My Book Notes: The Seat of the Scornful: A Devon Mystery (aka Death Turns the Tables), 1941 (Dr Gideon Fell #14) by John Dickson Carr

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British Library Publishing, 2022. Book Format: Kindle Edition. File Size: 3656 KB. Print Length: 229 pages. ASIN: B09YVMLVL9. eISBN: 978-0-7123-6729-5. With an Introduction by Martin Edwards, 2022. First Published in New York by Harper & Brothers in 1941 as Death Turns the Tables and in London by Hamish Hamilton in 1942 as The Seat of the Scornful.

41Erig7WOiLSummary: Over a long career in the courts Justice Horace Ireton has a garnered a reputation for merciless rulings and his dedication to meting out strict, impartial justice. Taking a break from his duty after a session of assizes, Ireton retreats to his seaside bungalow in Devon and turns his attention to family, and specifically in attempting to bribe his daughter’s lover Morrell to leave her alone so that she may instead marry the respectable clerk, Fred Barlow.

It seems something about the deal with Morrell must have gone amiss, however, when the police are called to the Justice’s residence to find Morrell shot dead and the judge still holding a pistol. But would the lawman be so bold to commit a murder like this? With a number of strange items making up the physical evidence, Dr Gideon Fell, himself an old friend of Ireton’s, is summoned to help with the deceptively simple – yet increasingly complex – investigation.

From the Introduction by Martin Edwards: The Seat of the Scornful was first published in Britain in April 1942, having appeared in the US five months earlier under the title Death Turns the Tables. The novel features John Dickson Carr’s great detective, Dr Gideon Fell, but I should say at the outset that for once Fell is not called upon to fathom a locked room mystery or some other form of impossible crime. This is a story in which Carr combines a pleasing mystery puzzle with an exploration of the nature of justice.

My Take: The Seat of the Scornful is a relatively unknown novel by John Dickson Carr. Perhaps, as Martin Edwards points out, because it’s not a locked-room mystery. It is quite possible that I would not have read it had it not been for its recent publication in The British Library Crime Classics.

At the centre of this story is Judge Horace Ireton, a severe and uncompromising man with a very peculiar sense of justice, which sometimes borders on sadism. In fact, he dispenses justice by strictly applying the letter of the law. One day, while we find him in the living room of his bungalow by the sea, Constance Ireton, her only daughter, wants to introduce him to her fiancé, a man by the name of Tony Morrell, whom she has fallen in love with and wants to marry. Judge Ireton doesn’t show his disappointment with his daughter’s decision and agrees to talk with him in private. However, he is convinced that Tony is a gold digger and, in return, he offers him money to break off the engagement with his daughter. The two men agree to meet again the next day.

The next day, following a strange phone call received at the local police station, a police officer arrives at the judge’s bungalow and finds the body of Tony Morrell on the  living room floor. Judge Ireton, a few meters away, is sitting in an armchair, with a revolver in his hand. He calmly declares his innocence and that he did not shoot Tony. According to him, he was in the kitchen and hadn’t heard Tony’s arrival. When he heard the shot, he came into the living room and found Tony’s body there with the gun, still smoking, on the floor not far from him. Instinctively, he reached for the gun, without thinking of the consequences. This is certainly a fitting case for Dr Gideon Fell to unravel the truth.

The British title is taken form Psalm 1 in the King James Version of the Bible: “Blessed is the man that walketh not in the counsel of the ungodly, nor standeth in the way of sinners, nor sitteth in the seat of the scornful.”

As always, Martin Edwards is completely right when saying: “This is a book where there is a good deal of focus on the subject of justice, and if I’d had more space in The Golden Age of Murder, I’d certainly have discussed it in more detail, as I think that it reflects some of the concerns about justice that preoccupied members of the Detection Club during the Golden Age. Doug Greene, the greatest Carr expert, has questioned the ethics of the final scene, and I can see why, but I found it in keeping with the mood of the times. To say more would be a spoiler. This is a really good Carr story, which deserves to be better known.” And I certainly agree. 

The Seat of the Scornful has been reviewed, among others, by Steve Lewis at ‘Mystery File’, Nick Fuller at ‘The Grandest Game in the World’, J F Norris at ‘Pretty Sinister Books’, Steve Barge at ‘In Search of the Classic Mystery Novel’, Martin Edwards at ‘Do You Write Under Your Own Name?’, Moira Redmond at ‘Clothes in Books’, Jim Noy at ‘The Invisible Event’, John Harrison at ‘Countdown John’s Christie Journal’,and James Scott Byrnside at his blog site.

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(Source: Facsimile Dust Jackets LLC. Harper & Brothers (USA), 1941)

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(Source: Facsimile Dust Jackets LLC. Hamish Hamilton (UK), 1942)

About the Author: John Dickson Carr (November 30, 1906 – February 27, 1977) was an American author of detective stories, who also published using the pseudonyms Carter Dickson, Carr Dickson, and Roger Fairbairn.

He lived in England for a number of years, and is often grouped among “British-style” mystery writers. Most (though not all) of his novels had English settings, especially country villages and estates, and English characters. His two best-known fictional detectives (Dr. Gideon Fell and Sir Henry Merrivale) were both English.

Carr is generally regarded as one of the greatest writers of so-called “Golden Age” mysteries; complex, plot-driven stories in which the puzzle is paramount. He was influenced in this regard by the works of Gaston Leroux and by the Father Brown stories of G. K. Chesterton. He was a master of the so-called locked room mystery, in which a detective solves apparently impossible crimes. The Dr. Fell mystery The Hollow Man (1935), usually considered Carr’s masterpiece, was selected in 1981 as the best locked-room mystery of all time by a panel of 17 mystery authors and reviewers. He also wrote a number of historical mysteries.

The son of Wooda Nicholas Carr, a U.S. congressman from Pennsylvania, Carr graduated from The Hill School in Pottstown in 1925 and Haverford College in 1929. During the early 1930s, he moved to England, where he married Clarice Cleaves, an Englishwoman. He began his mystery-writing career there, returning to the United States as an internationally known author in 1948.

In 1950, his biography of Sir Arthur Conan Doyle earned Carr the first of his two Special Edgar Awards from the Mystery Writers of America; the second was awarded in 1970, in recognition of his 40-year career as a mystery writer. He was also presented the MWA’s Grand Master award in 1963. Carr was one of only two [the few] Americans ever admitted to the British Detection Club.

In early spring 1963, while living in Mamaroneck, New York, Carr suffered a stroke, which paralyzed his left side. He continued to write using one hand, and for several years contributed a regular column of mystery and detective book reviews, “The Jury Box”, to Ellery Queen’s Mystery Magazine. Carr eventually relocated to Greenville, South Carolina, and died there of lung cancer on February 28, 1977

A complete list of John Dickson Carr books can be found here.

A selection of Dr Gideon Fell Books: Hag’s Nook (1933), The Mad Hatter Mystery (1933), The Eight of Swords (1934), The Blind Barber (1934), Death-Watch (1935), The Hollow Man aka The Three Coffins (1935), The Arabian Nights Murder (1936), To Wake the Dead (1938), The Crooked Hinge (1938), The Black Spectacles aka The Problem of the Green Capsule (1939), The Case of the Constant Suicides (1941), The Seat of the Scornful aka Death Turns the Tables (1941), Till Death Do Us Part (1944), He Who Whispers (1946), and a collection of short stories Fell and Foul Play, edited and with an Introduction by Douglas G. Greene (1991).

Further Reading: John Dickson Carr: The Man Who Explained Miracles by Douglas G. Greene, Otto Penzler Books/ Simon & Schuster, 1995. Biography & critical study of his works.

British Library Crime Classics publicity page

The John Dickson Carr Collector Site

Dr Fell, John Dickson Carr’s Great Detective, by David Langford.

John Dickson Carr – by Michael E. Grost

John Dickson Carr page at Golden Age of Detection Wiki

La sede de la soberbia, de John Dickson Carr

Colección El Séptimo Círculo nº 37. Año 1947 Emecé Editores. Traducción de Elvira Martín

cover (1)Resumen: A lo largo de una larga carrera en los tribunales, el juez Horace Ireton se ha ganado una reputación por sus sentencias despiadadas y su entrega a impartir justicia de forma estricta e imparcial. Tomandose un descanso de su deber después de una sesión de juicios, Ireton se retira a su bungalow junto al mar en Devon y centra su atención en la familia, y específicamente en intentar sobornar al enamorado de su hija, Morrell, para que la deje en paz y, en cambio, pueda casarse con el respetable Fred Barlow.

