A Crime is Afoot Leisure Reading February 2021

leisure_readingI read this month:

The Corpse in the Waxworks: A Paris Mystery (aka The Waxworks Murder), 1932 (Henri Bencolin #4) by John Dickson Carr

Agatha Christie’s Poirot: The Greatest Detective in the World, 2020 by Mark Aldridge

The Perfect Alibi, 1934 by Christopher St John Sprigg

Murder at Monk’s Barn, 1931 (Perrins, Private Investigators #1) by Cecil Waye

Dance of Death: A Blistering Golden Age Mystery, 1938 (The Dr Basil Willing Mysteries Book 1) by Helen McCloy

Currently reading:

Howdunit: A Masterclass in Crime Writing by Members of the Detection Club (Collins Crime Club, 2020) by Martin Edwards (Editor)

Tour de Force, 1955 (Inspector Cockrill #6) by Christianna Brand

My Book Notes: Dance of Death, 1938 (Dr Basil Willing #1) by Helen McCloy

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Agora Books, 2020. Book Format: Kindle Edition. File Size: 2974 KB. Print Length: 280 pages. ASIN: B08L8BNDLS. eISBN: 9781913099749. First published in 1938 by Heinemann. Also published as Design for Dying, McCloy’s first novel in her Dr Basil Willing series is part of Agora Books’ Uncrowned Queens of Crime Series.

Dance-of-Death-eBook-300x464Description: When a New York socialite is found dead in a snow bank, no one can believe it is debutante Kitty Jocelyn – let alone that she has died of heatstroke. How has she ended up here, dead on the morning after her coming-out party? Why is she wearing someone else’s clothes? What was the cause of her fatal overdose? As the questions around Kitty’s death mount, psychologist Dr Basil Willing is brought in to get the the bottom of her death. With the help of Inspector Foyle, the pair investigate their long list of suspects, motives, and clues to solve this blistering mystery.

My Take: Dance of Death is the first novel of this author and the first novel by Helen McCloy that I have read. In it we are introduce to her psychiatrist-detective Dr Basil Willing who will appear  in a total of 13 novels and several short stories. Dr Basil Willing, a psychiatrist attached to the district attorney’s office, lives in an old house at the unfashionable end of Park Avenue, below Grand Central. Of Russian ancestry, Willing is a firm believer that “Every criminal leaves psychic fingerprints,” adding “And he can’t wear gloves to hide them.”

As the story opens, two street repair service employees, while shovelling snow, find the body of a young woman. The body was lying under the snow and the police assumed it must have been there for some time as there were no footprints. The strange thing is that the men claimed the body was hot when they found it. In fact, the body was still warm when the police arrived. Most surprising was the discovery that the conditions of her internal organs closely resembled what happens when someone dies of a heatstroke.

Initially, the body cannot be identified until, by sheer chance, it appears to bear a certain resemblance with Kitty Jocelyn, a famous face from an advertising campaign. But this is impossible since, the night before, Kitty Joceylin celebrated her coming-out-party, many people saw her there and her family assures that she is alive. The story takes an unexpected turn when a young woman who turns out to be Kitty’s first cousin goes to the police to report she was forced, at her coming-out-party, to impersonate her, with whom she bears an incredible resemblance, because the real Kitty Jocelyn suddenly felt ill.

Dance of Death is an intelligent and solidly built novel, what it is rather unusual in a first novel. Besides I found it very original, both in its design and its implementation. The story is very entertaining, highly enjoyable, and flows at a good pace. Even when some technical explanations are detailed, they won’t bore the reader as they are not vastly extensive. McCloy plays fair and, in my view, the solution will surprise the reader. The motive for the murderer is brilliant and highly innovative at that time. I look forward to reading more books by Helen McCloy.

Dance of Death has been reviewed, among others, at Pretty Sinister Books; At the Scene of Crime; The Grandest Game in the World; Noah’s Archives; Clothes in Books; Bedford Bookshelf; In Search of the Classic Mystery Novel; and Cross-Examining Crime.

About the Author: Helen Worrell Clarkson McCloy (1904-1994) was a prolific writer of mystery novels and a major influence on the genre. She wrote under the pseudonyms Helen McCloy and Helen Clarkson. McCloy was born in New York City to writer Helen Worrell McCloy, and managing editor William McCloy. After discovering a love for Sherlock Holmes as young girl, she began writing her own mystery novels in the 1930s. In 1933, she introduced her psychiatrist-detective Dr Basil Willing in her first novel, Dance of Death. Willing believes that “every criminal leaves psychic fingerprints, and he can’t wear gloves to hide them.” Dr Basil Willing features in 13 of McCloy’s novels as well as several short stories; however, both are best known from McCloy’s 1955 supernatural mystery Through a Glass, Darkly — hailed as her masterpiece and likened to John Dickson Carr. McCloy went on in the 1950s and 1960s to co-author a review column a Connecticut newspaper.

“Though largely forgotten today, McCloy, like so many worthy older crime writers, maintains a following among crime fiction connoisseurs.  She was an early prominent employer of psychiatry in detective fiction (many mystery writers of the period tended to ridicule it) and she has the literate style that today so many people tend to associate almost exclusively with the English Crime Queens Dorothy L. Sayers, Margery Allingham and Ngaio Marsh.  In an ideal world, McCloy would feature more prominently (or at all) in genre histories of detective fiction, because she was a notable practitioner within the genre.” (Curtis Evans at The Passing Tramp)

In his introduction to a reprint edition of Cue for Murder, Anthony Boucher recalled the reception of Helen McCloy’s first novel, Dance of Death (1938): “Few first mysteries have received such generous critical praise, as the reviewers stumbled over each other to proclaim [the author] a genuine find … combining a civilized comedy of manners with the strictest of logical deduction.” (Source: Mystery File)

She wrote 30 novels in her lifetime and in 1950 became the first woman president of Mystery Writers of America (MWA). In 1953, she received the Edgar® Award for mystery criticism, helped to establish MWA’s New England Chapter in 1971, and was named an MWA Grand Master in 1990. Her contributions to the genre are recognized today by the annual Helen McCloy/MWA Scholarship for Mystery Writing.

