlowe que Sylvia y él  pronto comenzarán una nueva luna de miel. Sylvia es la hija menor de Harlan Potter, un multimillonario de San Francisco.

Una tarde lluviosa de marzo, Lennox se presenta en la oficina de Marlowe. A partir de esa fecha, Lennox toma por costumbre aparecer en torno a las cinco de la tarde para compartir un par de gimlets con él. Por lo general no siempre van al mismo bar, aunque Víctor’s es el que más frecuentan. Lennox nunca bebe demasiado y esto sorprende a Marlowe.

La historia toma un giro inesperado la noche que Lennox aparece en su casa sin avisar. Lleva un arma en la mano y debe llegar a Tijuana. Necesita a Marlowe para conducirlo hasta allí y poder tomar un avión. Marlowe acepta bajo dos condiciones. Una, si ha cometido un crimen, un delito grave, no puede decirle nada al respecto. Y dos, si él tiene conocimiento de que se haya cometido un delito de esa clase, tampoco puede decirle nada.

Cuando Marlowe regresa a Los Angeles desde Tijuana, la policía lo está esperando. Pero Marlowe se niega a responder a cualquier pregunta. En ese momento nos enteramos de que la esposa de Lennox ha sido asesinada en una casa de huéspedes, al lado de su casa en Encino. Y Lennox no puede ser encontrado, pero el número de teléfono de Marlowe estaba escrito en un bloc en su habitación. Por esete motivo Marlowe es detenido como sospechoso de ser un colaborador necesario. Después de unos días Marlowe es puesto en libertad. Ya no hay ningún caso Lennox. Lennox escribió una confesión completa de su puño y letra, antes de suicidarse en un hotel de Otatoclán (México), algo que Marlowe encuentra muy difícil de creer.

En este punto Marlowe va a verse involucrado en un segundo caso. En primer lugar, el editor de un famoso escritor y más tarde su esposa, solicitan la ayuda de Marlowe. El escritor es Roger Wade. Él no puede terminar el libro que está escribiendo. De vez en cuando desaparece durante días y días. El hombre se vuelve loco cuando bebe. No hace mucho tiempo que empujó a su mujer por la escalera y la envió al hospital con cinco costillas rotas. De todos modos, Marlowe se niega a ser la niñera del escritor, hasta que un día Roger desaparece, y Marlowe finalmente accede a encontrarlo. Lo que Marlowe no sabe todavía es que ambos casos están estrechamente relacionados

El largo adiós es la sexta entrega de la serie protagonizada por Philip Marlowe y, para mi gusto, es la obra maestra de Raymond Chandler. La más personal de todas sus novelas, en la que el autor introduce algunos elementos autobiográficos dispersos entre varios personajes. La trama está dirigida por los personajes y, de todos sus libros, es el que contiene más elementos de crítica social. Sin duda, un libro que va a encontrar un sitio en la lista de mis favoritos de siempre. Una lectura obligatoria.

Las siguientes son algunas citas para ilustrar mejor lo que quiero decir (Traducción de José Luis López Muñoz):

— Los propietarios y los editores de periódicos son hombres ricos. Todos los ricos pertenecen al mismo club. Cierto, existe la competencia; competencia dura, sin contemplaciones en materia de circulación, fuentes de noticias, relatos exclusivos. Siempre que no perjudique el prestigio, los privilegios y la posición de los propietarios. De lo contrario, desciende la tapadera. Y la tapadera ha bajado en el caso Lennox. El caso Lennox, amigo mío, adecuadamente administrado, podría haber vendido un montón de periódicos. No le falta nada. El juicio habría reunido a especialistas de todo el país. Pero no habrá juicio. Por la sencilla razón de que Lennox ha dicho adiós antes de que el circo se pusiera en movimiento. Como ya he dicho: muy conveniente para Harlan Potter y su familia. (Capítulo 10)