Sin embargo, parece que algo en el trato con Morrell debe haber salido mal cuando la policía acude a la residencia del juez para encontrar a Morrell muerto a tiros y al juez todavía con una pistola. Pero, ¿sería el representante de la ley tan atrevido como para cometer un asesinato como este? Con una serie de artílugios extraños que constituyen la evidencia física, el Dr. Gideon Fell, él mismo un viejo amigo de Ireton, es llamado para ayudar en una aparentemente simple, pero cada vez más compleja, investigación.

De la introducción por Martin Edwards: La sede de la soberbia (tiítulo original: The Seat of the Scornful se publicó por primera vez en Gran Bretaña en abril de 1942, y apareció en los EE. UU. cinco meses antes con el título Death Turns the Tables. La novela presenta al gran detective de John Dickson Carr, el Dr. Gideon Fell, pero debo decir desde el principio que, por una vez, Fell no está llamado a desentrañar un misterio de cuarto cerrado o alguna otra forma de crimen imposible. Esta es una historia en la que Carr combina un agradable enigma de misterio con una exploración de la naturaleza de la justicia.

Mi opinión: La sombra de la soberbia es una novela relativamente desconocida de John Dickson Carr. Tal vez, como señala Martin Edwards, porque no es un misterio de cuarto cerrado. Es muy posible que no lo hubiera leído si no hubiera sido por su reciente publicación en The British Library Crime Classics.

En el centro de esta historia se encuentra el juez Horace Ireton, un hombre severo e intransigente con un sentido de la justicia muy peculiar, que a veces raya en el sadismo. De hecho, imparte justicia aplicando estrictamente la letra de la ley. Un día, mientras lo encontramos en la sala de su bungalow junto al mar, Constance Ireton, su única hija, quiere presentarle a su prometido, un hombre llamado Tony Morrell, de quien se ha enamorado y quiere casarse. El juez Ireton no muestra su decepción por la decisión de su hija y accede a hablar con él en privado. Sin embargo, está convencido de que Tony es un cazafortunas y, a cambio, le ofrece dinero para romper el compromiso con su hija. Los dos hombres acuerdan volver a encontrarse al día siguiente.

Al día siguiente, tras una extraña llamada telefónica recibida en la comisaría local, un policía llega al bungalow del juez y encuentra el cuerpo de Tony Morrell en el suelo del salón. El juez Ireton, a unos metros de distancia, está sentado en un sillón, con un revólver en la mano. Con calma declara su inocencia y que no le disparó a Tony. Según él, estaba en la cocina y no había oído la llegada de Tony. Cuando escuchó el disparo, entró en la sala de estar y encontró el cuerpo de Tony allí con el arma, todavía humeante, en el suelo no lejos de él. Instintivamente, tomó el arma, sin pensar en las consecuencias. Este es ciertamente un caso apropiado para que el Dr. Gideon Fell desentrañe la verdad.

El título británico está tomado del Salmo 1 en la versión de la Biblia del Rey Jaime que podría traducirse algo sí como: “Bienaventurado el hombre que no sigue el consejo de los impíos, ni el camino de los pecadores, ni se sienta en la silla de los escarnecedores”. Entiendo que la palabra escarnecedor en la Biblia tiene el significado de “que se burla de una manera cruel”

Como de costumbre, Martin Edwards tiene toda la razón cuando dice: “Este es un libro en el que se presta una gran cantidad de atención al tema de la justicia, y si hubiera tenido más espacio en The Golden Age of Murder, sin duda lo habría discutido con más detalle, ya que creo que refleja algunas de las inquietudes sobre la justicia que preocupaban a los miembros del Detection Clib durante la Edad de Oro. Doug Greene, el mayor experto en Carr, ha cuestionado la ética de la escena final, y puedo entenderlo, pero lo encontré en conformidad con el espíritu de la ápoca. Decir más sería arruinar la historia. Se trata de una muy buena novela de Carr, que merece ser conocida mejor.” Y yo ciertamente estoy de acuerdo.

Acerca del autor: John Dickson Carr (30 de noviembre de 1906 – 27 de febrero de 1977) fue un escritor estadounidense de historias de detectives. A lo largo de su carrera utilizó los seudónimos de Carter Dickson, Carr Dickson y Roger Fairbairn, además de su propio nombre.

Vivió en Inglaterra durante varios años y es generalmente considerado como uno de los más grandes escritores de los llamados misterios de la “Edad de Oro”; historias complejas, impulsadas por la trama, en las que el enigma es primordial. Fue influenciado en este sentido por las obras de Gaston Leroux y por las historias del Padre Brown de G. K. Chesterton. Era un maestro del llamado misterio del cuarto cerrado, en el que un detective resuelve crímenes aparentemente imposibles. El misterio del Dr. Fell The Hollow Man (1935, Los tres ataúdes en la edición española), generalmente considerado la obra maestra de Carr, pone en boca de sus personajes un pasaje conocido por los especialistas en este tipo de literatura como “La lección del cuarto cerrado”, en el que repasa las diferentes modalidades en las que estos crímenes pueden ser cometidos. Ha sido seleccionado en 1981 como el mejor misterio de cuarto cerrado de todos los tiempos por un panel de 17 autores y críticos de misterio.​

Hijo de Wooda Nicholas Carr, un congresista estadounidense de Pensilvania, Carr se graduó de The Hill School en Pottstown en 1925 y Haverford College en 1929. A principios de la década de 1930, se mudó a Inglaterra, donde se casó con Clarice Cleaves, una inglesa. Comenzó allí su carrera como escritor de misterio allí y regresó a los Estados Unidos como autor de renombre internacional en 1948.

En 1950, su biografía de Sir Arthur Conan Doyle le valió a Carr el primero de sus dos premios especiales Edgar de Mystery Writers of America; el segundo fue otorgado en 1970, en reconocimiento a sus 40 años de carrera como escritor de misterio. También recibió el premio Gran Maestro de la MWA en 1963. Carr fue uno de los dos únicos [pocos] estadounidenses admitidos en el British Detection Club.

A principios de la primavera de 1963, mientras vivía en Mamaroneck, Nueva York, Carr sufrió un derrame cerebral que le paralizó el lado izquierdo. Continuó escribiendo con una sola mano y durante varios años contribuyó con una columna regular de reseñas de libros de detectives y de misterio, “The Jury Box”, para Ellery Queen’s Mystery Magazine. Carr finalmente se mudó a Greenville, Carolina del Sur, y murió allí de cáncer de pulmón el 28 de febrero de 1977.

Una lista completa de los libros de John Dickson Carr se puede ver aquí.

Una selección de los libros del Dr. Gideon Fell: Nido de Brujas (1933), El sombrerero loco (1933), El ocho de espadas (1934), El barbero ciego (1934), El reloj de la muerte (1935), El hombre hueco, también conocido como Los tres ataúdes (1935), El crimen de las mil y una noches (1936), El Brazalete Romano (1938), Noche de brujas (1938), Los anteojos negros también conocido como Lass gafas negras (1939), El caso de los suicidios constantes (1941), La sede de la soberbia (1942), Hasta que la muerte nos separe (1944), El que susurra (1946), y una colección de relatos Fell and Foul Play editado por y con una introducción de Douglas G. Greene (1991).

Lectura adicional: John Dickson Carr: The Man Who Explained Miracles de Douglas G. Greene, Otto Penzler Books/ Simon & Schuster, 1995. Biografía y estudio crítico de sus obras.