The Dr Basil Willing Mysteries: Dance of Death (1938) (UK title: Design for Dying, 1938); The Man in the Moonlight (1940); The Deadly Truth (1941); Cue for Murder (1942); Who’s Calling (1942); The Goblin Market (1943); The One That Got Away (1945); Through a Glass, Darkly (1950); Alias Basil Willing (1951); The Long Body (1955); Two-Thirds of a Ghost (1956); The Singing Diamonds (1965) short stories; Mister Splitfoot (1968); Burn This (1980); and The Pleasant Assassin and Other Cases of Dr Basil Willing (2003) short stories, some of which originally appeared in The Singing Diamonds.

Agora Books publicity page 

Helen McCloy at Golden Age of Detection Wiki

Helen McCloy – by Michael E. Grost 

Murder in Mind by Christine Poulson

Danza de la muerte, de Helen McCloy

Descripción: Cuando encuentran muerta a una joven de la alta sociedad de Nueva York en un banco de nieve, nadie puede creer que sea la debutante Kitty Jocelyn, y mucho menos que haya muerto de una insolación. ¿Cómo ha terminado aquí, muerta la mañana siguiente a su puesta de largo? ¿Por qué lleva la ropa de otra persona? ¿Cuál fue la causa de su sobredosis mortal? A medida que aumentan las preguntas sobre la muerte de Kitty, se solicita la intervención del psicólogo Dr. Basil Willing para aclarar el motivo de su muerte. Con la ayuda del inspector Foyle, la pareja investiga su larga lista de sospechosos, motivos y pistas para resolver este vertiginoso misterio.

Mi opinión: Dance of Death es la primera novela de este autor y la primera novela de Helen McCloy que he leído. En ella nos presenta a su psiquiatra-detective, el Dr. Basil Willing, quien aparecerá en un total de 13 novelas y varios relatos breves. El Dr. Basil Willing, psiquiatra adjunto a la oficina del fiscal de distrito, vive en una casa antigua en el extremo menos elegante de Park Avenue, debajo de Grand Central. Willing, de ascendencia rusa, cree firmemente que “todo criminal deja huellas psíquicas“, y añade “y no puede usar guantes para ocultarlas“.

Cuando comienza la historia, dos empleados del servicio de reparación de calles, mientras quitan la nieve, encuentran el cuerpo de una mujer joven. El cuerpo yacía bajo la nieve y la policía supuso que debía haber estado allí durante algún tiempo, ya que no había huellas de pisadas. Lo extraño es que los hombres aseguraron que el cuerpo estaba caliente cuando lo encontraron. De hecho, el cuerpo aún estaba algo caliente cuando llegó la policía. Lo más sorprendente fue el descubrimiento de que las condiciones de sus órganos internos se parecían mucho a lo que sucede cuando alguien muere por una insolación.

Inicialmente, no es posible identificar el cuerpo hasta que, por pura casualidad, parece guardar cierto parecido con Kitty Jocelyn, un rostro famoso de una campaña publicitaria. Pero esto es imposible ya que, la noche anterior, Kitty Joceylin celebraba su fiesta de presentación en sociedad, mucha gente la vio allí y su familia asegura que está viva. La historia toma un giro inesperado cuando una joven que resulta ser prima hermana de Kitty acude a la policía para informar que se vio obligada, en su fiesta de presentación, a hacerse pasar por ella, con quien tiene un parecido increíble, porque la verdadera Kitty Jocelyn de repente se sintió enferma.

Dance of Death es una novela inteligente y sólidamente construida, lo que resulta bastante inusual en una primera novela. Además me pareció muy original, tanto en su diseño como en su implementación. La historia es muy entretenida, muy divertida y fluye a buen ritmo. Incluso cuando se detallan algunas explicaciones técnicas, no aburrirán al lector, ya que no son muy extensas. McCloy juega limpio y, en mi opinión, la solución sorprenderá al lector. El motivo del asesino es brillante y muy innovador en ese momento. Espero leer más libros de Helen McCloy.

Acerca del autor: Helen Worrell Clarkson McCloy (1904-1994) fue una prolífica escritora de novelas de misterio y una gran influencia en el género. Escribió bajo los seudónimos de Helen McCloy y Helen Clarkson. McCloy nació en la ciudad de Nueva York. Fueron sus padres la escritora Helen Worrell McCloy y el editor en jefe William McCloy. Después de descubrir su afición por las novelas de Sherlock Holmes cuando era niña, comenzó a escribir sus propias novelas de misterio en la década de 1930. En 1933, presentó a su psiquiatra-detective, el Dr. Basil Willing, en su primera novela, Dance of Death. Willing cree que “todo criminal deja huellas psíquicas y no puede usar guantes para ocultarlas”. El Dr. Basil Willing aparece en 13 de las novelas de McCloy, así como en varios relatos breves; sin embargo, ambos son más conocidos por el misterio sobrenatural de McCloy de 1955 Through a Glass, Darkly, considerado como su obra maestra y comparado con John Dickson Carr. McCloy pasó a ser coautor de una columna de reseñas en un periódico de Connecticut en las décadas de 1950 y 1960.

