Towards Cero (1944) by Agatha Christie

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First published in Great Britain by Collins 1944. This Ebook Edition published by HarperCollins  Masterpiece Ed, 2010. Format: Kindle edition. File size: 589 KB. Print length: 259 pages. eISBN: 978 0 00 742289 0. ASIN: B0046A9MV8

Towards-ZeroSynopsis: An elderly widow is murdered at a clifftop seaside house… What is the connection between a failed suicide attempt, a wrongful accusation of theft against a schoolgirl, and the romantic life of a famous tennis player? To the casual observer, apparently nothing. But when a houseparty gathers at Gull’s Point, the seaside home of an elderly widow, earlier events come to a dramatic head. It’s all part of a carefully paid plan – for murder.

More about this story: This is often thought to be one of Agatha Christie’s finest stories and is the last of the five novels to feature Superintendant Battle. The story itself came together quickly and clearly, as can be seen from Christie’s notebooks. Her notes are detailed and closely resemble the published version – she even drew a map of the coastline around Gull’s Point, which plays an important part in the story. Names and motivations underwent slight changes from the first notes, and almost at the point of publication, Christie reworked the ending to the one we are familiar with now, though unfortunately nothing of her ‘first’ ending survives. Many of Christie’s novels were first serialised in magazines and Towards Zero was no exception.Collier’s Magazine with a circulation of over 2.5 million at the time published the novel in 3 parts in May 1944. Her American publishers Dodd Mead followed with the true first edition in June and Collins published their hardback in July 1944.

My take: The main theme is shown soon in its prologue, where we read:

‘I like a good detective story,’ he said. ‘But, you know, they begin in the wrong place! They begin with the murder. But the murder is the end. The story begins long before that-years before sometimes- with all the causes and events that bring certain people to a certain place at a certain time on a certain day.’

Which means we are dealing with a Christie’s book, a bit different from the rest of her production and, perhaps, not very well known. In fact, had it not been for Les Blatt’s post at his excellent blog Classic Mysteries, I would have missed it. Only when the story is well advanced, takes place the first murder. It’s no wonder that it may be regarded as a psychological thriller. It’s also interesting to note that most of the time, despite the presence of Superintendent Battle, it’s considered a standalone book. In any case, it may be said that it has an unusual structure. Despite its complexity, the plot is well developed, although the final explanation has seemed to me a bit far-fetched. I find its romantic ending is completely unnecessary, but I’m quite ready to forgive it for the good times I spent with this book. A highly entertaining reading, I’m considering seriously to include it among my favourites Christie’s. Highly recommended.

My rating: A (I loved it)

Towards Zero has been reviewed at Mysteries in Paradise, Joyfully Retired, Classic Mysteries, Criminal ElementBooks Please, ahsweetmysteryblog, and crossexaminingcrime among others. 

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Notes On Towards Zero

Hacia cero de Agatha Christie 

Sinopsis: Una viuda de cierta edad es asesinada en una casa situada en un acantilado junto al mar … ¿Cuál es la conexión entre un intento fallido de suicidio, una acusación injusta contra una colegiala por robo, y la vida romántica de un famoso jugador de tenis? Para el observador casual, aparentemente nada. Pero cuando se organiza un fiesta privada en Gull’s Point, la casa al borde del mar de la viuda, los sucesos anteriores llegan a su punto más crítico. Todo esto es parte de un plan cuidadosamente abonado, para asesinar.

Más sobre esta historia: A menudo se considera que ésta es una de las mejores historias de Agatha Christie y es la última de las cinco novelas protagonizadas por el superintendente Battle. La historia le surgió con rapidez y claridad, como se desprende de los cuadernos de Christie. Sus notas son detalladas y se parecen mucho a la versión publicada, incluso dibujó un mapa de la costa alrededor de Gull’s Point, que desempeña un papel importante en la historia. Los nombres y las motivaciones fueron sometidos a ligeros cambios desde las primeras notas, hasta el momento de su publicación, Christie volvió a trabajar el final con el que estamos familiarizados ahora, aunque por desgracia nada sobrevive de su ‘primer’ final. Muchas de las novelas de Christie se publicaron por entregas por primera vez en revistas y Hacia cero no fue ninguna excepción.  La revista Collier con una circulación de más de 2,5 millones en aquel momento publicó la novela en 3 entregas en mayo de 1944. Su editores estadounidenses Dodd Mead publicaron a continuación la verdadera primera edición en junio y Collins publicó el libro en tapa dura en julio de 1944.