Seishi Yokomizo (1902 – 81)–Updated 4 July 2022

descargaSeishi Yokomizo was a Japanese novelist in the Shōwa era (1926–1989). Yokomizo was born in the city of Kobe, Hyōgo. He read detective stories as a boy and in 1921, while employed by the Daiichi Bank, published his first story in the popular magazine “Shin Seinen” (New Youth). He graduated from Osaka Pharmaceutical College (currently part of Osaka University) with a degree in pharmacy, and initially intended to take over his family’s drug store even though sceptical of the contemporary ahistorical attitude towards drugs. However, drawn by his interest in literature, and the encouragement of Edogawa Rampo, he went to Tokyo instead, where he was hired by the Hakubunkan publishing company in 1926. After serving as editor in chief of several magazines, he resigned in 1932 to devote himself full-time to writing. Yokomizo was attracted to the literary genre of historical fiction, especially that of the historical detective novel. In July 1934, while resting in the mountains of Nagano to recuperate from tuberculosis, he completed his first novel Onibi, which was published in 1935, although parts were immediately censored by the authorities. Undeterred, Yokomizo followed on his early success with a second novel Ningyo Sashichi torimonocho (1938–1939). However, during World War II, he faced difficulties in getting his works published due to the wartime conditions, and was in severe financial problems. The lack of Streptomycin and other antibiotics also meant that his tuberculosis could not be properly treated, and he joked with friends that it was a race to see whether he would die of disease or of starvation. However, soon after the end of World War II, his works received wide recognition and he developed an enormous fan following. He published many works via Kodansha’s Weekly Shōnen Magazine in serialized form, concentrating only on popular mystery novels, based on the orthodox western detective story format, starting with Honjin satsujin jiken (The Honjin Murders) and Chōchō Satsujin Jinken (both in 1946). His works became the model for postwar Japanese mystery writing. He was also often called the “Japanese John Dickson Carr” after the writer whom he admired. Yokomizo is most well known for creating the private detective character Kosuke Kindaichi. Many of his works have been made into movies. Yokomizo died of colon cancer in 1981. His grave is at the Seishun-en cemetery in Kawasaki, Kanagawa. The Yokomizo Seishi Prize is a literary award established in 1980 by the Kadokawa Shoten publishing company and the Tokyo Broadcasting System in honor of Yokomizo. It is awarded annually to a previously unpublished novel-length mystery. (Source: Wikipedia)

English Translations

  • The Honjin Murders (本陣殺人事件 Honjin satsujin jiken, April 1946) translated by Louise Heal Kawai. Pushkin Vertigo, 2019; ISBN 9781782275008
  • Gokumon Island (獄門島 Gokumontō, January 1947 – October 1948) translated by Louise Heal Kawai. Pushkin Vertigo, 2022; ISBN 9781782277415
  • The Village of Eight Graves (八つ墓村 Yatsuhakamura, March 1949 – March 1951) translated by Bryan Karetnyk. Pushkin Vertigo, 2021; ISBN 9781782277453
  • The Inugami Curse (犬神家の一族 Inugamike no ichizoku, January 1950 – May 1951) translated by Yumiko Yamazaki. Stone Bridge Press, 2007; ISBN 9781933330310. Later published by Pushkin Vertigo, 2020; ISBN 978-1-78227-503-9

I read The Inugami Curse (Spanish title: El clan de los Inugami). My post is here, and I’m looking forward to read the rest of his books available from Pushkin Vertigo. Stay tuned.

My Book Notes: The Crooked Wreath aka Suddenly at His Residence, 1946 (Inspector Cockrill #3) by Christianna Brand

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MysteriousPress.com/Open Road Integrated Media, 2011. Book Format: Kindle Edition. File Size: 1615 KB. Print Length: 194 pages. ASIN: B005XE5BHK. ISBN: 9781453228357. “The Crooked Wreath” has been published in The Chicago Tribune under the title “One of the Family” copyright © 1946 by Mary Christina Lewis. First published in book form in the US by Dodd, Mead and Company, 1946 as The Crooked Wreath and in the UK by The Bodley Head, 1947 as Suddenly at His Residence.

A family patriarch is murdered on the eve of signing a new will

brand-thecrookedwreathBook Description: Sir Richard’s family has spent years waiting for him to die, but despite his weak heart, the old man simply refuses to cooperate. In the meantime, he makes their lives miserable by changing his will every few months, depending on which of his strange brood he favors that moment. Now he calls them together to announce his most diabolical revision yet: complete disinheritance of all the wastrels who bear his name. But he never gets a chance to sign the papers—by morning, he’s dead.

Scotland Yard sends Inspector Cockrill, the only detective clever enough to unravel the family’s tangle of jealousy and deceit. Each member had reason to kill Sir Richard, but which one plunged the syringe of poison into his heart? With a family this mad, nothing is as complicated as the truth.

My Take: Summer 1944. Sir Richard March, like every year at this time, gathers his grandchildren at his Swanswater estate to commemorate the anniversary of the death of his first wife Serafita, in a ceremony he himself established twenty-five years ago, to honour and celebrate her memory. Swanswater thus becomes one more character in the story.

Swanswater lay two miles out of the small town of Heronsford, in Kent, on the other side of the downs from Heron’s Park and just across the Tenfold Ridge, from Pigeonsford. It has been a beautiful house in its day and the hall and principle rooms still wore the distinction of their Georgian elegance; but it had been much added to, and on either side of its plain brick front sprawled whole wings of glass houses, squash-courts, orangeries, and a swimming pool, with a nightmare of marble terraces and balconies. To the east, the house fronted on flowered terraces, running down to the river’s edge; to the west, the gravelled arms of the drive enclosing a wide green lawn, opened out through magnificent wrought-iron gates onto the main road. Serafitas’s influence had dotted the ground with little bowers and temples, each quite charming in itself, but utterly ruining the character of the park; and on either side of the gates stood two of them, highly ornamental lodges in pseudo-Grecian style. In one of these tiny houses lived Brough the gardener and his wife; and in the other, Serafita had died.

Dr Philip March, Sir Richard’s only male grandson, who arrived recently from the United States together with his wife Ellen and their baby daughter Antonia, soon became his sole heir in the absence of any other direct male descendant, at the expense of his other two cousins, Peta and Claire. But on the evening of the first day of their family meeting, following a strong argument in which the relationship between Phillip and his cousin Claire comes to light, Sir Richard decides to disinherit his three grandchildren and leaves everything to his second wife and former lover Bella. In consequence, he looses no time in drafting a new will. At the end of the day and in accordance with his self-impose tradition, Sir Richard retires to expend the night alone in the same lodge where Serafita died, against everyone else opinion, given his advanced age and the state of his heart.

The next morning, Sir Richard is found dead in the lodge. It all points  he died of natural causes. The lodge was surrounded by a hedge of roses that hadn’t been trampled underfoot, and the sand path leading up to the door showed no footprints other than those left by Claire, when she brought him his breakfast tray and found him dead. However, soon some doubts arise and the new will he had drafted that night is nowhere to be found. And finally, the autopsy reveals that Sir Richard had been poisoned sometime during the night. But, who and how could  have injected him the poison without leaving any trace at all?

As the story gets on, another impossible crime takes place and the investigation becomes much more complicated. Sir Richard’s three grandchildren begin to hide information from Inspector Cockrill, in charge of the case, in an effort to protect Edward Treviss, the son of Sir Richard’s illegitimate daughter. The daughter he had had with Bella, his current wife,when she was his mistress. But then it seems clear that Edward could not have been involved in his grandfather murder and his three half cousins begin to accuse one another.

Even though the story at first seems somewhat conventional, Brand’s genius transforms it and, once again, she  offers us an impossible crime, two in this case, at the height of the three previous novels I’ve read so far. The  war makes itself present at all times, although with few direct references, and the multiple solutions to the enigma help us to enjoy the story even more. I’m looking forward to read the rest of her books included below on my selected bibliography. No need to add that Christianna Brand has become one of my favourite authors. Highly recommended.

The Crooked Wreath aka Suddenly at His Residence has been reviewed, among others, by BV Lawson at In Reference to Murder, J F Norris at Pretty Sinister Books, Kate Jackson at Cross-examining Crime, Les Blatt at Classic Mysteries, Dan at The Reader is Warned,  Ben at The Green Capsule, Steven Barge at In Search of the Classic Mystery Novel, and Nick Fuller at The Grandest Game in the World.