“Como había señalado Lonnie Morgan, del Journal, todo resultaba muy conveniente. Si Terry Lennox había matado a su mujer, estupendo. No había necesidad de juzgarlo ni de sacar a relucir todos los detalles desagradables. Si no la había matado, estupendo también. Un muerto es la mejor cabeza de turco. Nunca desmiente acusación alguna.” (Capítulo 10)

“Esa es la diferencia entre delito y negocio. Para los negocios necesitas capital. A veces me parece que es la única diferencia.” (Capítulo 25)

— Hay algo muy peculiar acerca del dinero —continuó—. En grandes cantidades tiende a adquirir vida propia, incluso conciencia propia. El poder del dinero resulta muy difícil de controlar. El ser humano ha sido siempre un animal venal. El crecimiento de las poblaciones, el enorme costo de las guerras, las presiones incesantes de una fiscalidad insoportable… Todas esas cosas hacen al hombre más y más venal. El hombre corriente está cansado y asustado y un hombre cansado y asustado no está en condiciones de permitirse ideales. Necesita comprar alimentos para su familia. En esta época nuestra hemos visto un deterioro escandaloso tanto de la moral pública como de la privada. De personas cuya vida está constantemente sujeta a la falta de calidad, no cabe esperar calidad. No se puede tener calidad con producción en masa. No se la desea porque dura demasiado. De manera que se echa mano del diseño, que es una estafa comercial destinada a producir una obsolescencia artificial. La producción en masa no puede vender sus productos al año siguiente si no logra que parezca pasado de moda lo que ha vendido este año. Tenemos las cocinas más blancas y los cuartos de baño más resplandecientes del mundo. Pero en esas cocinas blancas tan encantadoras el ama de casa americana es incapaz de producir una comida aceptable, y los baños resplandecientes son sobre todo un receptáculo para desodorantes, laxantes, pastillas para dormir y todos los productos de esa estafa organizada que recibe el nombre de industria cosmética. Hacemos los mejores paquetes del mundo, señor Marlowe. Pero lo que hay dentro es en su mayor parte basura. (Capítulo 32)

— No tenemos que hacer nada de eso. Las pruebas de que disponemos no servirían siquiera para aplastar a una mosca. Que quienes aplican las leyes hagan su trabajo sucio. Que lo resuelvan los abogados. Son ellos quienes redactan leyes para que otros abogados las analicen delante de otros abogados llamados jueces, de manera que otros jueces puedan decir a su vez que los primeros no tenían razón y el Tribunal Supremo dictamine que el segundo grupo se equivocó. Estamos metidos hasta el cuello en todo eso. Y apenas sirve para otra cosa que para dar trabajo a los abogados. ¿Cuánto cree que durarían los peces gordos de la mafia si los abogados no les enseñaran cómo actuar? (Capítulo  43)

Mi valoración: A+ (No se demore, consiga un ejemplar de este libro)

Ver otras reseñas de El largo adiós en Novela negra y cine negro y en Perdida entre libros.

Ediciones Cátedra

RBA Serie Negra: Todo Marlowe

Raymond Chandler (1888 – 1959) Selected Bibliography

This post was intended as a private note, but I thought it might be of some interest to any regular or casual reader.

Novels

  • The Big Sleep. New York: Alfred A. Knopf, 1939; London: Hamish Hamilton, 1939.
  • Farewell, My Lovely. New York: Alfred A. Knopf, 1940; London: Hamish Hamilton, 1940.
  • The High Window. New York: Alfred A. Knopf, 1942; London: Hamish Hamilton, 1943.
  • The Lady in the Lake. New York: Alfred A. Knopf, 1943; London: Hamish Hamilton, 1944.
  • The Little Sister. London: Hamish Hamilton, 1949; Boston: Houghton Mifflin, 1949.
  • The Long Goodbye. London: Hamish Hamilton, 1953; Boston: Houghton Mifflin, 1954.
  • Playback. London: Hamish Hamilton, 1958; Boston: Houghton Mifflin, 1958.