“Aunque hoy en día olvidada en gran medida, McCloy, al igual que muchos escritores de misterio anteriores, tiene seguidores entre los conocedores de la literarura policíaca. Fue una de las primeras y más destacadas en utilizar la psiquiatría en la literatura policíaca (muchos escritores de misterio de la época tendían a ridiculizarla) y tiene el estilo literario que hoy en día mucha gente tiende a asociar casi exclusivamente con las reinas del crimen inglés Dorothy L. Sayers, Margery Allingham y Ngaio Marsh. En un mundo ideal, McCloy figuraría de manera más prominente (si es que lo hace) en la historia del géner de la literatura policíaca, porque fue una practicante destacada del género “. (Curtis Evans en The Passing Tramp)

En su introducción a una reedición de Cue for Murder, Anthony Boucher recordó la recepción de la primera novela de Helen McCloy, Dance of Death (1938): “Pocas primeras novelas de misterio han recibido elogios tan generosos de la crítica, ya que éstos luchaban entre si para ser los primeros en proclamar [al autor] como un hallazgo genuino … que combina una comedia de costumbres civilizada con la más estricta deducción lógica”. (Fuente: Mystery File)

Escribió 30 novelas en su vida y en 1950 se convirtió en la primera mujer en presidir la MWA (Mystery Writers of America). En 1953, recibió el premio Edgar® por sus reseñas de novelas de misterio, contribuyó a la creación de ls sección de Nueva Inglaterra de la MWA en 1971 y fue nombrada Gran Maestro de la MWA en 1990. Sus contribuciones al género son reconocidas hoy por la beca anual Helen McCloy/MWA para obras de misterio.

My Book Notes: Murder at Monk’s Barn, 1931 (Perrins, Private Investigators #1) by Cecil Waye

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Dean Street Press, 2021. Book Format: Kindle Edition. File Size: 1254 KB. Print Length: 219 pages. ASIN: B08NCLX6J6. eISBN: 978 1 913527 84 6. First published in 1931 by Hodder & Stoughton. This new edition features an introduction by crime fiction historian Tony Medawar.

51rRli3E0LL._SY346_Description: Gregory Wynter is shot dead through the window of his dressing room. There is no apparent motive for the crime, and it seems impossible for the murderer to have escaped before the police arrive. The dead man’s brother, Austin, enlists the help of Christopher and Vivienne Perrins, a brother-and-sister team of private investigators.

In this classic puzzler, the Perrins piece together the complex relationships within the Wynter household and beyond. What they discover leads surprisingly to romance, not to mention the unravelling of an “impossible” murder which also involves a box of poisoned chocolates . . .

My Take: Constable Burden, Fordington’s village policeman, returns home after a busy day in the neighbouring town of Yatebury. He’d been on duty all day, directing traffic on market day, when a sound like a gunshot caught his eye. It seems to come from Monk’s Barn, the big house next door, home of Mr and Mrs Wynter. Gilbert Wynter along with his brother Austin are partners in Wynter & Sons, Electrical Engineers. Austin, the youngest, lives in Yatebury, where the factory is located. Burden rushes to see what has happened. On his way, he meets Mr  Cartwright, who also heard the noise. The Cartwrights live at White Lodge, right across Monk’s Bank. They haven’t yet reached Monk’s Barn door when, Phyllis Mintern, the Wynters’ maid, runs out and tells them that Mr Wynter has been shot. Burden asks Mr Cartwright to go and fetch Dr Palmer, the village doctor. Meanwhile, he goes straight up to Wynter’s dressing-room were he finds him dead with a gunshot wound on his forehead. The heavy curtains were all drawn, one of them showing a bullet hole. The bullet appeared to have been fired from outside the house. Burden assumes the shot came from some bushes opposite Wynter’s dressing-room window. His theory is correct when there he finds an old double-barrelled weapon that belonged to Wynter’s father. The main suspect turns out to be the father of Phyllis Mintern, who, until recently, had been working as a second gardener at Monk’s Barn. His fingerprints are the only ones on the weapon. 

Four days later, Austin visits The Perrins, a private investigator firm in London. He believes that the police are wrong, that Mintern didn’t kill his brother, and he’s determined to find the real murderer, no matter what it costs. A brother and sister team run The Perrins, and Vivienne Perrin agrees to take over the case, making it clear that they work closely with the police. The number of suspects is small and they all seem to have a sound alibi although, the strangest thing is how it is possible that someone has been able to see the head of the victim through a thick curtain, let alone kill him with a single shot.

John Street’s zeal to keep jealously guarded all his personal data, may help to understand why only until recently nobody knew it was him who was hidden behind this pseudonym, until finally it came to light thanks to Tony Medawar. But we had to wait still several years until having easy access to his novels. Now the time has come when, thanks to Dean Street Press, new readers have at their disposal the four novels published by John Street as Cecil Waye.

The first book, Murder at Monk’s Barn, was originally published in 1931 by Hodder & Stoughton in London and has just been reissued by Dean Street Press along with Waye’s remaining titles. It comes with an introduction by crime fiction historian Tony Medawar who highlights that, while the last three Waye’s novels are metropolitan thrillers, the first –Murder at Monk’s Barn– is a detective story, much in the style of the ‘John Rhode’ and ‘Miles Burton’ books.

If I may borrow Steve Barge’s words, this book has turned out to be much better than what I too was expecting. To put it simply, I found it quite a solid mystery, with a nicely constructed plot together with interesting and believable characters. The story revolves mainly around finding out whether the suspect is innocent or guilty, rather than in the identification of the real culprit. It is also true that all the evidence against it are purely circumstantial and the crime explanation is totally far-fetched. And I’m as sure as Steve Barge that it won’t work in real life but, after all, this is fiction and I can accept some licences not to spoil a good story. I would just like to add I expect that now more titles by John Rhode and Miles Burton will return to become available

Murder at Monk’s Barn has been reviewed, among others, at The Grandest Game in the World and In Search of the Classic Mystery Book.

About the Author: Cecil Waye was a pseudonym of Cecil John Charles Street (1884 – 1964) who after a distinguish career in the British army, became a prolific writer of detective novels. Street produced two long series of novels; one under the name of John Rhode featuring the forensic scientist Dr Priestley, and another under the name of Miles Burton featuring the investigator Desmond Merrion. Under the name Cecil Waye, Street also produced four mysteries in the early thirties: Murder at Monk’s Barn (1931), The Figure of Eight (1931), The End of the Chase (1932) and The Prime Minister’s Pencil (1933). These works are now republished by Dean Street Press. John Street was also one of the founding members of the Detection Club in the late 1920s.