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(Source: Facsimile Dust Jackets LLC. John Lane, The Bodley Head (UK), 1947)

140940781About the Author: Christianna Brand was born Mary Christianna Milne (1907) in Malaya and grew up in India until she returned to England to attend a Franciscan convent school in Somerset. At age 17 her father lost all of his money and she had to leave  school to start working at a series of low paying jobs which included governess, salesgirl, dress packer, ballroom dancer, and model. She didn’t turn her hand to fiction until 1939, with her first novel making it to print after being rejected by fifteen publishers. Death in High Heels was the title of that book, and in an apocryphal story, she got the idea while working as a salesgirl fantasizing about killing a co-worker. In 1941, one of her best-loved characters, Inspector Cockrill of the Kent County Police, made his debut in the book Heads You Lose. The character would go on to appear in six of her novels and eight stories. Green for Danger is Brand’s most famous novel. The whodunit, set in a World War II hospital, was adapted for film by Eagle-Lion Films in 1946, starring Alastair Sim as the Inspector. She dropped the series in the late 1950s and concentrated on various genres as well as short stories. Brand also wrote under the pen names Mary Ann Ashe, Annabel Jones, Mary Roland, and China Thomson. She was nominated three times for Edgar Awards: for the short stories “Poison in the Cup” (EQMM, Feb. 1969) and “Twist for Twist” (EQMM, May 1967) and for a nonfiction work about a Scottish murder case, Heaven Knows Who (1960). She is the author of the children’s series Nurse Matilda, which Emma Thompson adapted to film as Nanny McPhee (2005). Her Inspector Cockrill short stories and a previously unpublished Cockrill stage play were collected as The Spotted Cat and Other Mysteries from inspector Cockrill’s Casebook, edited by Tony Medawar (2002). From 1972-1973 she served as Chair of the Crime Writers’ Association. Christianna Brand was married to Roland Lewis for nearly fifty years. Mary Lewis died in 1988, aged 80.

Selected Bibliography: Death in High Heels (Inspector Charlesworth #1, 1941); Heads You Lose (Inspector Cockrill #1, 1941); Green for Danger (Inspector Cockrill #2, 1944); Suddenly at His Residence aka The Crooked Wreath (Inspector Cockrill #3, 1946); Death of Jezebel (Inspector Cockrill #4, 1949); Cat and Mouse (Inspector Chucky #1, 1950); London Particular aka Fog of Doubt (Inspector Cockrill #5, 1952); Tour de Force (Inspector Cockrill #6, 1955); and The Rose in Darkness (Inspector Charlesworth #2, 1979).

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Open Road integrated media publicity page

Inspector Cockrill, by Christianna Brand

Christianna Brand

The Queen of Hearts at ahsweetmysteryblog

Christianna Brand page at Golden Age of Detection Wiki

Christianna Brand at A Guide to Classic Mystery and Detection

Christianna Brand: Another Ranked List by Kate Jackson

The Crooked Wreath, de Christianna Brand

Descripción del libro: La familia de Sir Richard ha pasado años esperando su muerte, pero a pesar de su débil corazón, el anciano simplemente se niega a cooperar. Mientras tanto, les hace la vida miserable al cambiar su testamento cada pocos meses, dependiendo de a cuál de su extraña prole prefiera en ese momento. Ahora los convoca para anunciar su modificación más diabólica hasta el momento: deseheredar por completo a todos los gandules que llevan su nombre. Pero no va a tener la oportunidad de firmar los papeles: a la mañana siguiente estará muerto.

Scotland Yard envía al inspector Cockrill, el único detective lo suficientemente inteligente como para desentrañar la maraña de celos y engaños de la familia. Cada miembro tiene razones para matar a Sir Richard, pero ¿quién le clavó la jeringilla con veneno en el corazón? Con una familia así de loca, nada será tan complicado como la verdad.

Mi opinión: Verano de 1944. Sir Richard March, como cada año por estas fechas, reúne a sus nietos en su finca de Swanswater para conmemorar el aniversario de la muerte de su primera mujer Serafita, en una ceremonia que él mismo instituyó hace veinticinco años, para honrar y celebrar su memoria Swanswater se convierte así en un personaje más de la historia.

Swanswater se encontraba a dos millas de la pequeña ciudad de Heronsford, en Kent, al otro lado de las colinas de Heron’s Park y justo al otro lado de Tenfold Ridge, de Pigeonsford. Habia sido una casa hermosa en su día y el salón y las habitaciones principales todavía tenían la distinción de su elegancia georgiana; pero se había ampliado mucho, y a cada lado de su fachada de ladrillo vista se extendían alas enteras de invernaderos, canchas de squash, orangeries y una piscina, con una pesadilla de terrazas y balcones de mármol. Al este, la casa daba a terrazas floridas, que bajaban hasta la orilla del río; al oeste, los brazos de grava del camino que rodeaban un amplio césped verde se abrían a través de magníficas puertas de hierro forjado a la carretera principal. La influencia de Serafitas había sembrado el terreno con pequeños cenadores y templetes, cada uno bastante encantador en sí mismo, pero que arruinaba por completo el carácter del parque; y a ambos lados de las puertas había dos pabellones muy ornamentales de estilo seudogriego. En una de estos pabellones vivían Brough el jardinero y su mujer, y en el otro habia fallecido Serafita.

El Dr. Philip March, el único nieto varón de Sir Richard, que llegó recientemente de los Estados Unidos junto con su esposa Ellen y su pequeña hija Antonia, pronto se convirtió en su único heredero en ausencia de cualquier otro descendiente varón directo, a expensas de sus otras dos primas, Peta y Claire. Pero en la noche del primer día de su reunión familiar, tras una fuerte discusión en la que sale a la luz la relación entre Phillip y su prima Claire, Sir Richard decide desheredar a sus tres nietos y deja todo en manos de su segunda esposa y antigua amante Bella. En consecuencia, no pierde tiempo en redactar un nuevo testamento. Al final del día y de acuerdo con su tradición autoimpuesta, Sir Richard se retira para pasar la noche solo en lel mismo pabellón donde murió Serafita, contra la opinión de todos, dada su avanzada edad y el estado de su corazón.

A la mañana siguiente, Sir Richard es encontrado muerto en el pabellón. Todo indica que murió por causas naturales. El pabellón estaba rodeado por un seto de rosas que no había sido pisoteado, y el camino de arena que conducía hasta la puerta no mostraba más huellas que las dejadas por Claire, cuando le llevó la bandeja del desayuno y lo encontró muerto. Sin embargo, pronto surgen algunas dudas y el nuevo testamento que había redactado esa noche no aparece por ningún lado. Y finalmente, la autopsia revela que Sir Richard había sido envenenado en algún momento durante la noche. Pero, ¿quién y cómo pudo haberle inyectado el veneno sin dejar rastro alguno?

A medida que avanza la historia, se produce otro crimen imposible y la investigación se vuelve mucho más complicada. Los tres nietos de Sir Richard comienzan a ocultar información al inspector Cockrill, a cargo del caso, en un esfuerzo por proteger a Edward Treviss, el hijo de la hija ilegítima de Sir Richard. La hija que había tenido con Bella, su actual esposa, cuando ella era su amante. Pero luego parece claro que Edward no pudo haber estado involucrado en el asesinato de su abuelo y sus tres medios primos comienzan a acusarse entre sí.

Si bien la historia en un principio parece algo convencional, la genialidad de Brand la transforma y, una vez más, nos ofrece un crimen imposible, dos en este caso, a la altura de las tres novelas anteriores que he leído hasta ahora. La guerra se hace presente en todo momento, aunque con pocas referencias directas, y las múltiples soluciones al enigma nos ayudan a disfrutar aún más de la historia. Tengo muchas ganas de leer el resto de sus libros incluidos a continuación en mi bibliografía seleccionada. No hace falta añadir que Christianna Brand se ha convertido en una de mis autoras favoritas. Muy recomendable.