Short Fiction

  • ‘Blackmailers Don’t Shoot’. Black Mask, December 1933
  • ‘Smart-Aleck Kill’. Black Mask, July 1934.
  • ‘Finger Man’. Black Mask, October 1934.
  • ‘Killer in the Rain’. Black Mask, January 1935.
  • ‘Nevada Gas’. Black Mask, June 1935.
  • ‘Spanish Blood’. Black Mask, November 1935.
  • ‘Guns at Cyrano’s’. Black Mask, January 1936.
  • ‘The Man Who Liked Dogs’. Black Mask, March 1936.
  • ‘Noon Street Nemesis’ (republished as ‘Pickup on Noon Street’). Detective Fiction Weekly, May 30, 1936.
  • ‘Goldfish’. Black Mask, June 1936.
  • ‘The Curtain’. Black Mask, September 1936.
  • ‘Try the Girl’. Black Mask, January 1937.
  • ‘Mandarin’s Jade’. Dime Detective Magazine, November 1937.
  • ‘Red Wind’. Dime Detective Magazine, January 1938.
  • ‘The King in Yellow’. Dime Detective Magazine, March 1938.
  • ‘Bay City Blues’. Dime Detective Magazine, June 1938.
  • ‘The Lady in the Lake’. Dime Detective Magazine, January 1939.
  • ‘Pearls Are a Nuisance’. Dime Detective Magazine, April 1939.
  • ‘Trouble Is My Business’. Dime Detective Magazine, August 1939.
  • ‘I’ll Be Waiting’. Saturday Evening Post, October 14, 1939.
  • ‘The Bronze Door’. Unknown Magazine, November 1939.
  • ‘No Crime in the Mountains’. Detective Story, September 1941.
  • ‘Professor Bingo’s Snuff’. Park East, June-August 1951; Go, June-July 1951.
  • ‘Marlowe Takes on the Syndicate’. London Daily Mail, April 6-10 1959, also published as ‘The Wrong Pidgeon’. Manhunt, February 1961. Reprinted as ‘The Pencil’, Argosy, September 1965; and “Philip Marlowe’s Last Case”, Ellery Queen’s Mystery Magazine, January 1962.
  • ‘English Summer’. First published posthumously in The Notebooks of Raymond Chandler and English Summer: A Gothic Romance by Raymond Chandler, ed. Frank MacShane, The Ecco Press, New York, 1976.

See also Raymond Chandler bibliography at Wikipedia here

Review: The Little Sister by Raymond Chandler

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Penguin Books, 2010. Paperback edition with an introduction by Val McDermid. First published in 1949. ISBN: 978-0-2419-5432-4. Pages : 304.

jacket image for The Little Sister - large version

The story begins when Philip Marlowe receives a phone call first and then the visit of a seemingly rather prissy young woman, of straight brown hair and with rimless glasses, named “Orfamay Quest” from Manhattan, Kansas. She has arrived to Los Angeles looking for his brother Orrin; neither she nor her mother have had any news from him for several months ago. Reluctantly, Marlowe accepts the job and heads towards the young man’s last known address in Bay City. The caretaker is quite drunk and Marlowe manages to take a glimpse at the house register and finds Orrin’s name next to number 214. However, room 214 isn’t empty. A man who identifies himself as George W. Hicks, is about to leave it free. He claims to be a retired optometrist who moved in from room 215 across the hall. Marlowe can’t get any useful information but he realises the guy wears a toupee. Upon leaving the building Marlowe discovers that the caretaker has been killed with an ice pick stuck at the back of his neck. Marlowe calls the police without giving his name and doesn’t wait for them to arrive.