Mi opinión: El tema principal se muestra pronto en su prólogo, donde leemos:

“Me gusta una buena historia de detectives,” dijo. “Pero, ya sabes, que comienzan en el lugar equivocado! Comienzan con el asesinato. Pero el asesinato es el final. La historia comienza mucho antes, a veces años antes, con todas las causas y los sucesos que terminan por reunir a ciertas personas a un lugar determinado en un momento determinado en un día determinado.” 

Lo que significa que se trata de un libro de Christie, un poco diferente del resto de su producción y, tal vez, no muy bien conocido. De hecho, si no hubiera sido por el post de Les Blatt en su excelente blog Classic Mysteries, me lo habría perdido. Sólo cuando la historia está muy avanzada, tiene lugar el primer asesinato. No es de extrañar que se puede considerar como un thriller psicológico. También es interesante observar que la mayor parte del tiempo, a pesar de la presencia de Battle, se considera un libro independiente. En cualquier caso, se puede decir que tiene una estructura inusual. A pesar de su complejidad, la trama está bien desarrollada, aunque la explicación final me ha parecido un poco exagerada. Considero que su final romántico es completamente innecesario, pero estoy dispuesto a perdonarlo por los buenos momentos que pasé con este libro. Una lectura muy entretenida, estoy considerando seriamente la posibilidad de incluirlo entre mis favoritos de Christie. Muy recomendable.

Mi valoración: A (Me encantó)

For What It’s Worth

UrlaubDuring the next couple of weeks, my blogging activity will slow down on account of the summer holidays . I’ll be back soon, please stay tuned.

Review: Lord Edgware Dies, 1933 (Hercule Poirot #7) by Agatha Christie

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First published in Great Britain by Collins 1933. This Agatha Christie Signature Edition published in 2001. Format: Paperback. ISBN: 9780007120745. 352 pages. 

443a0063b2e9f4b596e64536577444341587343 Synopsis: Poirot had been present when Jane bragged of her plan to ‘get rid of’ her estranged husband. Now the monstrous man was dead. And yet the great Belgian detective couldn’t help feeling that he was being taken for a ride. After all, how could Jane have stabbed Lord Edgware to death in his library at exactly the same time she was seen dining with friends? And what could be her motive now that the aristocrat had finally granted her a divorce?

More about this story: Christie wrote much of this novel while on an excavation with her archaeologist husband, Max Mallowan, in Nimrud. In fact, she was so engrossed in writing that a recovered skeleton on the dig was swiftly christened Lord Edgware (whether or not he was murdered was a mystery for Max to solve). The Times Literary Supplement of 21 September 1933 reviewed the book positively, commenting on the fact that “it was the chance remark of a stranger in the street that put him on the right track. Three such murders, however, are enough to tax the powers of the most superhuman sleuth, and we do not grudge him one stroke of good fortune.” Isaac Anderson concluded his review in the 24 September 1933 issue of The New York Times Book Review by saying, “This story presents a most ingenious crime puzzle and a still more ingenious solution, all set forth with the consummate skill of which Agatha Christie is mistress.” Robert Barnard: “Deals with a social/artistic milieu rather off Christie’s usual beat: aristocrats, actresses, socialites, rich Jews. The anti-Semitism is more muted than in the early thrillers, but still leaves a nasty taste (this is the last book in which it obtrudes). Otherwise clever and unusual, with the Hastings/Poirot relationship done less crudely than usual.

My take: I reiterate my former view here. I have thoroughly enjoyed reading this novel, an excellent example of what has been termed the Golden Age of Detective Fiction. The argument is intricate but highly ingenious, and the story is well told. It’s able to keep the reader’s attention trying to guessing what will be the final outcome and provides the reader plenty of clues to be correctly interpreted. In this regard, the entertainment is fully achieved. It has been criticized that it has some aspects that nowadays are politically incorrect, but we should not forget they were perfectly acceptable at the time in which the novel was written. If it had not been for this, I wonder if, Lord Edgware Dies, would not have had a greater recognition today. For the time being, I’ll include this book on my list of Poirot’s favourite.