Acerca del autor: Christianna Brand nació Mary Christianna Milne (1907) en Malasia y creció en la India hasta que regresó a Inglaterra para asistir a una escuela de un convento franciscano en Somerset. A los 17 años, su padre perdió todo su dinero y ella tuvo que dejar la escuela para comenzar a trabajar en una serie de trabajos mal pagados que incluían institutriz, vendedora, empaquetadora de vestidos, bailarina de salón y modelo. No se dedicó a la ficción hasta 1939, cuando su primera novela llegó a la imprenta después de ser rechazada por quince editoriales. Death in High Heels era el título de ese libro, y en una historia apócrifa, se le ocurrió la idea mientras trabajaba como dependienta fantaseando con matar a un compañero de trabajo.  En 1941, uno de sus personajes más queridos, el inspector Cockrill de la policía del condado de Kent, hizo su debut en el libro Heads You Lose. El personaje aparecerá en seis de sus novelas y ocho historias. Green for Danger es la novela más famosa de Brand. La novela policíaca, ambientada en un hospital de la Segunda Guerra Mundial, fue adaptada al cine por Eagle-Lion Films en 1946, protagonizada por Alastair Sim como el Inspector. Dejó la serie a fines de la década de 1950 y se concentró en varios géneros, así como en cuentos. Brand también escribió bajo los seudónimos de Mary Ann Ashe, Annabel Jones, Mary Roland y China Thomson. Fue nominada tres veces a los premios Edgar: por los cuentos “Poison in the Cup” (EQMM, febrero de 1969) y “Twist for Twist” (EQMM, mayo de 1967) y por un trabajo de no ficción sobre un caso de asesinato escocés, Heaven Knows Who (1960). Es autora de la serie infantil Nurse Matilda, que Emma Thompson adaptó al cine como Nanny McPhee (2005). Sus cuentos del inspector Cockrill y una obra de teatro de Cockrill inédita se recopilaron como The Spotted Cat and Other Mysteries from inspector Cockrill’s Casebook, editado por Tony Medawar (2002). De 1972 a 1973 ocupó el cargo de Presidente de la Crime Writers’ Association (Asociación de escritores policíacos). Christianna Brand estuvo casada con Roland Lewis durante casi cincuenta años. Mary Lewis murió en 1988, a los 80 años.

Bibliografía escogida: Death in High Heels (Inspector Charlesworth #1, 1941); Heads You Lose (Inspector Cockrill #1, 1941); Green for Danger (Publicada en España en 2017 por Ediciones Siruela, con el título La muerte espera en Herons Park, traducción de Raquel G. Rojas., Inspector Cockrill #2, 1944); Suddenly at His Residence aka The Crooked Wreath (Inspector Cockrill #3, 1946); Death of Jezebel (Inspector Cockrill #4, 1949); Cat and Mouse (Inspector Chucky #1, 1950); London Particular aka Fog of Doubt (Inspector Cockrill #5, 1952); Tour de Force (Inspector Cockrill #6, 1955); and The Rose in Darkness (Inspector Charlesworth #2, 1979).

My Book Notes: The White Priory Murders, 1934 (Sir Henry Merrivale # 2) by John Dickson Carr, writing as Carter Dickson

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Pocket Books, 1942. Book Format: Pocket book Edition #156 Paperback, Print Length: 242 pages. ISBN: N/A. First published in the US by William Morrow in 1934, and by Heinemann in the UK, 1935. 

The-white-priory-murdersSummary: Too many murderers. White Priory was a beautiful old mansion outside London. Its owner, a playwright, had invited some people down to discuss his new play, among other things… But someone had come not to talk, but to kill. When Scotland Yard joined the houseparty, everyone started to talk, but all they did was accuse each other of murder — and all their accounts seemed equally plausible. It was a case for Sir Henry. Only Merrivale could sort out the suspects and mark the murderer before he killed again… (Source: Fantastic Fiction)

Cast of Characters:

          • Marcia Tait, glamorous film star
          • Maurice Bohun, author of the current play, master of White Priory
          • John Bohun, his brother; in love with Marcia Tait
          • Tim Emery, Tait’s Publicity Manager
          • Carl Rainger, Tait’s Director
          • Lord Canifest, backer of the play
          • Louise Carewe, his daughter
          • Katherine Bohun, Maurice and John’s niece
          • James Bennett, nephew of Sir Henry Merrivale
          • Jervis Willard, an actor
          • Sir Henry Merrivale
          • Chief Inspector Humphrey Masters

My Take: The mystery is relatively straightforward. It refers to the famous Hollywood actress Marcia Tait who has just returned to England, her native country, to premiere a play written by Maurice Bohum in London’s West End, where she had failed a few years ago. This against the opinion of her producer and of her publicity manager. While staying for Christmas at White Priory, Bohun’s country home, she has a whim to spend the night at a nearby pavilion known as The Queen’s Mirror. When the next morning James Bennett, the American nephew of Henry Merrivale, arrives at White Priory, where he has also been invited to spend Christmas, he finds John Bohun, Maurice’s brother, coming out of the pavilion where he found Marcia dead from several blows to her head. There’s no doubt she has been murdered. The problem is that the newly fallen snow completely surrounds the pavilion and the only footprints that lead to it do not return. Besides they match exclusively with those left by John Bohun himself. To make things more complex, it was later established that Marcia was murdered after the snowfall. In which case, how is it possible to explain what happened?

I have to admit a couple of things. First, during part of the novel I felt somewhat lost, due perhaps to a certain excess of idle talk. I found it difficult to follow the plot, even though it seemed to me that some passages were superbly written. In any case it is well possible that my English is not as good as I thought. Secondly, things change when Henry Merrivale shows up and I ended up enjoying the book a lot. The solution to the mystery is simply brilliant.

As the excellent review at Dead Yesterday points rightly:

The White Priory Murders is not a perfect novel, but it does have a perfect ending. This isn’t a cozy country-house mystery. It’s a bleak and cold one, with characters who are too wrapped up in their own concerns to worry about the murder. For a long time, it sort of plods along, feeling like no progress is being made with the case at all. It’s not until Merrivale makes his full entrance halfway in that the story picks up, leading to a spectacularly eerie finish that fits exactly with the personalities of the victim and the killer. There’s nothing better than being fooled by a master. In The White Priory Murders John Dickson Carr pulls off some truly astonishing sleight of hand, all of it in plain sight.”

The White Priory Murders has been reviewed, among others, by Nick Fuller at ‘The Grandest Game in the World’, NancyO at ‘the crime segments’, Steve Barge at ‘In Search of the Classic Mystery Novel’, Martin Edwards at ‘Do You Write Under Your Own Name?’,Kate Jackson at ‘Cross-examining Crime’,thegreencapsule at ‘The Green Capsule’,Dan at ‘The Reader is Warned’, Brad Friedman  at ‘Ah Sweet Mystery!’, and  deadyesterday at ‘Dead Yesterday’.

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(Source: Facsimile Dust Jackets LLC. Morrow Mystery (USA), 1934)

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(Source: Facsimile Dust Jackets LLC. Heinemann (UK), 1935)

About the Author: John Dickson Carr (November 30, 1906 – February 27, 1977) was an American author of detective stories, who also published using the pseudonyms Carter Dickson, Carr Dickson, and Roger Fairbairn.

He lived in England for a number of years, and is often grouped among “British-style” mystery writers. Most (though not all) of his novels had English settings, especially country villages and estates, and English characters. His two best-known fictional detectives (Dr. Gideon Fell and Sir Henry Merrivale) were both English.

Carr is generally regarded as one of the greatest writers of so-called “Golden Age” mysteries; complex, plot-driven stories in which the puzzle is paramount. He was influenced in this regard by the works of Gaston Leroux and by the Father Brown stories of G. K. Chesterton. He was a master of the so-called locked room mystery, in which a detective solves apparently impossible crimes. The Dr. Fell mystery The Hollow Man (1935), usually considered Carr’s masterpiece, was selected in 1981 as the best locked-room mystery of all time by a panel of 17 mystery authors and reviewers. He also wrote a number of historical mysteries.

The son of Wooda Nicholas Carr, a U.S. congressman from Pennsylvania, Carr graduated from The Hill School in Pottstown in 1925 and Haverford College in 1929. During the early 1930s, he moved to England, where he married Clarice Cleaves, an Englishwoman. He began his mystery-writing career there, returning to the United States as an internationally known author in 1948.

In 1950, his biography of Sir Arthur Conan Doyle earned Carr the first of his two Special Edgar Awards from the Mystery Writers of America; the second was awarded in 1970, in recognition of his 40-year career as a mystery writer. He was also presented the MWA’s Grand Master award in 1963. Carr was one of only two [the few] Americans ever admitted to the British Detection Club.

In early spring 1963, while living in Mamaroneck, New York, Carr suffered a stroke, which paralyzed his left side. He continued to write using one hand, and for several years contributed a regular column of mystery and detective book reviews, “The Jury Box”, to Ellery Queen’s Mystery Magazine. Carr eventually relocated to Greenville, South Carolina, and died there of lung cancer on February 28, 1977.

A complete list of John Dickson Carr books can be found here.