Back in his office, Marlowe gets another phone call. This time from a man who needs to keep something in a safe place for a few days and offers him a hundred bucks for the service. The man will be at his hotel, room 332, but he doesn’t want to give him his name. At the hotel desk he learns that the room is registered in the name of Dr. G. W. Hambleton. Marlowe finds the room door open and, upon entering, he sees a woman coming out from the bathroom. She has a towel covering part of her face, dark glasses and an automatic in her right hand. The woman hits him with the butt of the gun and loses consciousness. Upon recovering, Marlowe discovers the man who called himself George W. Hicks murdered. He has an ice pick pinned in his neck. The room has been carefully searched. Marlowe remembers the toupee and finds, hidden inside it, a numbered claim check from a photo store. He saves it, and calls the police. Upon arrival, the police identifies the corpse. He was Mileaway Marston, who used to be a runner for Ace Devore. The police don’t believe Marlowe’s version, but have no other option than to let him go.

Once collected, the photo prints show a man and a blond girl in a restaurant. The pictures were taken without realising it. The girl is Mavis Weld, a new and promising movie star. Marlowe doesn’t recognise the man, but all points to a blackmail attempt. And Marlowe is willing to offer his services to Mavis Weld.

The Little Sister is, almost with all probability, the least known of Chandler’s novels. It was written shortly after his experience as a Hollywood film script writer. In fact, the film industry is criticised severely in this novel. In a sense this novel shows us a Philip Marlowe much more disillusioned and embittered than in his previous books. Perhaps that’s why, he is a much more lucid observer of the reality around him. Maybe this is the reason why I have very much enjoyed its reading. I certainly believe it isn’t his best book. The plot is extremely convoluted and some scenes don’t seem to make any sense conveying the impression of being misplaced. Some characters appear and disappear with no clear purpose. But at the end almost everything will make sense. Certainly the novel requires the extreme attention of the reader. Despite all its flaws, I’m pretty sure that this book will be among my favourites. It has some unforgettable chapters. For this reason  and for the excellence of its prose, I highly recommend it.

My rating: A (I loved it)  

The Little Sister has been reviewed at Crime Fiction Lover and at the crime segments (NancyO)

Penguin Books (UK)

Vintage Crime / Black Lizard (US) 

Further reading:

Writers in Hollywood by Raymond Chandler (The Atlantic)

Raymond Chandler, The Simple Art of Murder (1950)

Michael Connelly, Raymond Chandler and The Little Sister 

La hermana menor de Raymond Chandler

La hermana menor (Raymond Chandler)

La historia comienza cuando Philip Marlowe recibe una llamada telefónica y luego de la visita de una joven en apariencia más bien remilgada, de pelo castaño liso y con gafas sin montura, llamada “Orfamay Quest” de Manhattan, Kansas. Ella ha llegado a Los Ángeles en busca de su hermano Orrin; ni ella ni su madre han tenido noticias de él desde hace varios meses. De mala gana, Marlowe acepta el trabajo y se dirige a la última dirección conocida del joven en Bay City. El conserje está bastante borracho y Marlowe se las arregla para echar un vistazo al registro de la casa y encuentra a nombre de Orrin junto al número 214. Sin embargo, la habitación 214 no está vacía. Un hombre que se identifica como George W. Hicks, está a punto de dejarla libre. Afirma ser un optometrista jubilado que se trasladó desde la habitación 215, al otro lado del pasillo. Marlowe no puede obtener ninguna información útil, pero se da cuenta de que el tipo usa peluquín. Al salir del edificio Marlowe descubre que el conserje ha sido asesinado con un picahielos clavado en la parte posterior de su cuello. Marlowe llama a la policía sin dar su nombre y no espera a que lleguen.