My rating: A (I loved it)

Lord Edgware Dies has been reviewed at Reviewing the evidence, Mysteries in Paradise, In Search of the Classic Mystery Novel, Christie in a Year – Extended, ahsweetmysteryblog, and Bitter Tea and Mystery among others 

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Notes On Lord Edgware Dies

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La muerte de Lord Edgware de Agatha Christie

Sinopsis: Poirot se encontraba presente cuando Jane presumió del plan que tenía para “deshacerse de” su ex marido. Ahora el monstruo estaba muerto. Sin embargo, el gran detective belga no podía evitar la extraña sensación de que le estaban tomando el pelo. Después de todo, ¿cómo podría Jane haber apuñalado a Lord Edgware hasta matarlo en su biblioteca exactamente en el mismo momento en que ella se encontraba cenando con amigos? ¿Y cual podría ser su motivo ahora que el aristócrata finalmente había accedido a concederle el divorcio a ella?

Más sobre esta historia: Christie escribió gran parte de esta novela, mientras estaba en una excavación con su marido, el arqueólogo Max Mallowan, en Nimrud. De hecho, estaba tan absorta en la escritura que uno de los esqueletos recuperados en la excavación fue bautizado inmediatamente como Lord Edgware (si fue o no asesinado, es un misterio que le corresponde resolver a Max). El suplemento lierario de The Times del 21 de septiembre de 1933 reseñó el libro positivamente, destacando el hecho de que “fue la observación casual de un extraño en la calle lo que le puso a Poirot sobre la pista correcta. Tres de estos asesinatos, sin embargo, son suficientes para desafiar los poderes del más sobrehumano de los detectives, y no le envidiamos su golpe de suerte “. Isaac Anderson concluyó su reseña en la edición del 24 de septiembre de 1933 del New York Times Book Review, diciendo: “Esta historia presenta uno de los enigmas criminales más ingeniosos y una solución aún más sutil, todo ello expuesto con la destreza habitual de la que Agatha Christie es maestra”. Robert Barnard: “Trata de un ambiente artístico y social, bastante alejado del ritmo habitual de Christie: aristócratas, actrices, personajes de mundo, judíos ricos. El antisemitismo está más apagado que en las primeras novelas de suspense, pero todavía deja un sabor desagradable (este es el último libro en el que se aprecia). De otra manera ingeniosa y poco usual, con una relación Hastings/Poirot algo menos burda de lo habitual.

Mi opinión: Reitero mi visión anterior aquí. He disfrutado mucho con la lectura de esta novela, un excelente ejemplo de lo que se ha denominado la Edad de Oro de la novela policíaca. El argumento es complicado pero muy ingenioso, y la historia está bien contada. Es capaz de mantener la atención del lector tratando de adivinar cuál será el resultado final y proporciona al lector un montón de pistas para su correcta interpretación. A este respecto, se consigue plenamente el entretenimiento. Se ha criticado que tiene algunos aspectos que hoy en día son políticamente incorrectos, pero no hay que olvidar que eran perfectamente aceptables en el momento en el que la novela fue escrita. Si no hubiera sido por esto, me pregunto si, La muerte de Lord Edgware, no habría tenido un mayor reconocimiento en la actualidad. Por el momento, voy a incluir este libro en mi lista de favoritos de Poirot.

Mi valoración: A (Me encantó)

Review: Peril at End House, 1932 (Hercule Poirot #6) by Agatha Christie

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First published in Great Britain by Collins 1932. This Ebook Edition published by Harper, 2015. Format: Kindle edition. File size: 1287 KB. Print length: 228 pages. eISBN: 9780007422692. ASIN: B0046RE5C2.  

16 Mar 15 PERIL AT END HOUSE BPB.indd Synopsis: Nick Buckley was an unusual name for a pretty young woman. But then she had led an unusual life. First, on a treacherous Cornish hillside, the brakes on her car failed. Then, on a coastal path, a falling boulder missed her by inches. Later, an oil painting fell and almost crushed her in bed. Upon discovering a bullet-hole in Nick’s sun hat, Hercule Poirot decides the girl needs his protection. At the same time, he begins to unravel the mystery of a murder that hasn’t been committed. Yet.