Dean Street Press publicity page

John Rhode’s novels as Cecil Waye, by Tony Medawar

Asesinato en Monk’s Barn, de Cecil Waye

Descripción: Gilbert Wynter es asesinado a tiros por la ventana de su vestidor. No existe motivo aparente del crimen y parece imposible que el asesino haya escapado antes de que lleguara la policía. El hermano del fallecido, Austin, solicita la ayuda de Christopher y Vivienne Perrins, un equipo formado por dos hermanos investigadores privados.

En este clásico enigma, los Perrin reconstruyen las complejas relaciones dentro de la familia Wynter y fuera de ella. Lo que descubren conduce sorprendentemente a un idilio, por no mencionar el desenmascaramiento de un asesinato “imposible” del que también forma parte una caja de chocolates envenenados. . .

Mi opinión: El agente Burden, el policía del pueblo de Fordington, regresa a casa después de un ajetreado día en la vecina ciudad de Yatebury. Había estado de servicio todo el día, dirigiendo el tráfico, en un día de mercado, cuando un sonido como el de un disparo, llamó su atención. Parece provenir de Monk’s Barn, la casa grande junto a la suya, la casa del Sr. y de la Sra. Wynter. Gilbert Wynter junto con su hermano Austin son socios de Wynter & Sons, Electrical Engineers. Austin, el más joven, vive en Yatebury, donde se encuentra la fábrica. Burden se apresura a ver qué ha sucedido. En su camino, se encuentra con el Sr. Cartwright, quien también escuchó el ruido. Los Cartwright viven en White Lodge, justo al otro lado de Monk’s Barn. Todavía no han llegado a la puerta de Monk’s Barn cuando, Phyllis Mintern, la doncella de los Wynter, sale corriendo y les dice que han disparado al Sr. Wynter. Burden le pide al Sr. Cartwright que vaya a buscar al Dr. Palmer, el médico del pueblo. Mientras tanto, sube directamente al vestidor de Wynter, donde lo encuentra muerto con una herida de bala en la frente. Las pesadas cortinas estaban todas corridas, y una de ellas mostraba un agujero de bala. La bala parecía haber sido disparada desde fuera de la casa. Burden supone que el disparo se realizó desde unos arbustos frente a la ventana del vestidor de Wynter. Su teoría es acertada cuando allí mismo encuentra una vieja arma de doble cañón que perteneció al padre de Wynter. El principal sospechoso resulta ser el padre de Phyllis Mintern, quien, hasta hace poco, había trabajado como segundo jardinero en Monk’s Barn. Sus huellas dactilares son las únicas en el arma.

Cuatro días después Austin, visita The Perrins, una firma de investigadores privados en Londres. Cree que la policía está equivocada, que Mintern no mató a su hermano y está decidido a encontrar al verdadero asesino, cueste lo que cueste. Un equipo de dos hermanos, el y ella, dirigen The Perrins, y Vivienne Perrin acepta hacerse cargo del caso, dejando en claro que trabajan en estrecha colaboración con la policía. El número de sospechosos es pequeño y todos parecen tener una coartada sólida aunque, lo más extraño es cómo es posible que alguien ha podido ver la cabeza de la víctima a través de una espesa cortina, y mucho menos matarlo de un solo disparo.

El afán de John Street por mantener celosamente guardados todos sus datos personales, puede ayudar a entender por qué solo hasta hace poco nadie sabía que era él quien se escondía detrás de este seudónimo, hasta que finalmente salió a la luz gracias a Tony Medawar. Pero tuvimos que esperar todavía varios años hasta tener fácil acceso a sus novelas. Ahora ha llegado el momento en que, gracias a Dean Street Press, los nuevos lectores tienen a su disposición las cuatro novelas publicadas por John Street como Cecil Waye.

El primer libro, Murder at Monk’s Barn, fue publicado originalmente en 1931 por Hodder & Stoughton en Londres y acaba de ser reeditado por Dean Street Press junto con los títulos restantes de Waye. Viene con una introducción del historiador de la novela policíaca Tony Medawar, quien destaca que, si bien las tres últimas novelas de Waye son thrillers metropolitanos, la primera, Murder at Monk’s Barn, es una historia de detectives, muy al estilo de los libros de ‘John Rhode’ y ‘Miles Burton’.

Si puedo tomar prestadas las palabras de Steve Barge, este libro ha resultado ser mucho mejor de lo que yo también me esperaba. En pocas palabras, me pareció un misterio bastante sólido, con una trama bien construida junto con personajes interesantes y creíbles. La historia gira principalmente en torno a averiguar si el sospechoso es inocente o culpable, más que en la identificación del verdadero culpable. También es cierto que todas las pruebas en su contra son puramente circunstanciales y la explicación del delito es totalmente descabellada. Y estoy tan seguro como Steve Barge de que no funcionará en la vida real pero, después de todo, esto es ficción y puedo aceptar algunas licencias para no estropear una buena historia. Solo me gustaría añadir que espero que ahora más títulos de John Rhode y Miles Burton vuelvan a estar disponibles.

Acerca del autor: Cecil Waye fue un seudónimo de Cecil John Charles Street (1884 – 1964) quien, tras una destacada carrera en el ejército británico, se convirtió en un prolífico escritor de novelas policíacas. Street escribió dos largas series de novelas; una bajo el nombre de John Rhode protagonizadas por el científico forense Dr. Priestley, y otra con el nombre de Miles Burton protagonizadas por el investigador Desmond Merrion. Bajo el nombre de Cecil Waye, Street publicó cuatro misterios a principios de los años treinta: Murder at Monk’s Barn (1931), The Figure of Eight (1931), The End of the Chase (1932) y The Prime Minister’s Pencil (1933). Estas obras acaba de ser publicadas de nuevo por Dean Street Press. John Street también fue uno de los miembros fundadores del Detection Club a finales de la década de 1920.