A selection of Sir Henry Merrivale books:  The Plague Court Murders (1934), The White Priory Murders (1934), The Red Widow Murders (1935), The Unicorn Murders (1935), The Punch and Judy Murders aka The Magic Lantern Murders (1936), The Peacock Feather Murders aka The Ten Teacups (1937), The Judas Window aka The Crossbow Murder (1938), Death in Five Boxes (1938), The Reader is Warned (1939), Nine – and Death Makes Ten (1940), She Died a Lady (1943), He Wouldn’t Kill Patience (1944), The Curse of the Bronze Lamp aka Lord of the Sorcerers (1945), My Late Wives (1946), Night at the Mocking Widow (1950), and a collection of short stories Merrivale, March and Murder, 1991 (edited with an introduction by Douglas G. Greene)

Further Reading:

Douglas G. Greene, John Dickson Carr: The Man Who Explained Miracles Otto Penzler Books/ Simon & Schuster, 1995. Biography & critical study of his works.

Robert Lewis Taylor, “Two Authors in an Attic”, The New Yorker (1951)

Kingsley Amis, “The Art of the Impossible”, review of The Door to Doom (1981)

The John Dickson Carr Collector Site

John Dickson Carr – by Michael E. Grost

John Dickson Carr page at Golden Age of Detection Wiki

The Locked-Room Lectures : John Dickson Carr Vs Clayton Rawson

A Room with a Clue: John Dickson Carr’s Locked-Room Lecture Revisited by John Pugmire (pdf) The Reader Is Warned: this entire article is a gigantic SPOILER, with the solutions given to many pre-1935 locked room mysteries.

Ranking the First Ten Henry Merrivale Novels (1934-40) by Carter Dickson, by Jim Noy

Sangre en El Espejo de la Reina, de John Dickson Carr como Carter Dickson

Sangre-en-el-espejo-de-la-reina-i1n1392621Resumen: Demasiados asesinos. White Priory era una hermosa mansión antigua en las afueras de Londres. Su propietario, un dramaturgo, había invitado a algunas personas para hablar de su nueva obra, entre otras cosas… Pero alguien no había venido a hablar, sino a matar. Cuando Scotland Yard se unió a la fiesta en la casa, todos comenzaron a hablar, pero todo lo que hicieron fue acusarse mutuamente de asesinato, y todos sus relatos parecían igualmente plausibles. Era un caso para Sir Henry. Solo Merrivale pudo identificar a los sospechosos y señalar al asesino antes de que volviera a matar… (Fuente: Fantastic Fiction)

Elenco de personajes:

          • Marcia Tait, glamurosa estrella de cine
          • Maurice Bohun, autor de la obra teatral, propietario de White Priory
          • John Bohun, su hermano; enamorado de Marcia Tait
          • Tim Emery, director de publicidad de Tait
          • Carl Rainger, productor de Tait
          • Lord Canifest, patrocinador de la obra
          • Louise Carewe, su hija
          • Katherine Bohun, sobrina de Maurice y John
          • James Bennett, sobrino de Sir Henry Merrivale
          • Jervis Willard, un actor
          • Sir Henry Merrivale
          • Inspector jefe Humphrey Masters

Mi opinión: El misterio es relativamente sencillo. Se refiere a la famosa actriz de Hollywood Marcia Tait que acaba de regresar a Inglaterra, su país natal, para estrenar una obra de teatro escrita por Maurice Bohum en el West End londinense, donde había fracasado hace unos años. Esto en contra de la opinión de su productor y de su director de publicidad. Durante su estancia navideña en White Priory, la casa de campo de Bohun, tiene el capricho de pasar la noche en un pabellón cercano conocido como El espejo de la reina. Cuando a la mañana siguiente James Bennett, el sobrino estadounidense de Henry Merrivale, llega a White Priory, donde también ha sido invitado a pasar la Navidad, encuentra a John Bohun, el hermano de Maurice, saliendo del pabellón donde encontró a Marcia muerta de varios golpes en la cabeza No hay duda de que ha sido asesinada. El problema es que la nieve recién caída rodea por completo el pabellón y las únicas huellas que conducen a él no regresan. Además coinciden exclusivamente con las huellas dejadas por el propio John Bohun. Para complicar más las cosas, más tarde se estableció que Marcia fue asesinada después de la nevada. En cuyo caso, ¿cómo es posible explicar lo sucedido?

Tengo que admitir un par de cosas. Primero, durante parte de la novela me sentí algo perdido, quizás por un cierto exceso de palabrería. Me costó seguir la trama, aunque me pareció que algunos pasajes estaban magníficamente escritos. En cualquier caso, es muy posible que mi inglés no sea tan bueno como pensaba. En segundo lugar, las cosas cambian cuando aparece Henry Merrivale y terminé disfrutando mucho el libro. La solución al misterio es simplemente brillante.

Como apunta acertadamente la excelente reseña de Dead Yesterday:

Sangre en el espejo de la reina no es una novela perfecta, pero tiene un final perfecto. Este no es un misterio “cozy” en una casa de campo. Es sombrío y frío, con personajes que están demasiado envueltos en sus propias preocupaciones para preocuparse por el asesinato. Durante mucho tiempo, avanza lentamente, sintiendo que no se está haciendo ningún progreso en el caso. No es hasta que Merrivale hace su entrada completa a mitad de camino que la historia continúa, lo que lleva a un final espectacularmente espeluznante que encaja exactamente con las personalidades de la víctima y del asesino. No hay nada mejor que ser engañado por un maestro. En Sangre en el espejo de la reina, John Dickson Carr se saca un juego de manos verdaderamente asombroso, todo a la vista. (Mi traducción libre).

Acerca del autor: John Dickson Carr (30 de noviembre de 1906 – 27 de febrero de 1977) fue un escritor estadounidense de historias de detectives. A lo largo de su carrera utilizó los seudónimos de Carter Dickson, Carr Dickson y Roger Fairbairn, además de su propio nombre.

Vivió en Inglaterra durante varios años y es generalmente considerado como uno de los más grandes escritores de los llamados misterios de la “Edad de Oro”; historias complejas, impulsadas por la trama, en las que el enigma es primordial. Fue influenciado en este sentido por las obras de Gaston Leroux y por las historias del Padre Brown de G. K. Chesterton. Era un maestro del llamado misterio del cuarto cerrado, en el que un detective resuelve crímenes aparentemente imposibles. El misterio del Dr. Fell The Hollow Man (1935, Los tres ataúdes en la edición española), generalmente considerado la obra maestra de Carr, pone en boca de sus personajes un pasaje conocido por los especialistas en este tipo de literatura como “La lección del cuarto cerrado”, en el que repasa las diferentes modalidades en las que estos crímenes pueden ser cometidos. Ha sido seleccionado en 1981 como el mejor misterio de cuarto cerrado de todos los tiempos por un panel de 17 autores y críticos de misterio.​

Hijo de Wooda Nicholas Carr, un congresista estadounidense de Pensilvania, Carr se graduó de The Hill School en Pottstown en 1925 y Haverford College en 1929. A principios de la década de 1930, se mudó a Inglaterra, donde se casó con Clarice Cleaves, una inglesa. Comenzó allí su carrera como escritor de misterio allí y regresó a los Estados Unidos como autor de renombre internacional en 1948.

En 1950, su biografía de Sir Arthur Conan Doyle le valió a Carr el primero de sus dos premios especiales Edgar de Mystery Writers of America; el segundo fue otorgado en 1970, en reconocimiento a sus 40 años de carrera como escritor de misterio. También recibió el premio Gran Maestro de la MWA en 1963. Carr fue uno de los dos únicos [pocos] estadounidenses admitidos en el British Detection Club.

A principios de la primavera de 1963, mientras vivía en Mamaroneck, Nueva York, Carr sufrió un derrame cerebral que le paralizó el lado izquierdo. Continuó escribiendo con una sola mano y durante varios años contribuyó con una columna regular de reseñas de libros de detectives y de misterio, “The Jury Box”, para Ellery Queen’s Mystery Magazine. Carr finalmente se mudó a Greenville, Carolina del Sur, y murió allí de cáncer de pulmón el 28 de febrero de 1977.

Una lista completa de los libros de John Dickson Carr se puede ver aquí.