More about this story: This was Agatha Christie’s sixth novel featuring Poirot, written at the beginning of a particularly prolific period of her life as she finally began to accept that being an author was now her profession. The Times Literary Supplement on 14 April 1932, stated that the “actual solution is quite unusually ingenious, and well up to the standard of Mrs. Christie’s best stories. Everything is perfectly fair, and it is possible to guess the solution of the puzzle fairly early in the book, though it is certainly not easy.” The review further opined that, “This is certainly one of those detective stories which is pure puzzle, without any ornament or irrelevant interest in character. Poirot and his faithful Captain Hastings are characters whom one is glad to meet again, and they are the most lively in the book, but even they are little more than pawns in this problem. But the plot is arranged with almost mathematical neatness, and that is all that one wants.” Isaac Anderson began his review in The New York Times Book Review on 6 March 1932, by writing “With Agatha Christie as the author and Hercule Poirot as the central figure, one is always assured of an entertaining story with a real mystery to it … [T]he person who is responsible for the dirty work at End House is diabolically clever, but not quite clever enough to fool the little Belgian detective all the time. A good story with a most surprising finish.” Robert Barnard: “A cunning use of simple tricks used over and over in Christie’s career (be careful, for example, about names – diminutives and ambiguous male-female Christian names are always possibilities as readers discover). Some creaking in the machinery, and rather a lot of melodrama and improbabilities, prevent this from being one of the very best of the classic specimens.”

My take: I reiterate my former view here. Peril at End House provides us with an excellent example of a Poirot mystery. The story is narrated in first person by captain Hastings and is set in Cornwall, where we find Poirot and Hastings on holiday. Poirot has to deal with an extremely difficult case, a crime that has yet to be committed. The reader’s attention is immediately caught from the beginning to the last page, and the story has a wide cast of interesting characters that reflect very nicely the time, between the two world wars, in which the novel was written. Nothing in the narrative of the facts is superfluous and all the clues are there, but it does have some red herrings, besides a surprising twist towards the end, very original in my view, and that undoubtedly will surprise the reader. The action unfolds naturally, at a proper pace, and is a very pleasant read. A highly representative novel of what has come to be called the Golden Age of Detective Fiction, by one of their most influential and charismatic authors. I enjoyed it very much and, therefore, I can recommend it.

My rating: A (I loved it)

Peril at End House has been reviewed at Mysteries in Paradise (Kerrie), Books Please (Margaret) and In Search of the Classic Mystery Novel (Puzzle Doctor), among many others. 

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Peligro inminente de Agatha Christie

Sinopsis: Nick es un nombre poco corriente para una mujer joven y bonita. Y Nick Buckley ha estado llevando una vida poco habitual en los últimos tiempos. Primero, un accidente en el que los frenos de su coche fallaron en una peligrosa curva y del que se salvó por muy poco. Después, una gigantesca piedra que casi le aplasta. Finalmente, una pintura al óleo que se desprende de la pared de su habitación y está a punto de matarla en la cama. Las sospechas sobre lo fortuito de tales accidentes se disipa en la mente de Poirot (que había llegado a Cornwall a pasar unas vacaciones con su amigo, el capitán Hastings) tras ver un agujero de bala en el sombrero de la señorita Buckley . De esta manera, Poirot deberá enfrentarse al misterio de un asesinato que no se ha cometido. Todavía.