My Book Notes: The Perfect Alibi, 1934 by Christopher St John Sprigg

Esta entrada es bilingüe, desplazarse hacia abajo para ver la versión en español

Moonstone Press, 2019. Book Format: Kindle Edition. File Size: 1106 KB. Print Length: 296 pages. ASIN : B07SWQLHBM. eISBN: 978-1-899000-13-5. First published in 1934 by Eldon Press Ltd.

311Jt-1X-yL._SY346_Description: Wealthy industrialist Anthony Mullins is found dead in a garage fire with the door locked. The locals assume it was an accident or perhaps suicide. But when the autopsy reveals a bullet wound to Mullins’ head and no revolver is found, a murder investigation ensues. Was the killer his disgraced nephew Holliday, rumoured to be overly close to his wife? Or Patricia Mullins herself, whose inheritance relied on her husband’s death from natural causes? Or friend James Constant, who’s research society is the beneficiary of Mullins’ unusual will? It soon becomes apparent that everyone, including the victim, has something to hide. Good-natured Police Constable Sadler and Inspector Trenton, are alternatively assisted and hampered by the efforts of the local residents to find the killer. At first, everyone appears to have a perfect alibi, but the more Sadler and Trenton probe, the murkier the picture becomes. Fortunately, journalist Charles Venables is on hand to help make sense of the conflicting and confusing evidence.

My Take: The story opens with the murder of Tony Mullins, a wealthy industrialist from Fairview Estate (formerly Hake End). His charred body appeared on the driver’s seat of his car when the firefighters could extinguished the flames originated in the wooden garage next to “The Turrets”, Mullins’ home. They had to knock down the door to get in. Initially it was thought Mullins had taken his own life and, to make it look like an accident, he scheduled a timer to set the garage on fire after committing suicide. However, there was no weapon in the garage, the door was locked and the key missing, consequently this theory was discarded, and the police believes it was murder.  

Mullins’ young wife, Patricia, becomes the prime suspect. The rumour was she had become infatuated with Mullins’ nephew, a young fellow called Holliday to whom his uncle had provided him work in his factory. For this reason, just a couple of days ago, Mullins had send him on a long tour around Europe to improve their sales network. And, thus, keeping him away form his wife.

But this suspicion fades when it is discovered that only six months ago Mullins made a new will. In the new will Mullins had completely cut out of it his nephew, to whom he had previously left him a large bequest, and leaves his wife a life interest in his estate provided she does not get married again, and subject to an extraordinary proviso. Such proviso would operate only if he doesn’t die from natural causes, in which case all his estate, apart from some small bequests, would pass entirely to the Society for the Promotion of Scientific Research, an institution that he himself had helped founding. The same would happen following the subsequent marriage or death of his wife.

Ultimately, what at first sight seemed a relatively straightforward investigation becomes more complicated. The main suspects provide sound enough alibis that prevent them to be formally charged. Despite the efforts made by both professional and amateur sleuths, the investigation remains at a standstill. And the question that stays in the air is weather it will be possible to unravel the mystery hidden behind this murder.

My particular interest on Christopher St John Sprigg arose reading The Golden Age of Murder (2015) and The Story of Classic Crime in 100 Books (2017), both by Martin Edwards. However, it wasn’t until reading Kate Jackson’s article at Cross-Examining Crime here, when I definitely decided to begin reading one of his books. Oddly enough, I chose one of the books I didn’t have and that wasn’t available at Amazon.es in Kindle format. But I wrote to the kind people of Moonstone Press in this sense and I could promptly download it on my Kindle. 

My initial enthusiasm for this author has not subsided after reading this book, in spite of its defects. But, allow me not to say anything further on the subject, to avoid spoilers. In any case, I’ve very much enjoyed his sense of humour and I found it extremely original and innovative. I don’t think it can be considered a locked room mystery or an impossible crime, though it has elements that might seem so. As the story progress, these features tend to have less importance. And  even though the impossibility is maintained, everything else begins to revolve around breaking down the alibis. Besides, the characters are excellent and are nicely drawn and the solution is, at the very least,quite ingenious, no matter how far-fetched it turns out to be. And last, but not least, it is well-written. The net result is that I won’t wait long to enjoy another of his novels. I look forward to reading Death of a Queen next. Stay tuned.

The Perfect Alibi has been reviewed, among others, at Pretty Sinister Books, Clothes in Books, Beneath the Stains of Time, The Invisible Event, Crime Review, The Grandest Game in the World and Cross-Examining Crime.

About the Author: Christopher St John Sprigg (1907- 1937) was born in London to a literate family of writers, journalists and editors. The youngest of three children, Sprigg attended Catholic boarding school for ten years, until a downturn in family finances prompted a departure from schooling at age 15. He moved with his father to Bradford and began work as a reporter for the Yorkshire Observer where his father was then literary editor. Father and son lodged together in a boarding house. He kept wry observations about the residents, “two old ladies in the boarding house who used to put on their hats, gloves & prayer books to listen to the BBC Church Service in their room on Sundays and who used to send invitations by the maid to the next door bedroom inviting them to teas”. No doubt these experiences provided background for his first detective novel Crime in Kensington, with its genteel Garden Hotel and comic residents Miss Geranium, who receives messages from the prophet Ezekiel, and Miss Mumby, owner of the ‘tracker’ cat Socrates.