Una selección de libros de Sir Henry Merrivale: El patio de la plaga (1934), Sangre en El Espejo de la Reina (1934), Los crímenes de la viuda roja (1935), Los crímenes del unicornio (1935), Los crímenes de polichinela (1936), La policía está invitada (1937), La ventana de Judas (1938),  Muerte en cinco cajas (1938),  Advertencia al lector (1939), Nueve y la muerte son diez (1940), Murió como una dama (1943), Empezó entre fieras (1944), La lámpara de bronce (1945), Mis mujeres muertas (1946), La noche de la viuda burlona (1950), y una colección de relatos Merrivale, March and Murder (1991).

Lectura adicional: John Dickson Carr: The Man Who Explained Miracles de Douglas G. Greene, Otto Penzler Books/ Simon & Schuster, 1995. Biografía y estudio crítico de sus obras.

My Book Notes: The Problem of the Green Capsule, a.k.a. The Black Spectacles, 1939 (Dr Gideon Fell # 10) by John Dickson Carr

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The Langtail Press, 2010. Book Format: Paperback Edition. Print Length: 210 pages. ISBN: 978-1780020068. First published in the US by Harper & Brothers in 1939 and in the UK as The Black Spectacles by Hamish Hamilton in 1939.

31trJBYiD9L._SX322_BO1,204,203,200_Summary: In the quaint English village of Sodbury Cross, pretty Marjorie Wills is suspected of poisoning chocolates in the local confectionary shop. Her uncle, the wealthy Marcus Chesney, believes eyewitnesses are unreliable. To prove his point, he sets up a clever test in front of three witnesses and a camera. They are asked to watch a staged series of events, during which a masked man enters the room to ‘poison’ Chesney by feeding him a large green capsule. As expected, the experiment concludes and no one can agree on what took place, except that Marcus Chesney is dead… How is that possible? And who is the culprit? It takes Dr Gideon Fell to unravel this Golden Age classic.

My Take: In the English village of Sodbury Cross there is a lunatic who enjoys poisoning people. So far, three boys and one eighteen-year-old girl have been poisoned. One of the boys has died. Mrs Terry, the owner of a tobacconist and sweet-shop in High Street, has sold the chocolate candies without knowing they were poisoned. Police believe someone somehow substituted several harmless candies by the poisoned ones. The problem is that all those who could have had access to the chocolates, all those who could have done it, are well-known people in Sodbury Cross.

Marcus Chesney, a wealthy local industrialist, has good reasons to try solving the problem that has been worrying the police along all this time. Her niece Marjorie Wills is in everybody’s mouth as a main suspect. Moreover, he has the fixed idea that most people cannot accurately describe what they see or hear. In his own words: “All witnesses, metaphorical, wear black spectacles. They can neither see clearly, nor interpret what they see in the proper colours. They do not know what goes on on the stage, still less what goes on in the audience. Show them a black-and-white record of it afterwards, and they will believe you; but even then they will be unable to interpret what they see.”

To prove his theory and clear the good name of his niece, Marcus Chesney arranges a test in front of several witnesses that will be recorded by George Harding, Marjorie’s fiancé, with his film camera. The experiment will consist in that when they are all gathered in a room, a masked man will enter and will simulate to poison him, leaving immediately the room. At this point, the witnesses will have to answer a list of questions about what they have seen. Marcus Chesney bets that sixty percent of the answers will be wrong. To everyone’s surprise, no one agrees on what they have seen or heard. But then, something goes terribly wrong and Marcus Chesney collapses dead. He’s been really poisoned and the alleged murderer, after receiving a strong blow to the head, is killed by means of a lethal injection. No one is able to understand what has happened. The recorded film doesn’t help either to clarify the facts. Without a doubt, this is a tailor-made case for Dr Gideon Fell.

The Problem of the Green Capsule, or its much better UK title The Black Spectacles, is a very entertaining novel in my view and a good example of “fair play”. The puzzle is well conceived, the story  is rather original, and the denouement is carefully crafted, even if there are few clues and the list of possible suspects is relatively short. Despite some opposing voices, as can be seen in the attached reviews, for me this story is among Carr’s best, within Dr Gideon Fell’s book series. It might have some very unlikely details, as some critics point out, but this in no way goes in detriment of its quality and I highly recommend it.

The Problem of The Green Capsule has been reviewed, among others, by Curtis Evans at Mystery File, Nick Fuller at The Grandest Game in the World, Martin Edwards at ‘Do You Write Under Your Own Name?’, John F. Norris at Pretty Sinister Books, Bev Hankins at My Reader’s Block, Sergio  Angelini at Tipping My Fedora, Jim Noy at The Invisible Event, Moira Redmond at Clothes in Books, Brad Friedman at Ah Sweet Mystery!, Aidan Brack at Mysteries Ahoy!, Kate Jackson at Cross-examining Crime, Steve Barge at In Search of the Classic Mystery Novel, NancyO at the crime segments, and TomCat at Beneath the Stains of Time.

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(Source: Facsimile Dust Jackets LLC. Harper & Brothers (USA), 1939)

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(Source: Facsimile Dust Jackets LLC Hamish Hamilton (UK), 1939)

About the Author: John Dickson Carr (November 30, 1906 – February 27, 1977) was an American author of detective stories, who also published using the pseudonyms Carter Dickson, Carr Dickson, and Roger Fairbairn.

He lived in England for a number of years, and is often grouped among “British-style” mystery writers. Most (though not all) of his novels had English settings, especially country villages and estates, and English characters. His two best-known fictional detectives (Dr. Gideon Fell and Sir Henry Merrivale) were both English.

Carr is generally regarded as one of the greatest writers of so-called “Golden Age” mysteries; complex, plot-driven stories in which the puzzle is paramount. He was influenced in this regard by the works of Gaston Leroux and by the Father Brown stories of G. K. Chesterton. He was a master of the so-called locked room mystery, in which a detective solves apparently impossible crimes. The Dr. Fell mystery The Hollow Man (1935), usually considered Carr’s masterpiece, was selected in 1981 as the best locked-room mystery of all time by a panel of 17 mystery authors and reviewers. He also wrote a number of historical mysteries.

The son of Wooda Nicholas Carr, a U.S. congressman from Pennsylvania, Carr graduated from The Hill School in Pottstown in 1925 and Haverford College in 1929. During the early 1930s, he moved to England, where he married Clarice Cleaves, an Englishwoman. He began his mystery-writing career there, returning to the United States as an internationally known author in 1948.

In 1950, his biography of Sir Arthur Conan Doyle earned Carr the first of his two Special Edgar Awards from the Mystery Writers of America; the second was awarded in 1970, in recognition of his 40-year career as a mystery writer. He was also presented the MWA’s Grand Master award in 1963. Carr was one of only two [the few] Americans ever admitted to the British Detection Club.

In early spring 1963, while living in Mamaroneck, New York, Carr suffered a stroke, which paralyzed his left side. He continued to write using one hand, and for several years contributed a regular column of mystery and detective book reviews, “The Jury Box”, to Ellery Queen’s Mystery Magazine. Carr eventually relocated to Greenville, South Carolina, and died there of lung cancer on February 28, 1977

Dr Gideon Fell Novels: Hag’s Nook (1933); The Mad Hatter Mystery (1933); The Eight of Swords (1934); The Blind Barber aka The Case of the Blind Barber (1934); Death-Watch (1935); The Hollow Man aka The Three Coffins (1935); The Arabian Nights Murder (1936); To Wake the Dead (1938); The Crooked Hinge (1938); The Black Spectacles/Mystery in Limelight aka The Problem of the Green Capsule (1939); The Problem of the Wire Cage (1939); The Man Who Could Not Shudder (1940);The Case of the Constant Suicides (1941); Death Turns the Tables (1941); Till Death Do Us Part (1944); He Who Whispers (1946); The Sleeping Sphinx (1947); Below Suspicion (1949); The Dead Man’s Knock (1958); In Spite of Thunder (1960); The House at Satan’s Elbow (1965); Panic in Box C (1966); and Dark of the Moon (1968).

Dr Gideon Fell Short Stories: Dr Fell, Detective, and Other Stories (1947); The Men Who Explained Miracles (1963); and Fell and Foul Play, edited and with an Introduction by Douglas G. Greene (1991).

Further Reading: John Dickson Carr: The Man Who Explained Miracles by Douglas G. Greene, Otto Penzler Books/ Simon & Schuster, 1995. Biography & critical study of his works.