Más sobre esta historia: Esta es la sexta novela de Agatha Christie protagonizada por Poirot, escrita al principio de un período particularmente prolífico de su vida cuando finalmente comenzó a aceptar que ser escritora era ahora su profesión. El suplemento literario del Times del 14 de abril de 1932, dijo que “en realidad la solución es inusualmente ingeniosa, y se mantiene al nivel de las mejores historias de la señora Christie. Todo es perfectamente razonable, y es posible adivinar la solución del rompecabezas relativamente pronto, aunque ciertamente no es fácil “. La reseña añadió además que, “Esta es sin duda una de esas historias policíacas que es puro enigma, sin adorno alguno ni particular interés en los personajes. Poirot y su fiel capitán Hastings son personajes a los que uno se alegra de volver a encontrar, y son los más brillantes del libro, pero incluso ellos no son más que peones en este asunto. Pero la trama está ordenada con elegancia casi matemática, y eso es todo lo que uno desea”. Isaac Anderson comenzó su reseña en The New York Times Book Review el 6 de marzo de 1932, escribiendo “Con Agatha Christie como la autora y Hércules Poirot como el personaje central, uno siempre tiene garantizada una historia entretenida con un verdadero misterio en ella .. . [El] personaje que es responsable del trabajo sucio en Peligro inminente es diabólicamente inteligente, pero no lo suficientemente inteligente como para engañar al pequeño detective belga todo el tiempo. Una buena historia con un final de lo más sorprendente”. Robert Barnard: “Un ingeniosa utilización de trucos sencillos, usados una y otra vez en la carrera de Christie (tenga cuidado, por ejemplo, con los nombres – diminutivos y ambiguos nombres de pila de hombres y mujeres son siempre alternativas como los lectores descubren). Un mecanismo algo irritante, y gran cantidad de melodrama e improbabilidades, impiden que esta sea uno sus mejores ejemplos clásicos”.

Mi opinión: Reitero mi visión anterior aquí. Peligro inminente nos ofrece un excelente ejemplo de un misterio de Poirot. La historia está narrada en primera persona por el capitan Hastings y se desarrolla en Cornwall, donde nos encontramos con Poirot y Hastings de ​​vacaciones. Poirot tiene que lidiar con un caso extremadamente difícil, un crimen que aún no se ha cometido. La atención del lector es capturada inmediatamente desde el principio hasta la última página, y la historia tiene un amplio elenco de personajes interesantes que reflejan muy bien el tiempo, entre las dos guerras mundiales, en el que fue escrita la novela. Nada en la narración de los hechos es superfluo y todas las pistas están ahí, pero tiene algunas pistas falsas, además de un giro sorprendente hacia el final, muy original en mi opinión, y que sin duda va a sorprender al lector. La acción se desarrolla de forma natural, a un ritmo adecuado, y es una lectura muy agradable. Una novela muy representativa de lo que se ha dado en llamar la edad de oro de la novela de detectives, por uno de sus autores más influyentes y carismáticos. La disfruté mucho y, por lo tanto, se la recomiendo.

Mi valoración: A (Me encantó)

Review: The Mystery of the Blue Train, 1928 (Hercule Poirot #5) by Agatha Christie

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First published in the United Kingdom by William Collins & Sons on 29 March 1928. This edition published by HarperCollinsPublishers, 2015. Format: Kindle edition. File size: 1057 KB Print length: 317 pages. eISBN 13: 9780007422609. ASIN: B0046A9MQS.

BLUE TRAIN BPB.indd Synopsis: The daughter of an American millionaire dies on a train en route for Nice… When the luxurious Blue Train arrives at Nice, a guard attempts to wake serene Ruth Kettering from her slumbers. But she will never wake again – for a heavy blow has killed her, disfiguring her features almost beyond recognition. What is more, her precious rubies are missing. The prime suspect is Ruth’s estranged husband, Derek. Yet Poirot is not convinced, so he stages an eerie re-enactment of the journey, complete with the murderer on board…

More about his story: The writing of this book (part of which took place on the Canary Islands in early 1927) was an ordeal for Agatha Christie. The events of 1926 with the death of her mother, her husband’s infidelity and her breakdown and ten-day disappearance had left a deep psychological scar and now separated from Archie Christie and in need of funds she turned back to writing. The dedication “To the two distinguished members of the O.F.D. – Carlotta and Peter” also references this difficult time. O.F.D. stood for Order of the Faithful Dogs and both Carlotta, hired by Christie as a secretary and Rosalind’s governess, and Peter, Rosalind’s much loved dog were in that camp as opposed to the Order of the Faithless Rats who had turned away from her. The story itself, even though derived from the 1923 Poirot short story The Plymouth Express, did not come easily to her and she referred to this novel in her autobiography stating that she “always hated it”. The critics did not agree with her. The Times Literary Supplement said, “The reader will not be disappointed when the distinguished Belgian on psychological grounds builds up inferences almost out of the air, supports them by a masterly array of negative evidence and lands his fish to the surprise of everyone”. The novel also contains a number of firsts: there is a reference to the fictional village of St. Mary Mead, which would later be the home of Agatha Christie’s detective Miss Marple; the first appearance of the minor recurring character, Mr Goby, who would also appear in After the Funeral and Third Girl and the first appearance of Poirot’s valet, George.