In 1925 Sprigg joined his older brother Theo as the editing team of Airways magazine. During this time Sprigg also produced technical books and air adventures stories for Popular Flying magazine. He had a fondness for noms-de-plumes, writing adventure stories under the names ‘Arthur Cave’ and ‘Icarus’, using ‘St John Lewis’ for articles in Airways, and ‘Christopher Beaumont’ for his book reviews. Until recently Christopher St John Sprigg was largely remembered for his Marxist writing and poetry, all of which was published posthumously under the name Christopher Caudwell.

During a brief period, in the 1930s, Sprigg produced seven well received, highly regarded and cleverly constructed detective novels: Crime in Kensington (1933) aka Pass the Body; Fatality in Fleet Street (1933); The Perfect Alibi (1934); Death of an Airman (1934); The Corpse with the Sunburnt Face (1935); Death of a Queen (1935); and The Six Queer Things, published posthumously in 1937. He also wrote a short story “The Case of the Unlucky Airman”, now available at Bodies From the Library 3, edited by Tony Medawar (Collins Crime Club, 2020).

Unfortunately, Sprigg contracted Marxism and he came to regard his detective fiction as trash he wrote to make money. In 1935, he joined the Communist party and focused on Marxist writings. When the Spanish Civil War broke out, he drove an ambulance to Spain and joined the International Brigades. After four weeks of training and poorly armed, his unit was thrown into the Battle of the Jarama River in February 1937. He was killed in the first day of fighting, along with more than half of his battalion.

Moonstone Press publicity page

Christopher St John Sprigg at Golden Age of Detection Wiki

A Short Life of Crime: Christopher St. John Sprigg (1907-1937)

La coartada perfecta, de Christopher St John Sprigg

Descripción: El rico industrial Anthony Mullins es encontrado muerto en el incendio de un garaje con la puerta cerrada. Los vecinos de la zona suponen que fue un accidente o quizás un suicidio. Pero cuando la autopsia pone de manifiesto la existencia de una herida de bala en la cabeza de Mullins y no se encuentra ningún revólver, se pone en marcha una investigación por asesinato. ¿Será el asesino su desacreditado sobrino Holliday, del que se rumoreaba que estaba demasiado apegado a su mujer? ¿O la propia Patricia Mullins, cuya herencia dependía de la muerte de su marido por causas naturales? ¿O su amigo James Constant, cuya sociedad de investigación se beneficia de la inusual voluntad de Mullins? Pronto resulta evidente que todos, incluida la víctima, tienen algo que ocultar. El bondadoso agente de policía Sadler y el inspector Trenton son alternativamente asistidos y obstaculizados por los esfuerzos de los vecinos por encontrar al asesino. Al principio, todo el mundo parece tener una coartada perfecta, pero cuanto más investigan Sadler y Trenton, más oscura se vuelve la imagen. Afortunadamente, el periodista Charles Venables está disponible para ayudar a dar sentido a las confusas y contradictorias pruebas.

Mi opinión: La historia comienza con el asesinato de Tony Mullins, un rico industrial de Fairview Estate (antes Hake End). Su cuerpo carbonizado apareció en el asiento del conductor de su automóvil cuando los bomberos pudieron apagar las llamas originadas en el garaje de madera al lado de “The Turrets”, la casa de Mullins. Tuvieron que derribar la puerta para entrar. Al principio se pensó que Mullins se había quitado la vida y, para que pareciera un accidente, programó un temporizador para prender fuego al garaje después de suicidarse. Sin embargo, no había ningún arma en el garaje, la puerta estaba cerrada con llave y faltaba la llave, por lo que se descartó esta teoría y la policía cree que fue un asesinato.

La joven esposa de Mullins, Patricia, se convierte en la principal sospechosa. Se rumoreaba que se había encaprichado con el sobrino de Mullins, un joven llamado Holliday a quien su tío le había proporcionado trabajo en su fábrica. Por este motivo, hace apenas un par de días, Mullins le había enviado a una larga gira por Europa para mejorar su red de ventas. Y, así, mantenerlo alejado de su esposa.

Pero esta sospecha se desvanece cuando se descubre que hace solo seis meses Mullins hizo un nuevo testamento. En el nuevo testamento, Mullins había eliminado por completo a su sobrino, a quien anteriormente le había dejado un gran legado, y deja a su esposa un interés vitalicio en su patrimonio siempre que ella no se vuelva a casar y sujeto a una condición extraordinaria. Tal condición sólo funcionaría si él no muere por causas naturales, en cuyo caso todo su patrimonio, salvo algunos pequeños legados, pasaría por completo a la Sociedad para la Promoción de la Investigación Científica, institución que él mismo había ayudado a fundar. Lo mismo sucedería tras el posterior matrimonio o muerte de su esposa.

En última instancia, lo que a primera vista parecía una investigación relativamente sencilla se vuelve más complicada. Los principales sospechosos proporcionan coartadas suficientemente sólidas que impiden que sean acusados ​​formalmente. A pesar de los esfuerzos realizados por detectives profesionales y aficionados, la investigación permanece estancada. Y la pregunta que queda en el aire es si será posible desentrañar el misterio que se esconde detrás de este asesinato.

Mi interés particular en Christopher St John Sprigg surgió leyendo The Golden Age of Murder (2015) y  The Story of Classic Crime in 100 Books (2017), ambos de Martin Edwards. Sin embargo, no fue hasta que leí el artículo de Kate Jackson en Cross-Examining Crime aquí, cuando definitivamente decidí comenzar a leer uno de sus libros. Curiosamente, elegí uno de los libros que no tenía y que no estaba disponible en Amazon.es en formato Kindle. Pero escribí a la amable gente de Moonstone Press en este sentido y pude descargarlo rápidamente en mi Kindle.