De regreso a su oficina, Marlowe recibe otra llamada telefónica. Esta vez de un hombre que necesita guardar algo en un lugar seguro durante unos días y le ofrece cien dólares por el servicio. El hombre estará en su hotel, habitación 332, pero él no quiere darle su nombre. En la recepción del hotel se entera de que la habitación está registrada a nombre del Dr. G. W. Hambleton. Marlowe se encuentra la puerta de la habitación abierta y, al entrar, ve a una mujer saliendo del cuarto de baño. Ella tiene una toalla cubriendo parte de su rostro, gafas oscuras y una automática en la mano derecha. La mujer lo golpea con la culata de la pistola y pierde el conocimiento. Al recuperarse, Marlowe descubre al hombre que se hacía llamar George W. Hicks asesinado. Tiene un picahielos clavado en su cuello. La habitación ha sido cuidadosamente registrada. Marlowe recuerda el tupé y encuentra escondido en su interior, un comprobante numerado de un establecimiento fotográfico. Él lo guarda, y llama a la policía. A su llegada, la policía identifica el cadáver. Era Mileaway Marston, que solía ser un corredor de Ace Devore. La policía no se cree la versión de Marlowe, pero no tienen más opción que dejarlo marchar. 

Una vez recogidas, las impresiones fotográficas muestran a un hombre y una chica rubia en un restaurante. Las fotos fueron tomadas sin darse cuenta. La chica es Mavis Weld, una nueva y prometedora estrella de cine. Marlowe no reconoce al hombre, pero todo apunta a un intento de chantaje. Y Marlowe está dispuesto a ofrecer sus servicios a Mavis Weld.

La hermana menor es, casi con toda probabilidad, la más desconocida de las novelas de Chandler. Fue escrita poco después de su experiencia como guionista de cine en Hollywood. De hecho, la industria del cine es criticada con mucha severidad en esta novela. En cierto sentido esta novela nos muestra a un Philip Marlowe mucho más desilusionado y amargado que en sus libros anteriores. Tal vez por eso, él es un observador mucho más lúcido de la realidad que le rodea. Tal vez esta es la razón por la que he disfrutado mucho su lectura. Ciertamente creo que no es su mejor libro. La trama es demasiado complicada, algunas escenas no parecen tener ningún sentido, dando la impresión de estar fuera de lugar. Algunos personajes aparecen y desaparecen sin un propósito claro. Pero al final casi todo tendrá sentido. Sin duda la novela requiere la extrema atención del lector. A pesar de todos sus defectos, estoy bastante seguro de que este libro estará entre mis favoritos. Tiene algunos capítulos inolvidables. Por esta razón y por la excelencia de su prosa, lo recomiendo encarecidamente.

Mi valoración: A (Me encantó)

Penguin Random House Grupo Editorial

RBA Serie Negra: Todo Marlowe

Review: The Lady in the Lake by Raymond Chandler

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Penguin Books, 2011 with an Introduction by Jonathan Kellerman. Format: Paperback. First published in 1943. ISBN: 978-0-2419-5632-8. Pages: 304.

jacket image for The Lady in the Lake - large version

Mr. Derace Kingsley, a businessman from Los Angeles, instructs Philip Marlowe to find his wife Crystal. For over a month nobody knows anything about her. Claire was last seen at their cabin in the mountains. The place, three miles away from the nearest village, is on a private road, near Little Fawn Lake. A man named Bill Chess, a disabled veteran, lives with his wife in another cabin, rent free, looking after the place. Claire went up the middle of May, came down twice. and was due on the 12th of June for a party. She never showed up. On June 14th Mr Kingsley received a Postal Telegraph from El Paso (Texas) that read: “AM CROSSING TO GET MEXICAN DIVORCE STOP WILL MARRY CHRIS STOP GOOD LUCK AND GOODBY CRYSTAL”. The wire didn’t surprised him much. She has her own money and their marriage was long finished. Chris Lavery was only one of her playmates. Two weeks after, the Prescott Hotel in San Bernardino got in touch with him. They had a Packard Clipper registered to Crystal Grace Kingsley unclaimed in their garage. He sent them a check to make sure they take care of it. The day before yesterday, he met Lavery who claimed he didn’t know where Crystal was. He hadn’t gone away with her, hadn’t seen her in two months, and hadn’t had any communication with her since. Mr. Kingsley isn’t buying it. That was, in part, the reason to hire Marlowe, but there is another angle. He has a good job, but a job is all it is. And he can’t tolerate a scandal. He would be out of his position if his wife gets mixed up with the police. Among her other activities, his wife occasionally finds time to lift thing in department stores. So far he’d been able to keep them from filing charges, but if something like that happens in a city where nobody knows her…..