My take: Agatha Christie acknowledged she disliked this book, written at a particularly hard time for her and only because she really needed the money. Consequently, even admitting that I have found that both the crime as its solution are fairly clever, I honestly believe the novel is poorly implemented and its execution is mediocre and flawed. It’s worth to mention that it’s written in the third person. However, for my taste, her writing is far from her usual standard and, in conclusion, I consider that The Mystery of the Blue Train is an entirely dispensable novel in Poirot’s canon.

My rating: C (I liked it with a few reservations)

The Mystery of the Blue Train has been reviewed at Mysteries in Paradise, I Love Reading, Joyfully Retired, The Christie Mystery. Books Please, Clothes in Books (Part. 1), Clothes in Books (Part. 2), In Search of the Classic Mystery Novel

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El misterio del tren azul de Agatha Christie

Sinopsis: La hija de un millonario norteamericano muere en un tren con destino Niza … Cuando el lujoso Le Train Bleu llega a Niza, un vigilante intenta despertar a Ruth Kettering de sus plácidos sueños. Pero Ruth no volverá a despertarse, ha muerto a consecuencia de un fuerte golpe que ha desfigurando sus rasgos hasta hacerlos casi irreconocibles. Además, se encuentran a faltar sus preciados rubíes. El principal sospechoso es el ex marido de Ruth, Derek. Sin embargo, Poirot no está convencido de ello, por lo que pone en escena una extraña representación del viaje que concluye con el asesino a bordo …

Más sobre esta historia: La redacción de este libro (en parte escrito en las Islas Canarias a principios de 1927) fue un calvario para Agatha Christie. Los acontecimientos de 1926 con la muerte de su madre, la infidelidad de su marido, su crisis nerviosa y su posterior desaparición durante diez días, le habían dejado una profunda cicatriz psicológica y ahora separada de Archie Christie y con necesidad de dinero volvió a escribir. La dedicatotia “A los dos distinguidos miembros de la O.F.D. – Carlotta y Peter” también hace referencia a este difícil momento. O.F.D. significa la Orden de los Fieles Perros (en inglés) y tanto Carlotta, contratada por Christie como secretaria e institutriz de Rosalind, y Peter, el  querido perro de Rosalind se encontraban en ese campo en oposición a la Orden de las Ratas Desleales, que le habían dado la espalda. La historia en sí, a pesar de que está basada en una historia corta de 1923 protagonizada por Poirot, The Plymouth Express, no le resultó fácil y se refirió a esta novela en su autobiografía diciendo que ella “siempre la odiaba”. Los críticos no están de acuerdo con ella. The Times Literary Supplement dijo de ella, “El lector no quedará decepcionado cuando el distinguido belga por razones psicológicas saca conclusiones casi de la nada, las apoya sobre un magistral conjunto de pruebas negativas y, para sorpresa de todos, muestra su botín”. La novela también contiene una serie de primicias: hay una referencia a la aldea imaginaria de St. Mary Mead, em donde más tarde tendrá su hogar la señorita Marple; hace su primera aparición un personaje secundario, Mr. Goby, que volverá a aparecer en After the Funeral y Third Girl y aparece por primera vez George, el ayuda de cámara de Poirot.

Mi opinión: Agatha Christie reconoció que no le gustaba este libro, escrito en un momento particularmente difícil para ella y sólo porque realmente necesitaba el dinero. En consecuencia, aun admitiendo que he encontrado que tanto el crimen como su solución son bastante ingeniosos, sinceramente creo que la novela está mal planteada y su ejecución es mediocre y defectuosa. Vale la pena mencionar que está escrito en tercera persona. Sin embargo, para mi gusto, su escritura está muy lejos de su nivel habitual y, en conclusión, considero que El misterio del tren azul es una novela totalmente prescindible en el canon de Poirot.

Mi valoración: C (Me ha gustado con algunas reservas)

Serie Negra