John Dickson Carr – by Michael E. Grost

John Dickson Carr page at Golden Age of Detection Wiki

The Locked-Room Lectures : John Dickson Carr Vs Clayton Rawson

A Room with a Clue: John Dickson Carr’s Locked-Room Lecture Revisited by John Pugmire (pdf) The Reader Is Warned: this entire article is a gigantic SPOILER, with the solutions given to many pre-1935 locked room mysteries.

Los anteojos negros (Las gafas negras), de John Dickson Carr

9789500425544Resumen: En el pintoresco pueblo inglés de Sodbury Cross, la guapa Marjorie Wills es sospechosa de envenenar chocolates en la confitería local. Su tío, el rico Marcus Chesney, cree que los testigos presenciales no son fiables. Para probar su punto, organiza una prueba inteligente frente a tres testigos y una cámara. Se les pide que vean una serie de sucesos escenificados,  durante los cuales un hombre enmascarado entra en la habitación para ‘envenenar’ a Chesney dándole a tragar una gran cápsula verde. Como era de esperar, el experimento concluye y nadie puede ponerse de acuerdo sobre lo que sucedió, excepto que Marcus Chesney está muerto… ¿Cómo es esto posible? ¿Y quién es el culpable? Se necesita al Dr. Gideon Fell para desentrañar esta clásica novela de la Edad de Oro.

Mi opinión: En el pueblo inglés de Sodbury Cross hay un lunático que disfruta envenenando a la gente. Hasta el momento, tres niños y una niña de dieciocho años han sido envenenados. Uno de los chicos ha muerto. La Sra. Terry, propietaria de un estanco y confitería en High Street, ha vendido los dulces de chocolate sin saber que estaban envenenados. La policía cree que alguien de alguna manera sustituyó varios dulces inofensivos por los envenenados. El problema es que todos los que pudieron haber tenido acceso a los chocolates, todos los que pudieron haberlo hecho, son personas conocidas en Sodbury Cross.

Marcus Chesney, un rico industrial local, tiene buenas razones para intentar solucionar el problema que ha estado preocupando a la policía durante todo este tiempo. Su sobrina Marjorie Wills está en boca de todos como principal sospechosa. Además, tiene la idea fija de que la mayoría de las personas no pueden describir con precisión lo que ven u oyen. En sus propias palabras: “Todos los testigos, en sentido metafórico, llevan anteojos negros. No pueden ver con claridad ni interpretar lo que ven con los colores adecuados. No saben lo que pasa en el escenario, y menos aún lo que pasa entre el público. Muéstreles una grabación en blanco y negro de ello después, y le creerán; pero incluso entonces serán incapaces de interpretar lo que ven”.

Para demostrar su teoría y limpiar el buen nombre de su sobrina, Marcus Chesney organiza una prueba frente a varios testigos que será grabada por George Harding, el prometido de Marjorie, con su cámara de cine. El experimento consistirá en que cuando estén todos reunidos en una habitación, un hombre enmascarado entrará y simulará envenenarlo, saliendo inmediatamente de la habitación. En este punto, los testigos tendrán que responder a una lista de preguntas sobre lo que han visto. Marcus Chesney apuesta a que el sesenta por ciento de las respuestas serán incorrectas. Para sorpresa de todos, nadie se pone de acuerdo sobre lo que ha visto u oído. Pero luego, algo sale terriblemente mal y Marcus Chesney se desploma muerto. Ha sido realmente envenenado y el presunto asesino, tras recibir un fuerte golpe en la cabeza, es asesinado mediante una inyección letal. Nadie es capaz de entender lo que ha sucedido. La película grabada tampoco ayuda a esclarecer los hechos. Sin duda, este es un caso hecho a medida para el Dr. Gideon Fell.

The Problem of the Green Capsule, o su mucho mejor título británico The Black Spectacles, es una novela muy entretenida en mi opinión y un buen ejemplo de “fair play”. El enigma está bien concebido, la historia es bastante original y el desenlace está cuidadosamente elaborado, incluso si hay pocas pistas y la lista de posibles sospechosos es relativamente corta. A pesar de algunas voces opuestas, como se puede ver en las reseñas adjuntas, para mí esta historia está entre las mejores de Carr, dentro de la serie de libros del Dr. Gideon Fell. Puede que tenga algunos detalles muy poco probables, como apuntan algunas críticas, pero esto de ninguna manera va en detrimento de su calidad y lo recomiendo encarecidamente.

Acerca del autor: John Dickson Carr (30 de noviembre de 1906 – 27 de febrero de 1977) fue un escritor estadounidense de historias de detectives. A lo largo de su carrera utilizó los seudónimos de Carter Dickson, Carr Dickson y Roger Fairbairn, además de su propio nombre.

Vivió en Inglaterra durante varios años y es generalmente considerado como uno de los más grandes escritores de los llamados misterios de la “Edad de Oro”; historias complejas, impulsadas por la trama, en las que el enigma es primordial. Fue influenciado en este sentido por las obras de Gaston Leroux y por las historias del Padre Brown de G. K. Chesterton. Era un maestro del llamado misterio del cuarto cerrado, en el que un detective resuelve crímenes aparentemente imposibles. El misterio del Dr. Fell The Hollow Man (1935, Los tres ataúdes en la edición española), generalmente considerado la obra maestra de Carr, pone en boca de sus personajes un pasaje conocido por los especialistas en este tipo de literatura como “La lección del cuarto cerrado”, en el que repasa las diferentes modalidades en las que estos crímenes pueden ser cometidos. Ha sido seleccionado en 1981 como el mejor misterio de cuarto cerrado de todos los tiempos por un panel de 17 autores y críticos de misterio.​

Hijo de Wooda Nicholas Carr, un congresista estadounidense de Pensilvania, Carr se graduó de The Hill School en Pottstown en 1925 y Haverford College en 1929. A principios de la década de 1930, se mudó a Inglaterra, donde se casó con Clarice Cleaves, una inglesa. Comenzó allí su carrera como escritor de misterio allí y regresó a los Estados Unidos como autor de renombre internacional en 1948.

En 1950, su biografía de Sir Arthur Conan Doyle le valió a Carr el primero de sus dos premios especiales Edgar de Mystery Writers of America; el segundo fue otorgado en 1970, en reconocimiento a sus 40 años de carrera como escritor de misterio. También recibió el premio Gran Maestro de la MWA en 1963. Carr fue uno de los dos únicos [pocos] estadounidenses admitidos en el British Detection Club.

A principios de la primavera de 1963, mientras vivía en Mamaroneck, Nueva York, Carr sufrió un derrame cerebral que le paralizó el lado izquierdo. Continuó escribiendo con una sola mano y durante varios años contribuyó con una columna regular de reseñas de libros de detectives y de misterio, “The Jury Box”, para Ellery Queen’s Mystery Magazine. Carr finalmente se mudó a Greenville, Carolina del Sur, y murió allí de cáncer de pulmón el 28 de febrero de 1977.

Novelas del Dr. Gideon Fell: Nido de Brujas (1933); El sombrerero loco (1933); El ocho de espadas (1934); El barbero ciego (1934); El reloj de la muerte (1935); El hombre hueco, también conocido como Los tres ataúdes (1935); El crimen de las mil y una noches (1936); El Brazalete Romano (1938); Noche de brujas (1938); Los anteojos negros también conocido como Lass gafas negras (1939); La Jaula Mortal (1939); The Man Who Could Not Shudder(1940); El caso de los suicidios constantes (1941); La sede de la soberbia (1942); Hasta que la muerte nos separe (1944); El que susurra (1946); The Sleeping Sphinx (1947); Oscura sospecha (1949); La llamada del muerto (1958); Pese al trueno (1960); La casa de El Codo de Satán (1965); La muerte acude al teatro (1966); y Oscuridad en la luna (1968).

Relatos del Dr. Gideon Fell: Dr Fell, Detective, and Other Stories (1947); The Men Who Explained Miracles (1963); y Fell and Foul Play (1991) editado por y con una introducción de Douglas G. Greene

Lectura adicional: John Dickson Carr: The Man Who Explained Miracles de Douglas G. Greene, Otto Penzler Books/ Simon & Schuster, 1995. Biografía y estudio crítico de sus obras.

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