Mi entusiasmo inicial por este autor no ha disminuido después de leer este libro, a pesar de sus defectos. Pero permítanme no decir nada más sobre el tema, para evitar spoilers. En cualquier caso, he disfrutado mucho de su sentido del humor y lo encontré sumamente original e innovador. No creo que pueda considerarse un misterio de habitación cerrada o un crimen imposible, aunque tiene elementos que podrían parecerlo. A medida que avanza la historia, estas características tienden a tener menos importancia. Y aunque se mantiene la imposibilidad, todo lo demás empieza a girar en torno a romper las coartadas. Además, los personajes son excelentes y están muy bien dibujados y la solución es, como mínimo, bastante ingeniosa, por muy descabellada que resulte. Y por último, pero no por ello menos importante, está bien escrito. El resultado neto es que no esperaré mucho para disfrutar de otra de sus novelas. Espero leer Death of a Queen a continuación. Manténganse al tanto.

Acerca del autor: Christopher St John Sprigg (1907-1937) nació en Londres en el seno de una familia culta de escritores, periodistas y editores. Sprigg, el más joven de tres hijos, estuvo escolarizado en un internado católico durante diez años, hasta que un deterioro en las finanzas familiares le obligó a abandonar sus estudios a los 15 años. Inmediatamente se convirtió en reportero en prácticas en el Yorkshire Observer, donde su padre era entonces redactor literario. Padre e hijo se alojaban juntos en una pensión en Bradford. Mantuvo observaciones irónicas sobre los residentes, “dos ancianas de la pensión que solían ponerse sus sombreros, guantes y libros de oraciones para escuchar el servicio religioso de la BBC los domingos en su habitación y que acostumbraban enviar invitaciones por medio de la criada al dormitorio de al lado para invitarlos a tomar el té”. Sin duda estas experiencias le proporcionaron la base para su primera novela policiaca Crime in Kensington, con su elegante Garden Hotel y sus divertidos huéspedes Miss Geranium, que recibe mensajes del profeta Ezequiel, y Miss Mumby, dueña del gato “rastreador” Sócrates.

En 1925, Sprigg junto con su hermano mayor Theo forman el equipo de redacción de la revista Airways. Durante este tiempo Sprigg también creó libros técnicos e historias de aventuras aéreas para la revista Popular Flying. Le gustaban los seudónimos, cuando escribía historias de aventuras bajo los nombres de “Arthur Cave” e “Icarus”, usaba “St John Lewis” para los artículos en Airways y “Christopher Beaumont” para sus reseñas de libros. Hasta hace poco, Christopher St John Sprigg era recordado fundamentalmente por sus escritos y poesía marxistas, todos ellos publicados póstumamente con el nombre de Christopher Caudwell.

Durante un breve período, en la década de 1930, Sprigg escribió siete novelas de detectives bien recibidas, muy respetadas y construidas inteligentemente: Crime in Kensington (Publicada por Sherlock Editores como Crimen en Kensington, 1933) también conocida como Pass the Body; Fatality in Fleet Street (1933); The Perfect Alibi (1934); Death of an Airman (Publicada por Editorial Siruela como Muerte de un aviador, 1934); The Corpse with the Sunburnt Face (1935); Death of a Queen (1935); y The Six Queer Things, publicado póstumamente en 1937. También escribió un relato breve “The Case of the Unlucky Airman”, actualmente disponible en Bodies From the Library 3, editado por Tony Medawar (Collins Crime Club, 2020).

Lamentablemente, Sprigg contrajo marxismo y llegó a considerar sus novelas policíacas como basura que escribía para ganar dinero. En 1935, se unió al Partido Comunista y se centró en sus escritos marxistas. Cuando estalló la Guerra Civil española, marchó conduciendo una ambulancia hasta España y se unió a las Brigadas Internacionales. Después de cuatro semanas de entrenamiento y mal armado, su unidad fue arrojada a la Batalla del río Jarama en febrero de 1937. Murió el primer día de combate, junto con más de la mitad de su batallón.

My Book Notes: Agatha Christie’s Poirot: The Greatest Detective in the World, 2020 by Mark Aldridge

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HarperCollinsPublishers, 2020. Book Format: Kindle Edition. File Size: 743 KB. Print Length: 512 pages. ASIN : B085CG6HQJ. eISBN: 9780008296629. Foreword by Mark Gatiss.

x500_574c7754-c40a-4445-b67a-9ff8e0b7dbcbDescription: From the very first book publication in 1920 to the upcoming film release of Death on the Nile, this investigation into Agatha Christie’s Hercule Poirot celebrates a century of probably the world’s favourite fictional detective. This book tells his story decade-by-decade, exploring his appearances not only in the original novels, short stories and plays but also across stage, screen and radio productions. Poirot has had near-permanent presence in the public eye ever since the 1920 publication of The Mysterious Affair at Styles. From character development, publication history and private discussion concerning the original stories themselves, to early forays on to the stage and screen, the story of Poirot is as fascinating as it is enduring. Based on the author’s original research, review excerpts and original Agatha Christie correspondence, Poirot: The Greatest Detective in the World is a lively and accessible history of the character, offering new information and helpful pieces of context, that will delight all Agatha Christie fans, from a new generation of readers to those already highly familiar with the canon.

My Take: A note from the author at the beginning warns us that, although arranged chronologically, this book can be read in any way we choose –  whether from cover to cover, or by dipping into the sections that we want to find out more about (or even skipping the sections we may be less interested in). In any case this is a timely book which has come to light to celebrate the centenary of the publication of the first book featuring Hercule Poirot, The Mysterious Affair at Styles in 1920. A book that, as the advertising of the editorial says, will delight both to the new readers as those already familiar with Poirot’s canon.

A quick glance to the table of contents can serve us to anticipate what we are going to find. The book is comprised of eight chapters, apart from the author’s note, foreword, introduction, epilogue, key names, endnotes, selected bibliography, index and acknowledgements. Each chapter covers a decade in the life of Poirot, spanning novels, short stories collections, radio and stage plays, films, tv shows, etc. The 1920s; The 1930s, … and so on, until 2020. The author examines the books published in each decade, provides us a spoiler-free brief summary of each one, an account of how and when was issued, along with some of the reviews received at that time. We all know the last Agatha Christie’s novel featuring Poirot, was published in 1975, but the story continues with radio and television broadcasts, and films for the big screen; without forgetting to mention, comics, video games, and Sophie Hannah’s books.