Marlowe goes to see Lavery, but gets nothing in clear. Upon leaving, he remains for a while on the sidewalk looking at the house across the street. His attitude raises the suspicions of a neighbour. And the neighbour, one Dr. Almore, calls the police. Marlowe is warned by a detective-lieutenant named Degarmo for keeping a close watch on Almore’s place. Marlow has never heard of Dr. Almore and has no interest in him. The next day Marlowe goes to Kingsley’s cabin in Little Fawn Lake and meets Bill Chess, the caretaker. Coincidentally Bill’s wife, Muriel, had left him a month ago the 12th of June, leaving a note saying: ‘I’m sorry Bill, but I’d rather be dead than live with you any longer. Muriel.’ During a stroll, Bill finds a woman drowned in the lake and recognises Muriel’s body. Bill is arrested accused of having killed her. On his return to the city Marlowe goes to interrogate Lavery once again and discovers that he has been murdered. All suspicions fall on Crystal Kingsley.     

The Lady in the Lake (1943) is the fourth novel by Raymond Chandler featuring Philip Marlowe. The short stories that Chandler ‘cannibalized’ to form the core of this novel were: Bay City Blues (1938), The Lady In the Lake (1939) and No Crime in the Mountains (1941). A sentence in this novel is, unfortunately, still pertinent today: 

‘Police business,’….’is a hell of a problem. It’s a good deal like politics. It asks for the highest type of men, and there’s nothing in it to attract the highest type of me, so we have to work with what we get -and we get things like this.’

The story contains some interesting comments and some social criticism of the time that is still relevant nowadays. The characters are well-developed and the plot is very well structured. Despite the complexity of the storyline, it can be easily read due to its excellent narrative. The novel takes an interesting turn towards the the end and the final resolution of the case is extremely satisfying. A superb novel by one of the greatest crime fiction writers. I’ve truly enjoyed it.

My rating: A+ (Don’t delay, get your hands on a copy of this book)

The Lady in the Lake has been reviewed at the crime segments (NacyO) and at The View from the Blue House (Rob) among others.

Penguin Books UK

Vintage Crime / Black Lizard (US) 

The Chandler Style by Martin Edwards 

Raymond Chandler: The Lady in the Lake (Dramatised)

The Greatest Authors of All Time

Philip Marlowe at The Thrilling Detective Web Site

The novel was brought into a film as Lady in The Lake in 1947, starring and directed by Robert Montgomery. Montgomery tried an original technique which turned into a failure. See the film trailer below.

La dama del lago de Raymond Chandler

La dama del lago (Raymond Chandler)