All in all, an entertaining book easy to read, thanks to a straightforward style far from an excessive academicism, that turns out pleasant to read and that can be very helpful also as a reference book.

Agatha Christie’s Poirot has been reviewed, among others, at In Search of the Classic Mystery Novel and Cross-Examining Crime.

About the Author: Dr Mark Aldridge is a senior lecturer in film and television, at Solent University, Southampton, UK. His research interests include film and television history, and the work of Agatha Christie. He completed his PhD at the University of Southampton, with a thesis that explored attitudes towards early British television. His publications include the books Agatha Christie on Screen (2016) and The Birth of British Television (2011). Agatha Christie’s Poirot: The Greatest Detective in the World published in 2020 by HarperCollins is his latest book.

Mark Gatiss is an English actor, comedian, screenwriter, director, producer and novelist. His work includes writing for and acting in the TV series Doctor Who, Sherlock, and Dracula. Together with Reece Shearsmith, Steve Pemberton and Jeremy Dyson, he is a member of the comedy team The League of Gentlemen. He played Tycho Nestoris in the HBO series Game of Thrones. (Source: Wikipedia)

HarperCollins Publishers UK publicity page

The Home of Agatha Christie website

Agatha Christie’s Poirot: Piecing Together the Evidence by Mark Aldridge

The Invisible Event: In GAD We Trust – Episode 13: Agatha Christie’s Poirot: The Greatest Detective in the World (2020) by Mark Aldridge

Celebrating Hercule Poirot at 100: Mark Aldridge talks to Crime Time

Dr Mark Aldridge

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Poirot de Agatha Christie: el mejor detective del mundo, de Mark Aldridge

Descripción: Desde la publicación del primer libro en 1920 hasta el próximo estreno de Death on the Nile, esta investigación sobre Hercule Poirot de Agatha Christie celebra un siglo de probablemente el detective de ficción favorito del mundo. Este libro cuenta su historia década a década, explorando sus apariciones no solo en las novelas originales, cuentos y obras de teatro, sino también en producciones teatrales, cinematográficas y de radio. Poirot ha tenido una presencia casi permanente en el ojo público desde la publicación de 1920 de The Mysterious Affair at Styles. Desde el desarrollo del personaje, la historia de la publicación y la discusión privada sobre las historias originales en sí, hasta las primeras incursiones en el escenario y la pantalla, la historia de Poirot es tan fascinante como perdurable. Basado en la investigación original del autor, extractos de reseñas y correspondencia original de Agatha Christie, Poirot: The Greatest Detective in the World es una historia viva y accesible del personaje, que ofrece nueva información y piezas de contexto útiles, que deleitarán a todos los aficionados de Agatha Christie, desde la nueva generación de lectores hasta aquellos que ya están muy familiarizados con el canon.

Mi opinión: Una nota del autor al principio nos advierte que, aunque esté ordenado cronológicamente, este libro se puede leer de la forma que elijamos, ya sea de principio a fin o sumergiéndonos en las secciones sobre las que queremos obtener más información. (o incluso saltearse las secciones que nos pueden interesar menos). En cualquier caso se trata de un libro oportuno que ha salido a la luz para celebrar el centenario de la publicación del primer libro protagonizado por Hercule Poirot, The Mysterious Affair at Styles en 1920. Un libro que, como dice la publicidad de la editorial, hará las delicias tanto de los nuevos lectores como de los ya familiarizados con el canon de Poirot.

Un rápido vistazo al índice nos puede servir para anticiparnos a lo que nos vamos a encontrar. El libro consta de ocho capítulos, además de una nota del autor, prólogo, introducción, epílogo, nombres clave, notas finales, bibliografía seleccionada, índice y agradecimientos. Cada capítulo cubre una década en la vida de Poirot, abarcando novelas, colecciones de cuentos, obras de radio y de teatro, películas, programas de televisión, etc. La década de 1920; Década de 1930,… y así hasta 2020. El autor examina los libros publicados en cada década, nos proporciona un breve resumen sin spoilers de cada uno, un relato de cómo y cuándo se publicó, junto con algunas de las reseñas recibidas en ese momento. Todos sabemos que la última novela de Agatha Christie protagonizada por Poirot, fue publicada en 1975, pero la historia continúa con las retransmisiones de radio, televisión y películas para la gran pantalla; sin olvidar los cómics, los videojuegos y los libros de Sophie Hannah.

En definitiva, un libro entretenido y de fácil lectura, gracias a un estilo sencillo, lejos de un academicismo excesivo, que resulta agradable de leer y que puede resultar muy útil también como libro de referencia.

Acerca del autor: El Dr. Mark Aldridge es profesor titular de cine y televisión en la Universidad de Solent, Southampton, Reino Unido. Sus interes investigador incluye la historia del cine y la televisión y la obra de Agatha Christie. Completó su doctorado en la Universidad de Southampton, con una tesis que exploró las actitudes hacia la primera televisión británica. Entre sus publicaciones destacan los libros Agatha Christie on Screen (2016) y The Birth of British Television (2011). Agatha Christie’s Poirot: The Greatest Detective in the World publicado en 2020 por HarperCollins es su último libro.

Mark Gatiss es un actor, comediante, guionista, director, productor y novelista inglés. Su trabajo incluye escribir y actuar en las series de televisión Doctor Who, Sherlock y Dracula. Junto con Reece Shearsmith, Steve Pemberton y Jeremy Dyson, es miembro del equipo de comedia The League of Gentlemen. Interpretó a Tycho Nestoris en la serie de HBO Game of Thrones. (Fuente: Wikipedia)