El señor Derace Kingsley, un hombre de negocios de Los Angeles, encarga a Philip Marlowe que encuentre a su mujer Crystal. Desde hace más de un mes nadie sabe nada de ella. Claire fue vista por última vez en su cabaña en las montañas. El lugar, a tres millas de distancia del pueblo más cercano, está en un camino privado, cerca de Little Fawn Lake. Un hombre llamado Bill Chess, un veterano discapacitado, vive con su mujer en otra cabaña sin pagar alquiler ocupándose de la vigilancia del lugar. Claire subió a mediados de mayo, bajó en dos ocasiones y debía regresar de nuevo el 12 de junio para una fiesta. Nunca regresó. El 14 de junio el Sr. Kingsley recibió un telegrama desde El Paso (Texas) que decía “ESTOY CRUZANDO PARA DIVORCIARME EN MEJICO STOP ME CASARÉ CON CHRIS STOP BUENA SUERTE Y ADIOS CRYSTAL”. El cable no le sorprendió mucho. Ella tiene su propio dinero y su matrimonio hacía tiempo que se había acabado, Chris Lavery era sólo un compañero de juegos. Dos semanas después, el hotel Prescott en San Bernardino se puso en contacto con él. Tenían un Packard Clipper a nombre de Crystal Grace Kingsley sin reclamar en su garaje. Les envió un cheque para asegurarse de que cuidaban de él. Anteayer, se encontró a Lavery que afirmó que no sabía dónde estaba Crystal. Él no se había ido con ella, no la había visto desde hacía dos meses, y no había tenido ningún tipo de comunicación con ella desde entonces. El señor Kingsley no se lo cree. Eso era, en parte, el motivo para contratar a Marlowe, pero existía otro aspecto. Él tiene un buen trabajo, pero todo lo que es eso, sólo un buen trabajo. Y no puede tolerar un escándalo. Su posición en la empresa estaría en peligro si su mujer se ​viera ​mezclada con la policía. Entre sus varias actividades, su mujer de vez en cuando encuentra tiempo para llevarse artículos de los grandes almacenes. Hasta ahora había sido capaz de evitar que presentaran cargos contra ella, pero si algo de esto sucediese en una ciudad donde no fuese conocida …….

Marlowe va a ver a Lavery, pero no saca nada en claro. Al salir, se queda un rato en la acera mirando la casa de enfrente. Su actitud suscita las sospechas de un vecino. El vecino, un tal Dr. Almore, llama a la policía. Marlowe es advertido por un detective llamado Degarmo por mantener una estrecha vigilancia sobre la casa de Almore. Marlow nunca ha oído hablar del Dr. Almore y no tiene ningún interés en él. Al día siguiente Marlowe va a la cabaña de Kingsley en Little Fawn Lake y se encuentra con Bill Chess, el vigilante. Se da la coincidencia de que su mujer, Muriel, le había abandonado hace un mes el 12 de junio, dejando una nota que decía: ‘Lo siento Bill, pero yo preferiría estar muerta antes que vivir contigo más tiempo, Muriel.’ Durante un paseo, Bill encuentra a una mujer ahogada en el lago y reconoce el cuerpo de Muriel. Bill es arrestado acusado de haberla matado. A su regreso a la ciudad Marlowe va a interrogar a Lavery una vez más y descubre que ha sido asesinado. Todas las sospechas recaen en Crystal Kingsley.

La dama del lago, tambien conocida como La mujer del lago (1943) es la cuarta novela de Raymond Chandler protagonizada por Philip Marlowe. Los relatos que Chandler ‘canibalizó’ para formar el núcleo de esta novela fueron: Bay City Blues (1938),The Lady in the Lake (1939) y No Crime in the Mountains (1941). Una frase de esta novela, por degracia, sigue siendo relevante hoy:

“La actividad policial, .. es un maldito problema. Es muy parecida a la política. Requiere a los mejores hombres pero no ofrece nada que pueda ser atractivo para los mejores, así que tenemos que trabajar con lo que tenemos. Y esto es lo que conseguimos.” (Mi traducción)

La historia contiene algunos comentarios interesantes y alguna crítica social de la época que sigue siendo relevante hoy en día. Los personajes están bien desarrollados y la trama está muy bien estructurada. A pesar de la complejidad del argumento se puede leer con facilidad por su excelente narrativa. La novela toma un giro interesante al final y la resolución final del caso es muy satisfactoria. Una novela magnífica de uno de los más grandes escritores de novela negra. Realmente la he disfrutado mucho.

Mi valoración: A+ (No se demore, consiga pronto un ejemplar de este libro)

Penguin Random House Grupo Editorial

RBA Serie Negra: Todo Marlowe

La novela fue llevada al cine como La dama del lago en 1947, protagonizada y dirigida por Robert Montgomery. Montgomery intentó una técnica original, que resultó ser un fracaso. Ver el tráiler desplazándose hacia arriba. 

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